Cher Ami : le héros pigeon qui a sauvé le bataillon perdu

Cher Ami : le héros pigeon qui a sauvé le bataillon perdu

Le 4 octobre 1918, un pigeon voyageur arriva à son colombier sur le front occidental après avoir reçu une balle dans la poitrine. Le porte-messages était toujours suspendu à sa jambe blessée et contenait ce qui suit :

Nous sommes le long de la route parallèle à 276.4. Notre propre artillerie lance un barrage directement sur nous. Pour l'amour du ciel, arrêtez-le.

Le message était venu du «Lost Battalion», plus de 500 hommes de la 77e division américaine, qui avait été isolé et encerclé par les forces allemandes dans le secteur de l'Argonne. Le pigeon s'appelait Cher Ami.

Communications de la Première Guerre mondiale

Au début de la Première Guerre mondiale, le téléphone et le télégraphe étaient les moyens de communication prédominants sur le champ de bataille. La radio en était encore à ses balbutiements et bien que les postes sans fil soient devenus plus portables au cours de la guerre, ils étaient initialement trop encombrants pour être pratiques.

Le téléphone et le télégraphe avaient leurs propres inconvénients. Dans un conflit dominé par l'artillerie, les fils étaient particulièrement vulnérables et les signaleurs ne pouvaient pas suivre les réparations nécessaires pour maintenir les lignes en état de marche.

Les pigeons prennent leur envol

Les pigeons étaient une excellente alternative pour envoyer des messages sur le front occidental. On estime que jusqu'à 95% des messages envoyés depuis les tranchées par les pigeons voyageurs sont arrivés avec succès. Ils étaient une option plus rapide et plus fiable que les messagers humains ou canins.

Au total, plus de 100 000 pigeons ont été utilisés par tous les camps pendant la guerre. Leur importance est reflétée dans une affiche imprimée par le gouvernement britannique avertissant que toute personne responsable de tuer ou de blesser des pigeons voyageurs serait passible d'une lourde amende.

Meuse-Argonne et le bataillon perdu

L'offensive Meuse-Argonne fut la plus grande action américaine de la Première Guerre mondiale, et la plus coûteuse de leur histoire. Elle a commencé le 26 septembre 1918 et a bénéficié dans les premiers temps de la prise de court des défenseurs allemands. Mais leur bonne fortune n'a pas duré et la défense s'est vite raidie.

Le 2 octobre, les troupes de la 77e division, commandées par le major Charles Whittlesey, reçoivent l'ordre d'attaquer dans la dense forêt d'Argonne. Ils ont conduit vers le nord, capturant une zone de terrain élevé. Whittlesey a envoyé un coureur pour signaler qu'ils avaient percé les lignes allemandes et avaient besoin de renforts. Mais quelque chose n'allait pas. À leur droite et à leur gauche, les contre-attaques allemandes avaient repoussé les forces françaises et américaines et les hommes de Whittlesey étaient restés exposés.

Le major Charles Whittlesey (à droite) a reçu la médaille d'honneur en reconnaissance de son service lors de l'offensive Meuse-Argonne

Mais Whittlesey était toujours encerclé, à court de munitions et avec à peine de la nourriture. Les avions américains ont tenté de larguer du ravitaillement sur leur position, mais la plupart ont manqué. Un vaillant pilote a survolé les Américains à basse altitude pour se faire une idée précise de leur emplacement. L'avion est abattu mais une patrouille française retrouve l'épave et récupère leur carte. L'artillerie alliée était désormais en mesure d'ouvrir le feu sur les Allemands qui encerclaient sans toucher les hommes de Whittlesey.

Le 8 octobre, les Allemands ayant battu en retraite sous un feu nourri, Whittlesey et ce qui restait de son « bataillon perdu » ont émergé de la forêt d'Argonne. Plus de 150 de ses hommes étaient morts ou portés disparus.


Redécouvrir « Cher Ami » et le bataillon perdu : questions pour Kathleen Rooney

Dans Hyde Park à Londres, il y a une série de sculptures déchirante appelée Animals in War Memorial – des ânes de bronze lourdement chargés se débattant à travers une brèche dans un énorme mur incurvé. Il rend hommage à des créatures, des éléphants aux vers luisants, qui ont servi aux côtés des humains pendant la guerre, comme le dit le mémorial, "ils n'avaient pas le choix".

À la tête du défilé d'animaux sculptés sur le mur volent trois oiseaux - j'aime penser qu'ils sont des pigeons voyageurs comme Cher Ami, l'oiseau de la vie réelle qui, bien que terriblement blessé par les armes allemandes, a porté le message qui a aidé à sauver un piégé bataillon pendant la Première Guerre mondiale.

Cher Ami (qui était une poule, malgré son nom masculin) est l'inspiration du roman de Kathleen Rooney Cher Ami et le major Whittlesey, qui imagine les vies parallèles du pigeon et du commandant de ce qui est devenu le bataillon perdu.

Rooney enseigne l'écriture à l'université DePaul à Chicago. Elle dit que le poème d'un étudiant mentionnait Cher Ami en passant, l'incitant à rechercher l'histoire.

"Au moment où j'ai atterri sur la page Wikipédia de Cher Ami, j'ai pu voir qu'elle n'était pas seulement un pigeon remarquable et un héros de la Première Guerre mondiale, mais aussi qu'elle ferait un protagoniste incroyablement complexe et unique pour un roman", a déclaré Rooney. "En tant qu'écrivain de fiction, je suis attiré par les incidents historiques et les personnages qui étaient étonnamment bien connus à leur époque mais qui ont depuis été oubliés. Elle et le major Charles Whittlesey (une personne sur laquelle vous tomberez forcément aussi, si vous faites des recherches sur Cher Ami) correspond à ce projet de loi. Je voulais ramener les deux d'entre eux et leurs triomphes et tragédies à la lumière du 21e siècle.

Il y a pas mal de parallèles entre Cher Ami et Major Whittlesey – racontez-moi comment vous avez développé ces personnages.

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En tombant dans ce terrier de lapin Wikipédia initial – bien avant que je ne me plonge dans mes recherches plus profondes et plus sérieuses – les résonances entre ces deux héros improbables du Bataillon perdu étaient indéniables. Pour commencer, Cher Ami avait été maltraitée toute sa vie en tant qu'oiseau mâle et ce n'est qu'après avoir taxidermisé son corps pour l'installer dans le Smithsonian qu'ils ont découvert qu'il s'agissait d'une femelle pigeon. Et Whittlesey - sans doute le héros le plus célèbre de la Première Guerre mondiale en dehors d'Alvin York - semblait, sur la base de mes enquêtes (et de celles d'autres chercheurs contemporains) avoir été un homme gay qui a dû garder cet aspect de son identité pour lui, compte tenu des préjugés dominants. des années 1910.

En tant que romancier, ces échos m'ont captivé parce que non seulement ces traits rendaient Cher Ami et Whit quelque peu inhabituels pour leur époque, mais ils semblaient aussi rimer les uns avec les autres d'une manière qui en révélait beaucoup sur les idées d'héroïsme de l'Amérique et qui pouvait ou ne pouvait pas être un héros. Comme toutes les guerres, la Première Guerre mondiale était un conflit incroyablement masculin et patriarcal, alors avoir ces deux figures cruciales qui ne correspondaient décidément pas à cette notion préfabriquée et stéréotypée de violence et de bravoure masculine hétérosexuelle semblait être quelque chose qui méritait un examen plus approfondi.

J'ai adoré la culture colombophile que vous avez inventée - cela m'a fait penser un peu à Navire vers le bas. Comment avez-vous construit ce monde ? (Et était Navire vers le bas une influence?)

