Traitement médical au Moyen Âge

Traitement médical au Moyen Âge


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Une grande partie du traitement médical au Moyen Âge était basée sur des idées développées par les Grecs et les Romains. L'aspect le plus important de ceci était la théorie des quatre humeurs. Il a été avancé que le corps avait quatre humeurs : le sang, le flegme, la bile jaune et la bile noire. Ces humeurs étaient associées à différentes parties du corps et avaient des qualités différentes : sang (cœur : chaud et humide) ; flegme (cerveau : froid et humide) ; bile jaune