Navire vers le bas a certainement eu une influence car c'est un livre qui est souvent catalogué (jeu de mots) comme pour les jeunes lecteurs, mais qui a aussi beaucoup à montrer aux lecteurs de tout âge. Je savais que faire de l'un de mes deux protagonistes un pigeon qui parle à la première personne inciterait peut-être certains lecteurs à rejeter le livre, mais ce n'est pas grave car je pense que tous les humains du monde entier seraient dans une bien meilleure position en termes de durabilité, l'environnement et le respect de toute vie s'ils prenaient plus au sérieux les animaux et autres êtres non humains. Cela semble être un manque d'imagination de dire que les personnages animaliers ne sont que pour les enfants. À cette fin, une autre grande influence dans ma création de la voix de Cher Ami était le poète et chroniqueur Don Marquis. Ses personnages Archy le cafard et Mehitabel le chat sont deux de mes préférés dans toute la littérature pour la façon dont leurs perspectives animales permettent à Marquis de faire la satire, de commenter et de critiquer le monde souvent déroutant et décourageant des êtres humains, mais de le faire dans un esprit plein d'esprit. et de manière ludique.

Vous avez également créé un monde viscéralement réel dans les camps d'entraînement, en transit et sur le front - je pouvais presque le sentir. Comment avez-vous fait vos recherches ?

Je suis une grande personne odorante, donc je suis ravi d'entendre les odeurs passer. Parce que je n'ai jamais été un soldat ou un pigeon, je savais que je devais être extrêmement prudent et approfondi dans mes recherches pour créer ces deux mondes d'une manière respectueuse, plausible et réaliste. Si la recherche et l'écriture peuvent être comparées à tracer un itinéraire sur une très grande carte, alors j'ai commencé par déposer une épingle dans ma destination, pour ainsi dire, de l'histoire du bataillon perdu, puis j'ai zoomé aussi loin que possible. J'ai lu sur les grandes causes et les raisons de la Première Guerre mondiale et sur la façon dont l'Amérique a finalement été impliquée, mais j'ai ensuite travaillé méthodiquement de plus en plus près du 308e. Infanterie, 77e division dans laquelle Whit était commandant, puis vers Whit lui-même et ses jours brutaux et Cher Ami piégés par les Allemands dans la poche.

Les pigeons sont beaucoup décriés ces jours-ci et si mon livre fait quelque chose, j'espère qu'il aidera les lecteurs qui ne se sentent pas impressionnés par ces oiseaux à jeter un autre regard.

De plus, j'ai fait une tonne de recherches sur les pigeons et comment ils sont élevés et comment ils apprennent à rentrer chez eux, et pourquoi ils ont été des messagers si cruciaux en temps de guerre tout au long de la Seconde Guerre mondiale. Mon élément de recherche préféré, cependant, était extrêmement personnel en ce sens que pendant que je rédigeais le roman, un couple de pigeons a emménagé sous les combles de notre condo et a élevé deux adorables bébés et j'ai pu voir toutes mes recherches sur les pigeons - sur la façon dont ils nid, comment ils parent, comment ils apprennent à voler et ainsi de suite - se déroulent juste devant mes yeux. C'était beau.

Les pigeons sont beaucoup décriés ces jours-ci et si mon livre fait quelque chose, j'espère qu'il aidera les lecteurs qui ne se sentent pas impressionnés par ces oiseaux à jeter un autre regard.

La Première Guerre mondiale, c'était il y a si longtemps - elle est enfin passée de mémoire d'homme. Qu'est-ce que ce conflit a à nous dire aujourd'hui ?

Je n'arrêtais pas de penser à cela pendant que j'écrivais - à la différence des conflits plus récents, pas une seule personne n'est encore en vie qui a vécu directement la Première Guerre mondiale. Vingt millions d'humains - dont environ 10 millions de soldats et 10 millions de civils - et d'innombrables animaux - y compris des pigeons , chiens, chevaux, mules, ânes et plus encore - sont morts dans ce bain de sang de quatre ans. Et pour quoi? Au mieux, la Première Guerre mondiale apparaît de temps en temps comme la réponse à une question sur un examen d'histoire au lycée. Cette futilité devient moins futile si peut-être les lecteurs sont capables de regarder ce conflit et de voir que tout est un choix, un choix que nous pouvons faire ou ne pas faire, mais seulement si nous agissons collectivement. Les dirigeants des divers empires du monde ont poussé leurs citoyens vers la violence convulsive et la destruction massive, tout comme maintenant, des empires qui promeuvent le pouvoir au-dessus de toutes les autres fins et un système capitaliste qui donne la priorité au profit sur les personnes et toutes les autres formes de vie pousse notre planète à le point de rupture.

Il est difficile d'arrêter l'élan de choses comme la guerre, comme le réchauffement climatique, comme l'hypothèse humaine de supériorité sur les animaux, ou comme les hiérarchies de domination de toutes sortes. Mais je pense que nous pourrions. Il faudrait que beaucoup de gens agissent ensemble, mais nous le pourrions. La fiction, j'espère, est un endroit où notre imagination peut aller pour comprendre quels types de décisions et d'alternatives pourraient être possibles.


L'histoire réconfortante de Cher Ami, le pigeon qui a sauvé 200 soldats américains

Le 4 octobre 1918, c'est la veille. Lentement mais sûrement, « La guerre pour mettre fin à toutes les guerres » se termine. À Chatel Chéhéry dans le nord-est de la France, les forces alliées se battaient contre les Allemands à travers la vallée

Déjà dans la forêt d'Argonne le long de la Meuse, l'Allemagne perd sa bataille et ses troupes deviennent fatiguées, démoralisées et affectées.

Pas moins de 400 000 soldats alliés avaient été déployés sur place quelques semaines auparavant pour rejoindre leurs frères d'armes dans l'un des plus grands conflits de la guerre, l'offensive Meuse-Argonne.

Près de 200 000 sont morts ou grièvement blessés à la fin de la bataille et de l'armistice du 11 novembre 1918. Quelque 25 000 d'entre eux étaient des garçons américains qui ne sont jamais rentrés chez eux, même s'ils l'espéraient et priaient pour cela, sachant qu'il en était ainsi, si proche.

Cependant, 197 hommes ont eu la chance d'être sauvés et par nul autre qu'un pigeon - ces petits amis à plumes qui mangent de la chapelure et qui peuvent à l'occasion gâcher même le meilleur de nos jours ou salir nos pare-brise avec leurs déjections surprises du ciel.

Ils ne sont pas considérés comme les oiseaux les plus brillants, mais sont extrêmement loyaux et dévoués, avec une capacité extraordinaire à toujours retrouver le chemin du retour.

En tant que tels, les pigeons ont été formés pour répondre à nos besoins et ont été employés comme messagers et coursiers pendant des éons, nous permettant de livrer un tweet ou un SMS bien avant que nous ne puissions profiter du privilège de l'électricité et de la technologie de pointe.

Pigeon de guerre Cher Ami

Par exemple, pendant les deux guerres mondiales, l'armée américaine a admis jusqu'à 200 000 pigeons dans ses rangs afin de surveiller ou de transporter des messages. Notre héros était l'un d'entre eux, formé par le gouvernement britannique et donné à l'armée américaine juste avant la guerre, et l'un des 600 détenus et pilotés en France par le United States Army Signal Corps.

Ce jour-là, notre pigeon se retrouve entre les mains du major Charles Whittlesey, piégé derrière les lignes ennemies avec le 308th Battalion de la 77th division, sur la pente descendante d'une colline au cœur de la forêt d'Argonne.

Les Alliés effectuaient une retraite tactique, mais le 308e s'est retrouvé coincé derrière – personne ne connaissait leur emplacement exact ni même s'ils étaient en vie. Le « bataillon perdu » de Whittlesey de 200 hommes était affamé, déshydraté, sous un feu nourri et incapable de se déplacer sans révéler où il se trouvait à l'ennemi.

Le bataillon perdu de la Première Guerre mondiale

Le major Whittlesey a écrit un message, l'a mis dans une mallette en métal et s'est tourné vers ses fidèles à plumes pour le transmettre.

Le premier pigeon n'a pas réussi, ni le second, tous deux abattus presque instantanément par les Allemands. Il a ensuite attaché ce plaidoyer désespéré à la patte d'un autre pigeon, celui qui avait déjà passé 12 fois des informations critiques au sein du secteur américain à Verdun.

Et comme auparavant, juste au moment où il s'échappait de sa main, les Allemands ont immédiatement ouvert le feu sur lui. L'oiseau a reçu une balle dans la poitrine. Il a été abattu pour la deuxième fois, mais dans sa jambe maintenant. Pourtant, il a continué à voler, pendant 25 milles de plus, contre le vent et inconscient de la forte pluie de balles. Et en environ 25 minutes ou moins, il a atteint où il était censé aller, aveuglé d'un œil, avec la jambe portant le message qui pendait à un seul tendon.

L'un des soldats alliés du poulailler a démêlé la caisse en métal avec précaution afin de ne pas arracher complètement la jambe. Il ouvrit le message :

« Nous sommes le long de la route parallèle à la 276.4. Notre propre artillerie lance un barrage directement sur nous. Pour l'amour du ciel, arrêtez-le.

Ils l'ont fait immédiatement et ont ramené le major Whittlesey et tout son bataillon en lieu sûr, et grâce à ce pigeon qui n'a jamais abandonné, de retour dans leurs foyers et les étreintes de leurs proches.

Le pigeon a ensuite été nommé Cher Ami, ce qui signifie "Cher Ami" en français. Une amie très chère qu'elle était en effet, et un véritable héros au sein de la 77e division.

Les personnes dont la vie avait été sauvée grâce à elle, ont tout donné pour aider et maintenant sauver leur petit ami en retour. Ils lui ont sauvé la vie mais n'ont malheureusement pas pu sauver la jambe. Au lieu de cela, les médecins lui ont façonné une nouvelle jambe de bois. De retour aux États-Unis après la fin de la guerre, le pigeon voyageur a reçu une médaille Croix de Guerre, avec un dispositif de ruban de feuille de chêne en bronze, pour reconnaître son grand sacrifice et son héroïsme pendant la guerre.

La onzième heure du onzième jour du onzième mois en 2018 marquera le 100e anniversaire de l'armistice et 100 ans après la fin de la Première Guerre mondiale.

Alors la prochaine fois, quand nous gratterons les fientes d'oiseaux de nos pare-brise ou que nous nous fâchons contre eux pour avoir ruiné nos plus belles tenues présentables, il est probablement agréable de se souvenir de l'existence de ce petit pigeon et de la façon dont elle a risqué sa vie pour en sauver des centaines. Cher Ami est décédée le 13 juin 1919 et son corps soigneusement conservé est exposé à la Smithsonian Institution.

Un monument au bataillon perdu dans la forêt d'Argonne, France montre Cher Ami

Abattu et aveuglé, un pigeon nommé Cher Ami a continué son vol et a sauvé 197 soldats américains à la fin de la Première Guerre mondiale

C'est la veille du 4 octobre 1918. "La guerre pour mettre fin à toutes les guerres" touche lentement mais sûrement à sa fin. Les forces alliées effectuent leur dernière offensive contre les troupes allemandes à travers la vallée de Chatel Chéhéry, dans le nord-est de la France. L'Allemagne perd la guerre et ses soldats, épuisés, démoralisés et frappés par la grippe, font un dernier combat dans la forêt d'Argonne au bord de la Meuse.

Pas moins de 400 000 soldats alliés avaient été déployés sur place quelques semaines auparavant pour rejoindre leurs frères d'armes dans l'un des plus grands conflits de la guerre, l'offensive Meuse-Argonne. Près de 200 000 étaient morts ou grièvement blessés à la fin de la bataille et de l'armistice du 11 novembre 1918. Quelque 25 000 d'entre eux étaient des garçons américains qui ne sont jamais rentrés chez eux, même s'ils espéraient et priaient pour cela, sachant que c'était ainsi, donc proche.

Cependant, 197 hommes ont eu la chance d'être sauvés et par nul autre qu'un pigeon, nos petits amis à plumes qui mangent de la chapelure et qui peuvent à l'occasion gâcher le meilleur de nos jours ou salir nos pare-brise avec leurs déjections surprises du ciel.

Ils ne sont pas considérés comme les oiseaux les plus brillants, mais sont extrêmement loyaux et dévoués, avec une capacité extraordinaire à toujours retrouver le chemin du retour. En tant que tels, les pigeons ont été formés pour répondre à nos besoins et ont été employés comme messagers et coursiers pendant des éons, nous permettant de livrer un tweet ou un SMS bien avant que nous ne puissions profiter du privilège de l'électricité et de la technologie de pointe.

Par exemple, pendant les deux guerres mondiales, l'armée américaine a admis jusqu'à 200 000 pigeons dans ses rangs afin de surveiller ou de transporter des messages. Notre héros était l'un d'entre eux, entraîné par le gouvernement britannique et donné à l'armée américaine juste avant la guerre, et l'un des 600 détenus et pilotés en France par le United States Army Signal Corps. Ce jour-là, notre pigeon se retrouve entre les mains du major Charles Whittlesey, piégé derrière les lignes ennemies avec le 308th Battalion de la 77th division, sur la pente descendante d'une colline au cœur de la forêt d'Argonne.

Les Alliés effectuaient une retraite tactique, mais le 308th s'est retrouvé coincé derrière, personne ne connaissait leur emplacement exact ni même s'ils étaient vivants. Le bataillon perdu de Whittlesey, composé de 200 hommes, était affamé, déshydraté, sous un feu nourri et incapable de se déplacer sans révéler où il se trouvait à l'ennemi. Le major Whittlesey a écrit un message, l'a mis dans une mallette en métal et s'est tourné vers ses fidèles à plumes pour le transmettre.

Le premier pigeon n'a pas réussi, pas plus que le second, tous deux abattus presque instantanément par les Allemands. Il a ensuite attaché ce plaidoyer désespéré à la patte d'un autre pigeon, celui qui avait déjà passé 12 fois des informations critiques au sein du secteur américain à Verdun.

Et comme auparavant, juste au moment où il s'échappait de sa main, les Allemands ont immédiatement ouvert le feu sur lui. L'oiseau a reçu une balle dans la poitrine. Il a été abattu pour la deuxième fois, mais dans sa jambe maintenant. Pourtant, il a continué à voler, pendant 25 milles de plus, contre le vent et inconscient de la forte pluie de balles. Et en environ 25 minutes ou moins, il a atteint où il était censé aller, aveuglé d'un œil, avec la jambe portant le message qui pendait à un seul tendon. L'un des soldats alliés du poulailler a démêlé la caisse en métal avec précaution afin de ne pas arracher complètement la jambe. Il ouvrit le message :

“Nous sommes le long de la route parallèle à 276.4. Notre propre artillerie lance un barrage directement sur nous. Pour l'amour du ciel, arrêtez ça.

Ils l'ont fait immédiatement et ont ramené le major Whittlesey et tout son bataillon en lieu sûr, et grâce à ce pigeon qui n'a jamais abandonné, de retour dans leurs foyers et les étreintes de leurs proches. Le pigeon a ensuite été nommé Cher Ami, ce qui signifie “Dear Friend” en français. Une amie très chère qu'elle était en effet, et une véritable héroïne au sein de la 77e division.

Les personnes dont la vie avait été sauvée grâce à elle, ont tout donné pour aider et maintenant sauver leur petit ami en retour. Ils lui ont sauvé la vie mais n'ont malheureusement pas pu sauver la jambe. Au lieu de cela, les médecins lui ont façonné une nouvelle jambe de bois. De retour aux États-Unis après la fin de la guerre, le pigeon voyageur a reçu un Croix de guerre médaille, avec un dispositif de ruban de grappe de feuilles de chêne en bronze, pour reconnaître son grand sacrifice et son héroïsme pendant la guerre.

La onzième heure du onzième jour du onzième mois en 2018 marquera le 100e anniversaire de l'armistice et 100 ans après la fin de la Première Guerre mondiale. Alors la prochaine fois, quand nous raclerons les fientes d'oiseaux de nos pare-brise ou que nous nous mettrons en colère contre eux pour avoir ruiné nos meilleures tenues présentables, il est probablement agréable de se souvenir de l'existence de ce petit pigeon et de la façon dont elle a risqué sa vie pour en sauver des centaines. Cher Ami est décédée le 13 juin 1919 et son corps soigneusement conservé est exposé à la Smithsonian Institution.


Cher Ami – WW1 pigeon voyageur a sauvé 194 hommes en poursuivant son vol après avoir perdu une jambe, un œil et avoir reçu une balle dans la poitrine

Les animaux ont servi aux côtés des humains dans l'armée depuis l'Antiquité. Tout comme les humains, ils ont également risqué leur vie, et beaucoup d'entre eux sont morts aux côtés de leurs armées.

Tout au long de l'histoire, il existe de nombreuses histoires de héros de guerre animale qui ont joué des rôles cruciaux et se sont avérés tout aussi fiables que les soldats. Une de ces histoires est l'histoire d'un pigeon nommé Cher Ami.

Plus de 200 000 pigeons ont été enrôlés dans l'armée américaine pendant la Première et la Seconde Guerre mondiale. Ils ont livré de nombreux messages vitaux et, ce faisant, ils ont sauvé la vie de milliers de personnes pendant la Première et la Seconde Guerre mondiale. Un de ces pigeons était Cher Ami (“Dear Friend” en français), qui a aidé à sauver la vie de près de 200 soldats américains qui étaient bloqués derrière les lignes ennemies en France, en 1918.

C'était lors de la bataille d'Argonne, la plus grande bataille américaine de la Première Guerre mondiale, lorsque 500 soldats américains se sont retrouvés bloqués derrière les lignes ennemies. Ils n'avaient ni nourriture ni munitions et ont subi de lourdes pertes depuis que les Allemands les ont encerclés. Pour aggraver les choses, ils ont également été exposés à des tirs amis puisque les forces alliées pensaient qu'ils étaient l'ennemi.

Tout a commencé le 3 octobre 1918 et le deuxième jour, plus de 300 soldats américains ont été tués. Il n'y avait pas beaucoup d'espoir pour les 194 soldats restants qui ont eu la chance d'être encore en vie. Leur dernier espoir était d'essayer d'envoyer des messages par l'un des trois pigeons voyageurs qu'ils avaient avec eux.

Les deux premiers pigeons ont été abattus par l'ennemi, et un seul pigeon voyageur nommé Cher Ami a été laissé. Les soldats désespérés n'avaient pas d'autre choix et décidèrent d'écrire la note finale :

“Nous sommes le long de la route parallèle à 276.4. Notre propre artillerie lance un barrage directement sur nous. Pour l'amour du ciel, arrêtez.”

Cher Ami a décollé et alors qu'elle survolait les champs de bataille, elle a été abattue par les Allemands, mais elle a réussi à décoller à nouveau. Outre le fait qu'elle a été grièvement blessée, elle a parcouru 25 miles afin de terminer sa mission et de sauver la vie de près de 200 soldats.

Cher Ami est arrivée au pigeonnier du siège social en seulement 25 minutes. Couverte de sang, d'une balle dans la poitrine, aveuglée d'un œil et sautant sur une jambe, elle a réussi à sauver le « bataillon perdu ». Enfin, le 7 octobre, 194 survivants du bataillon ont été secourus.

Monument du Cher Ami en France

Les médecins ont réussi à sauver la vie de Cher Ami et ont même sculpté une jambe en bois pour remplacer celle qui avait été emportée. Elle est devenue une véritable héroïne de guerre et a fait la une de nombreux journaux américains.

Le gouvernement français l'a décorée de la Croix de guerre (Croix de guerre) Médaille pour sa bravoure. À la suite de ses blessures, Cher Ami est décédée moins d'un an plus tard.


La salle d'histoire de Lisa

“Lost Battalion” dans la forêt d'Argonne par Frank E. Schoonover. Mesdames’ Home Journal, 1918.

Le 1er octobre 1918, environ 550 soldats de la 77e division américaine se sont retrouvés encerclés par les Allemands dans la forêt d'Argonne. Le major Charles Whittlesey était leur chef. Il ne faisait que suivre les ordres, avancer à tout prix, repousser l'ennemi plus loin vers la frontière et hors du pays. Au lieu de cela, après avoir parcouru des broussailles épaisses et des fils emmêlés, de vieux quartiers généraux allemands abandonnés et des cadavres, ils se trouvaient derrière les lignes ennemies, piégés dans le ravin de Charlevaux, entre deux collines hautes et escarpées. Ils ont été soumis à un barrage immédiat et presque constant de tirs ennemis. À la fin du troisième jour, les Allemands avaient tué ou blessé un quart des hommes, et les Américains restants étaient réduits à se cacher dans leur trou funk, espérant que la prochaine grenade n'y atterrirait pas et ne les réduirait pas en miettes. Ils avaient faim, soif et manquaient de munitions. La source d'eau la plus proche était un ruisseau boueux que les Allemands gardaient avec zèle. Les Américains n'avaient pas de fournitures médicales pour soigner les blessés gémissants. Ils étaient coupés de toutes les voies d'approvisionnement. Le temps était froid, humide et gris.

Le major a envoyé des coureurs à l'aide, aucun n'a réussi à gravir la colline sans être instantanément arrêté par des tireurs d'élite allemands. Pire, en raison d'une erreur dans un message envoyé par un pigeon voyageur, l'artillerie alliée a mal compris leur emplacement et a commencé à tirer sur l'unité piégée. D'autres hommes ont été tués, mais cette fois, par des tirs « amis », des balles ont été tirées par inadvertance sur eux par leurs propres troupes américaines. Leur situation était désespérée. Ils devaient contacter le quartier général pour que leurs propres troupes cessent de leur tirer dessus.

Ils avaient envoyé de nombreux pigeons voyageurs avec des messages pour le QG, mais beaucoup ont été abattus par les Allemands. C'était le milieu de l'après-midi du 4 octobre lorsque le pigeonnier, le soldat Omer Richards, a tendu la main dans le panier à pigeons en osier pour libérer un autre pigeon avec un message.

Photographie du front occidental. Les pigeons étaient utilisés à l'avant pour tenir les commandants à l'arrière au courant de l'action et du mouvement ennemi. (Identifiant des archives nationales 17391468)

Il restait un oiseau et l'unité assiégée a placé son espoir dans cet oiseau de deux ans. C'était un pigeon voyageur chevronné nommé *Cher Ami (qui signifie “Cher ami” en français). Son loft était le mobile n°9, alors stationné au centre de messagerie de la 77e division à environ 40 kilomètres de Rampont. Cher Ami connaissait bien le chemin. Le soldat John Nell se souvient :

« … Le major Whittlesey a lâché notre dernier pigeon voyageur avec ce qui semblait être notre dernier message… Si ce pigeon solitaire et effrayé ne parvenait pas à trouver son pigeonnier… nous irions comme les autres qui étaient déchiquetés et réduits en pièces…. "

Un pigeon de guerre est équipé d'un message.

Le message, écrit par le major Whittlesey sur une page déchirée du livre de messages du pigeon, a été glissé dans un petit tube en aluminium et fixé à la patte du pigeon. Richards a ramassé Cher Ami et, vers 3h00, l'a soulevé vers le ciel pour voler. Mais l'air était plein de ferraille volante et d'explosions, effrayant l'oiseau. Il a tourné au-dessus du ravin avant d'atterrir légèrement plus bas dans la colline dans un arbre brûlé et tordu par des éclats d'obus.

Ces hommes qui s'étaient rassemblés maintenant ont commencé à crier à Cher Ami, “Go! Sortez d'ici!” lui lançant des bâtons et des pierres. Mais il refusa de bouger de son perchoir. Richards a fini par grimper dans l'arbre après lui. Des obus allemands ont explosé autour de Richards et des balles ont jailli de l'écorce près de ses mains. Cher Ami pencha la tête vers le soldat, lissant ses plumes par peur. Enfin, Richards a pu lever la main et secouer la branche où était assis l'oiseau, en rugissant, "Fly!" Cher Ami a décollé, a pris ses repères, puis est retourné au-dessus du ravin en direction de son pigeonnier.

Les Allemands ont tiré sur Cher Ami, essayant de l'abattre, connaissant parfaitement sa mission, mais l'oiseau a continué à prendre de la hauteur et a rapidement été perdu de vue. Les soldats américains ont ensuite dévalé la colline pour déplacer les blessés vers un endroit quelque peu protégé des bombardements. Ils ont entassé les cadavres comme un mur :

Des balles provenant de l'autre côté du ruisseau ont heurté de manière écoeurante le mur des cadavres alors que les blessés s'accroupissaient derrière lui.

Il était 15h30 lorsque la petite cloche du Mobil loft #9 a sonné, signalant qu'un pigeon messager venait d'atterrir et de franchir le portail du poulailler. Le caporal George Gault était de service. Ce qu'il a trouvé dans la cage était un pigeon coq à carreaux gris et noir taché de sang, accroupi instable et penché d'un côté. Il a tendu la main et le pigeon s'est complètement effondré. Doucement, il le ramassa. Cher Ami saignait abondamment d'une plaie béante à la poitrine et il lui manquait un œil. Il était à peine vivant. Retournant l'oiseau blessé pour faire passer le message, il trouva le petit tube accroché à peine à ce qui restait des tendons déchirés d'une jambe manquante. Gault lut le message, haleta, puis courut immédiatement chercher le lieutenant de service. Ils ont obtenu le général Milliken au téléphone de campagne, lui lisant le message urgent en mots, pas en code :

Nous sommes le long de la route parallèle 276,4

Notre propre artillerie lance un barrage directement sur nous.

Pour l'amour du ciel, arrêtez.

Le vétérinaire de la division est arrivé pour enlever l'oiseau qui respirait à peine.

À 4 h 22, le bombardement américain avait cessé. Les Allemands ont vu l'opportunité et ont commencé une attaque féroce sur la 77e division piégée.

Finalement, les Américains parviennent à pousser vers l'ouest à travers l'Argonne pour obliger les Allemands à abandonner le front face à la 77 e Division. Le 8 octobre, des renforts atteignent l'unité de Whittlesey. Parmi les hommes piégés dans ce ravin boisé, 194 ont survécu. L'unité de Whittlesey est connue sous le nom de Bataillon perdu. Le mois suivant, le 11 novembre, un armistice a été signé entre les factions belligérantes qui ont mis fin à la guerre sur le front occidental de la Première Guerre mondiale.

Des membres du bataillon perdu prennent leur premier repas dans une cuisine du régiment après le combat dans le ravin de Charlevaux. Octobre 1918. Domaine public

Cher Ami est devenu le héros de la 77e division d'infanterie. Les médecins de l'armée lui avaient sauvé la vie. Lorsqu'il a récupéré suffisamment pour voyager, l'oiseau borgne a été mis sur un bateau pour les États-Unis, avec le général John J. Pershing l'accompagnant.

Pour son service héroïque, Cher Ami a reçu la Croix de Guerre française avec palme. Huit mois après sa fuite héroïque, il mourut à Fort Monmouth, New Jersey, le 13 juin 1919, des suites de ses blessures. Cher Ami a ensuite été intronisé au Racing Pigeon Hall of Fame en 1931 et a reçu une médaille d'or de l'Organised Bodies of American Pigeon Fanciers en reconnaissance de ses services extraordinaires pendant la Première Guerre mondiale.

Cher Ami, héros de guerre, exposé au Smithsonian Museum, Washington, D.C.

His stuffed body is on display at the Smithsonian National Museum of American History’s “Price of Freedom: Americans at War” exhibit in Washington, D.C. Cher Ami is one of the heroes of World War I. Although the Germans had shot him through the breast, blinded him in one eye, and shattered his leg, he continued to fly to reach help for the men of his division. He gave his life for his country and so that others could live.

For more on what scientists are learning about the homing instinct of pigeons, check out the new book, The Genius of Birds, by Jennifer Ackerman.

*Cher Ami, at the time, was a 2-year-old black and gray checkered English National Union Racing Pigeon Association cock #615, U. S. Army serial no. 43678 of the Signal Corps 1 st Pigeon Division.


The Lost Battalion of World War I

It's late September of 1918 in northern France. The war will end soon on November 11, but one last massive battle, the Meuse-Argonne Offensive is raging on. It's one of the biggest conflicts of World War I, lasting 47 days until the Armistice. Over a million Allied soldiers are involved and over 25,000 Americans will die by the end of this battle.

A group of 500 American soldiers led by Major Charles Whittlesey were trapped in a small depression of a hill, surrounded by Germans. After the first day, only 200 of Whittlesey's "lost battalion" were left. To make the situation even more FUBAR, their fellow Americans didn't know their location and had begun firing shells at them.

Whittlesey sent out two messages by homing pigeon asking the Americans for help, but both pigeons were shot down. The friendly fire on them continued. A final pigeon named Cher Ami was released with a with a desperate plea:


How a Pigeon Helped Save the 'Lost Battalion'

SARATOGA SPRINGS, N.Y. -- One of World War I’s most heroic battlefield story features a bookish lawyer, a millionaire who charged up San Juan Hill with Teddy Roosevelt, a carrier pigeon that’s now in the Smithsonian, and draftee Soldiers from New York City who served in the 77th Division.

One hundred years later, the story of the 550 men of the “Lost Battalion” –American Soldiers trapped behind enemy lines in the Argonne forest– still resonates.

It’s been the subject of countless books, a 2001 TV movie, and a 2016 song by the Swedish heavy metal band Sabaton.

But the “Lost Battalion” wasn’t actually lost, nor was it even a battalion.

Major Charles Whittlesey, the commander, knew right where his men were located. It was their higher headquarters who weren’t sure where they were.

And Whittlesey was only the commander of the 1st Battalion of the 308th Infantry Regiment. The regiment’s 2nd Battalion was also present, along with a company from the 307th Infantry Regiment. But as senior officer, Whittlesey took charge.

The regiments were part of the 77th Division. The division was a “National Army” division made up of drafted men who were not in the Regular Army and not part of the National Guard.

77th Division Soldiers were mostly from New York City, and the division was nicknamed the “Metropolitan Division” or “Times Square Division” because of that.

By October of 1918 the 77th Division had seen its share of action and taken casualties. A lot of casualties. New Yorkers had been replaced by Soldiers from Midwestern farms who had little training.

The American First Army had kicked off its offensive in France’s Meuse-Argonne region with a goal of reaching the city of Sedan and cutting the railroad which supplied German armies in France.

The American offensive—the largest battle in American history—involved 1.2 million Soldiers and kicked off on Sept. 26, 1918.

On October 2, 1918, Whittlesey and his battalion were to attack north into the dense Argonne Forest with the 2nd Battalion of the 308th in support. Both units should have had about 800 men each at full strength, but now they barely had 800 men together.

They were to attack regardless of whether or not they lost contact with units on their left or right.

The 2nd Battalion was led by Capt. George McMurtry. McMurtry, a Harvard graduate was a Wall Street lawyer like Whittlesey as well. But McMurtry had combat experience. He’d served in the 1st U.S. Volunteer Cavalry – known more familiarly as the Rough Riders—during the Spanish American War and had fought in the Battle of San Juan Hill.

Both men thought the mission was too much for two understrength battalions. But they were told to attack no matter what.

"D'accord. I’ll attack, but whether you’ll hear from me again I don’t know,” Whittlesey told his regimental commander.

The attack commenced at 6:30 a.m. in foggy and wet weather of that cool October morning.

Whittlesey and McMurtry—with Whittlesey just behind the lead Soldiers -- led their men north. They encountered enemy fire and went to ground.

But a position called Hill 198 on their maps appeared to be undermanned. The two battalion’s—three companies each—overran the German defenders.

They drove north to their objective on high ground beyond the Charlevaux. Whittlesey sent back word that they had broken through the German lines.

In 1918 communicating meant laying a telephone line behind advancing troops—not practical in heavy woods like the Argonne—or sending back a Soldier with a message.

Troops were also equipped with carrier pigeons to fly back to headquarters with a message wrapped on their leg. Whittlesey’s command had eight pigeons.

Whittlesey sent a runner back to let his commander know he had reached his objective and needed reinforcements. Two of the eight understrength companies that had begun the attack had gotten separated from the 1st and 2nd battalions.

The French unit on their right flank had been stopped and the 77th Division regiment on their left had also been stopped.

At nightfall on October 2, the two battalions of the 308th – about 450 men—were set up in an oval position three hundred yards long and 60 yards wide. They had no additional ammunition, and no extra food and water.

A battalion from the 307th Infantry Regiment was ordered forward to reinforce Whittlesey’s position, but only Company K from the 3rd Battalion managed to find the 308th Infantry battalions.

Throughout the following day, October 3rd, the men waited for reinforcements. A platoon sent to find the missing two companies of the 308th got ambushed. Germans reoccupied Hill 198 taken the previous day.

The 77th Division men were now surrounded. With German fire pouring in from all four sides of their perimeter, men were shot, wounded and killed in greater numbers each passing hour.

Whittlesey sent a carrier pigeon with his position and asked for help. 77th Division troops were attacking to reach the men but made no progress. More carrier pigeons were sent.

On Friday, October 4, an American plane flew over their position. The officers hoped that supplies would be airdropped to them. But the pilot thought he was looking at German troops. American artillery began landing on Whittlesey’s men. Americans were now being killed by American fire.

Pvt. Omar Richards, the pigeon handler of the unit, was down to two birds. He took one, a pigeon he had nicknamed “Cher Ami” –French for Dear Friend– and prepared to release it.

Whittlesey wrote a note — “We are along the road parallel to 276.4. Our own artillery is dropping a barrage directly on us. For heaven’s sake stop it” — to be attached to the pigeon’s leg.

Richards released the bird. It flew around and landed on a tree opposite Richards and Whittlesey. The two men yelled and screamed at it. Finally the bird flew away. Twenty-five minutes later the pigeon landed at headquarters. Le tir s'arrêta.

Along the way, Cher Ami had been hit by German fire. She had been shot through the breast, blinded in one eye, and her right leg was hanging by a tendon.

On October 5, American Airmen began dropping supplies to Whittlesey’s men. DH-4 two seater planes from the 50th Aero Squadron flew four missions over the lines dropping rations and ammunition in what the Air Force now lists as the first American aerial resupply mission.

Unfortunately, most of the supplies missed.

On October 6 the 50th Aero Squadron flew 13 more missions to drop supplies. More importantly, one crew determined a way to pin down the location of Whittlesey’s command.

Pilot 1st Lieutenant Harold Goettler and 2nd Lt. Erwin Bleckley, his backseat observer flew over the area at 300 feet. They came back to base shot up, but convinced they could pinpoint the location of Whittlesey’s men by drawing enemy fire.

The two men flew back over the area at treetop level. The Germans started shooting. Then they turned around and made another pass.

German machine guns on the high ridges were actually shooting down at the American plane. Goettler was hit, but before he died he turned toward allied lines. The plane crashed and Bleckley was thrown out and died.

But a French patrol found the plane and found the map on which Bleckley noted the American positions. Now American guns could hit the Germans without hitting Whittlesey’s men.

Also that day, the Germans attacked with flame throwers. The Americans fought them off, exploding some of the flame throwers on the backs of the Germans carrying them.

On October 7 a team of Americans searching for supplies were ambushed by the Germans. One man, Pvt. Lowell R. Hollingshead was sent back into the pocket with a message urging the Americans to surrender.

The American commanders read the note and looked at each. “They’re begging us to quit. They’re more worried than we are,” McMurtry said.

But the Americans were almost out of ammunition and the men were so weak they could no longer bury the dead.

At 7 p.m. on the night of October 7, 1918 a patrol from the 77th Division’s 307th Infantry Regiment walked into the pocket without meeting any Germans. The attacks against the German lines by the American Army had forced them to fall back.

On October 8, the 190 remaining men of the “Lost Battalion” walked back to American lines. Another 260 were carried out. 107 men were dead and 63 missing.

They had become heroes. American newspapers had coined the term “Lost Battalion” and men and women across the country had followed the battle in their local papers.

Cher Ami, the carrier pigeon, became the mascot of the 77th Division. She was treated for her wounds and a little wooden leg was carved to replace the one she lost in battle. She died in 1919 and her body was stuffed and today is on exhibit in the Smithsonian Institute.

Major Charles Whittlesey was promoted and awarded the Medal of Honor. He was asked to speak at various patriotic events and chair events after the war.

He was part of the select group who escorted the body of America’s World War I Unknown Soldier back to Arlington National Cemetery in 1921.

He headed the Red Cross Roll Call in New York City and as a result, continually met Soldiers suffering and dying from their wounds along with their families. But this work made things worse for Whittlesey.

“Raking over the ashes like this revives all the horrific memories. I’ll hear the wounded screaming again. I have nightmares about them. I can’t remember when I’ve had a good nights sleep,” he told a fellow diner after a Red Cross Dinner.

On Nov. 24, 1921, the 37-year old Whittlesey boarded the passenger ship S.S. Toloa heading for Cuba. After dinner on Nov. 26 he stayed up late before returning to his cabin. He was never seen again. Inside on the cabin bunk he left nine letters for friends and family.

George McMurtry, on the other hand, lived until age 82. The volunteer Soldier turned lawyer turned Soldier again made millions in the stock market and paid for “Lost Battalion” reunion events out of his own pocket until he died on Nov. 22, 1958.


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Contenu

The men of the 77th Division, who held the Charlevaux ravine, which became known as the "pocket", were mostly from New York City. The 77th Division is known as the "liberty" division due to the Statue of Liberty patch they wore, but in WWI they were usually referred to as the "Metropolitan" division because of where most of the men hailed from. [4] Most of the enlisted men were recent immigrants or were poor working class from the streets of New York City fighting from a young age for food. These attributes acquired on the streets are seen by some historians [ who? ] as one of the reasons that this group survived in the Argonne.

The 77th Division was trained at what became a prestigious camp called Camp Upton, located in Suffolk County on Long Island. Charles Whittlesey, an east coast lawyer, was assigned as a battalion commander in the 77th upon completion of his officer's training. The camp was located a half mile from the town of Yaphank, New York. "Yaphank, where the hell is Yaphank?" [5] was a common expression heard among the new recruits of Camp Upton.

While universally known as the "Lost Battalion", this force actually consisted of companies from 4 different battalions - A, B, C Companies of the 1st Battalion, 308th Infantry Regiment (1-308th Inf) E,G, H companies of the 2nd Battalion 308th Infantry (2-308th Inf) K Company of the 3rd Battalion of the 307th Infantry Regiment (3-307th Inf) and C, D Companies of the 306th Machine Gun Battalion. All of these companies belonged to the 154th Infantry Brigade of the 77th Division and with a strength of approximately 545 men was a battalion-sized force. Major Whittlesey was the battalion commander of 1-308th Inf, the senior officer present, and he assumed command of the entire force once he realized it was surrounded.

Argonne Forest before the attack Edit

The Argonne Forest was seized by the Germans at the early stages of the war. They had set up defensive positions throughout the forest, using a string of networked trenches. These defences started with a roughly 550-yard (500 m) deep front line which "served as not much more than an advanced warning system". [6] Beyond the first line, which consisted of trenches, shell holes, and listening posts, the Allies would have to push through the dense forest to the main battle lines. The next battle line, which was about 1 mile (2 km) in depth, had turned back all Allied attacks over the last four years. This battle line, which consisted of wired trenches that were firmly held, was referred to by the Germans as "Hagen Stellung" ("Hagen position"). The Next German battle line, referred to as the "Hagen Stellung-Nord" ("Hagen position-North"), was "basically a machine-gun-covered, pre-sighted artillery target." [7] This was a very well entrenched location utilizing both natural and man-made barriers. Together, these two battle lines formed what was known as "Etzel Stellungen" ("Etzel positions").

Les Hagen Stellung-Nord formed the most difficult problem. Over the years, the Germans had pre-sighted every square inch of the area in case of a hostile takeover. Should attackers take the Hagen Stellung-Nord, they came immediately into danger of annihilation by German artillery. No occupier could remain there for long.

The Germans also spread barbed wire for hundreds of miles. At various points, it was higher than a man's head and several, even many, yards deep. The Germans also placed barbed wire at the bottom of rivers and small streams to prevent any troop movement across these areas.

Orders Edit

The Meuse-Argonne Offensive began on the morning of September 26, 1918. General Evan Johnson, the commander in charge of the Argonne part of the offensive, had a "no retreat" command for his divisions:

It is again impressed upon every officer and man of this command that ground once captured must under no circumstances be given up in the absence of direct, positive, and formal orders to do so emanating from these headquarters. Troops occupying ground must be supported against counterattack and all gains held. It is a favorite trick of the Boche to spread confusion. by calling out "retire" or "fall back." If, in action, any such command is heard officers and men may be sure that it is given by the enemy. Whoever gives such a command is a traitor and it is the duty of any officer or man who is loyal to his country and who hears such an order given to shoot the offender upon the spot. "WE ARE NOT GOING BACK BUT FORWARD!" –General Alexander. [8]

On 1 October, Whittlesey was given his orders: first, he was to advance north up the Ravine d’Argonne until it ended, at the Ravin de Charlevaux. Upon reaching it they were to continue across the brook and take the Charlevaux Mill. Behind this mill was the Binarville-La Viergette road. The securing of the mill was imperative to seize control of the road and a rail line that ran parallel to the north of it. This road was crucial because it allowed for the movement of supplies to the Allied soldiers. The railway was crucial because it would cut off one of the Germans’ major supply routes. The plan was to have the first battalion lead the assault, led personally by Whittlesey. They would be supported by the second battalion, led by Captain McMurtry. Just after 5:00 pm on that evening the attack came to a halt and the men dug in for the night.

On the morning of 2 October, the final orders came at around 05:00. The main objective was still the Binarville-La Viergette road. The attack was to start at 07:00, to give time for the fog to lift and the men to eat. Whittlesey and McMurtry ordered Companies D and F to remain along the western ridge to become a containing force. The rest of the first and second battalions would continue along a prominence known as "Hill 198" to complete a flanking maneuver on the enemy. The problem was that on the hill there was a double trench line of German soldiers. The plan was that once the two battalions took the hill they would then send back companies E and H to create a line to Companies D and F.

The attack and encirclement Edit

By the night of 2 October, after a long day of fighting, Major Whittlesey received information that the men had found a way up the right of Hill 198. At around this same moment the French experienced a massive counterattack by the Germans and were forced to fall back, exposing the left flank of the 308th. The same occurred on the right flank with the other American Division, causing the 308th to be outflanked on both sides. However, they did not discover this until shortly after they reached the peak of Hill 198. The hill was now in their control however, it was too quiet for Whittlesey. He realized that he could hear nothing of the 307th that was supposed to be on their flank. "Either they had broken through the line as well and reached their objective over there, or they had been licked and fallen back. The former would be good news for the 308th . The latter, however, was unthinkable orders forbade it. " [9]

While this was happening, to the rear of the main action George W. Quinn, [10] a runner with the battalion, was killed while attempting to reach Major Whittlesey with a message from Whittlesey's adjutant, Lieutenant Arthur McKeogh. Whittlesey earlier in the day had sent McKeogh back about 150 yd (140 m) with 15 men with light machine guns to silence German machine gunners who had cut communications between Whittlesey's battalion and the American rear during the night. The Germans were taking ground from which they could surround Whittlesey's men. McKeogh's undelivered message asked for a mortar to use against the strong German position. Quinn was found four months later to have killed three German soldiers who had mortally wounded him before he could reach Whittlesey.

The men dug in on Hill 198 and created what is known as "the pocket" in what was a fairly good defensive position. The two best companies were on the flanks, with support from the weaker companies. A single company took up the front of the pocket. The rear was the least protected from attack and was defended by only a few riflemen and several machine guns. The hill sloped steeply from the front of the pocket, making it difficult for Germans to bomb the battalion from that direction. The biggest flaw in their position was that their holes were dug too close together, and too many men were occupying the holes at the same time. This created easy targets for mortars and snipers. By about 22:30, Whittlesey realized that Hill 205 was still occupied by the Germans on the left, and the ravine to the right was also full of enemy soldiers.

The morning of 3 October was spent trying to re-establish contact with the flanks and with the companies that were left behind. Whittlesey sent out runners to the French and American units that were supposed to be on his flanks. None of the runners returned, neither from the flanks nor from trying to connect with the companies that Whittlesey had left behind. All were killed or captured by the enemy. The more time that passed without any messages the more Whittlesey was coming to the conclusion that they were actually surrounded. However, the Germans were not attacking the German forces within the ravine believed that they were outnumbered by the Americans.

German counter-attack Edit

That afternoon, the Germans attacked from all sides. "A single one up front might not have been so bad, but there were others on the flanks, and sniper fire ringing out as well." [11] At this time, Captain Holderman, an officer working with Whittlesey, realized the predicament that the men were in. The German forces had nearly doubled and were closing in on them. Their communication line was cut and so they could not receive supplies of food or ammunition. Holderman tried to lead an assault out through the back of the pocket, but failed to break out, incurring heavy casualties in the process. This infuriated Whittlesey, but seeing that there was nothing he could do he simply sent the survivors back to their defensive positions. Next came a grenade assault followed by mortars raining in on them, but the Americans did not stagger. Another attack came a little after 17:00, and it lasted for about 45 minutes. After this attack was over, the Germans began to settle down for the day. The Americans had suffered many casualties, but inflicted similarly heavy losses on the attacking Germans.

On the morning of 4 October, patrols were sent out on their morning routes, and Whittlesey was unsure that any of the carrier pigeons had actually made it through. He was unsure if command actually knew of the desperate situation that was unfolding. Whittlesey believed that his orders to hold this position still applied, because the position was the key to breaking through the German lines. There has been much controversy among different historians regarding how it occurred, but Whittlesey and his men were shelled by their own artillery. Some believe that Whittlesey had relayed the wrong coordinates, while others believe that Whittlesey had gotten the coordinates right and the artillery's aim was off, the truth was that they had advanced to the North slope of the Charlevaux Ravine while the artillery thought he was on the South slope. [12] Whittlesey released his final carrier pigeon, named Cher Ami, to call off the barrage. "A shell exploded directly below the bird, killing five of our men and stunning the pigeon so that it fluttered to the ground midway between the spring. and the bridge we crossed to get into the Pocket." [ citation requise ]

The pigeon managed to take flight again and despite being severely wounded, successfully delivered the message: "We are along the road parallel to 276.4. Our own artillery is dropping a barrage directly on us. For heavens sake stop it." Cher Ami had been shot through the breast, blinded in one eye, and had a leg hanging only by a tendon. The pigeon was tended to by army medics, and was considered a hero of the 77th Division for helping to save the lives of the 194 survivors. [13]

As soon as the Allied shelling had stopped, the Germans launched an attack. After many losses and much hand-to-hand combat, the German forces were driven back once again. Although many had been killed or captured, the unit still remained intact, but morale was low and sickness was setting in. Many men only had a few bullets left and no food. Bandages were being taken off of the dead and reused on the wounded. A package was reported to have been dropped in for the men to resupply, but all reports point to it falling into German territory. Water was accessible, but getting to it required exposing oneself to German fire.

From 5–8 October, the Germans continued to attack. They also sent messengers asking for the 308th to surrender. Whittlesey did not respond. There were many controversies at the time as to what he had done, but records indicate that he said and did nothing. At least one surrender demand carried by an 18-year-old soldier, captured by the Germans and then released to carry the message, said "the suffering of your wounded men can be heard over here in German lines, and we are appealing to your humane sentiments to stop. please treat (the messenger) as an honorable man. He is quite a soldier. We envy you." The same memoir states that Whittlesey wrote in his official Operations Report in capital letters, "No reply to the demand to surrender seemed necessary." [1]

The attacks to relieve the "Lost Battalion" Edit

While Whittlesey and his men tenaciously defended their position, their parent 154th Brigade and the entire 77th Division launched a ferocious series of attacks to get to them. But with each attack, these efforts grew weaker and weaker as the combat power of the 77th ebbed. In the first 4 days of these attacks, the rest of the 308th infantry alone lost 766 men. [14]

The news of the Lost Battalion's dilemma reached the highest levels of AEF command. While the 77th's power ground down, a powerful U.S. force under General Hunter Liggett's I Corps (United States) was being put together. The veteran 28th Infantry Division was oriented to reach Whittlesey and the fresh 82nd Infantry Division was moved to reinforce the 28th's flank. Meanwhile, Pershing ordered Liggett reinforced by the 1st Infantry Division "The Big Red One" which had received some replacements and some rest after St Mihiel.

Observing the movement of the 1st Division, the Germans ordered a Prussian Guards Division to reinforce their forces in the sector. (p343) [ clarification needed ] The Germans also sent an elite battalion of "Storm Troopers" reinforced with flamethrowers to aid the Germany Infantry attacking Whittlesey.

For the next few days, the Pocket held firm and the powerful American attacks started to push the Germans back and the 77th Division was now trying to infiltrate troops into the pocket.

Whittlesey, meanwhile, asked for a volunteer to sneak through the lines and lead back help. Private Abraham Krotoshinsky undertook this mission and skillfully left the pocket by a circuitous route to the north which ultimately led to an infiltrating company of the 307th Infantry. Krotoshinsky acted as a guide to lead this group to help rescue the trapped company and establish a route for further fresh troops to come into the pocket. So on 8 October, the 77th relief force had linked up with Whittlesey's men. Immediately upon their relief, Whittlesey was promoted to Lieutenant Colonel.

Aftermath Edit

Of the over 500 soldiers who entered the Argonne Forest, only 194 walked out unscathed. The rest were killed, missing, captured, or wounded. Major Charles White Whittlesey, Captain George G. McMurtry, and Captain Nelson M. Holderman received the Medal of Honor for their valiant actions. Whittlesey was also recognized by being a pallbearer at the ceremony interring the remains of the Unknown Soldier. [ citation requise ]

Former Major League Baseball player, and Captain in the 77th Division, Eddie Grant, was killed in one of the subsequent missions in search of the battalion. A large plaque was placed in the center-field wall at the Polo Grounds New York in his honor.

Brigadier General Billy Mitchell wrote after the rescue that the Germans had managed to prevent supplies being air-dropped to the battalion. He ordered: [15]

. chocolate and concentrated food and ammunition dropped. Our pilots thought they had located it from the panel that it showed and dropped off considerable supplies, but later I found out they had received none of the supplies we had dropped off. The Germans had made up a panel like theirs and our men had calmly dropped off the nice food to the Germans who undoubtedly ate it with great thanksgiving.

Several members of the Lost Battalion portrayed themselves in the 1919 feature film The Lost Battalion, directed by Burton L. King. [16]

A&E made a 2001 film about the event, The Lost Battalion. [17]

Swedish power metal band Sabaton made a song about them titled "The Lost Battalion" in their 2016 album The Last Stand.

In the video game Call of Cthulhu the main character Edward Pierce is mentioned as being a veteran of the lost batalion, and he suffers from post-traumatic-stress-disorder as a result.

  • Maj. Charles W. Whittlesey (Commander, 1-308th Inf )
  • Capt. George G. McMurtry (Commander, 2-308th Inf)
  • Capt. Nelson M. Holderman (Commander, Company K, 3-307th Inf)
  • 1Lt. Harold E. Goettler (Pilot, 50th Aero Squadron)
  • 2Lt. Erwin R. Bleckley (Observer, 50th Aero Squadron)
  • Sgt. Benjamin Kaufman (Company K, 3-307th Inf)
  • Pvt. Archie A. Peck (Company A, 1-308th Inf)
  • Pvt. William Begley, Sgt. Raymond Blackburn, Pvt. George W. Botelle, Pvt. James W. Bragg, Pvt. Clifford R. Brown, Pvt. Philip "Zip" Cepaglia, 1Lt. William J. Cullen, Cpl. James Dolan, Cpl. Carmine Felitto, Pvt. Joseph Friel, Pfc. Jack D. Gehris, Sgt. Jeremiah Healey, Cpl. Irving Klein, Pvt. Stanislaw Kosikowski, Pvt. Abraham Krotoshinsky, Cpl. Leo J. Lavoie, Pvt. Irving Louis Liner, Pvt. Henry Miller, Cpl. James J. Murphy, Cpl. Holger Petersen, Pvt. Frank J. Pollinger, 2Lt. Harry Rogers, Cpl. Haakon A. Rossum, Cpl. Joseph C. Sauer, 2Lt. Gordon L. Schenck, Pfc. Irving Sirota, Pvt. Sidney Smith, Pvt. Albert E. Summers and 1Lt. Charles W. Turner, Pfc. Samuel D. Grobtuck, First Sgt. Herman J. Bergasse [18]

2nd Lt Paul Rutherford Knight also was awarded the Distinguished Service Cross.


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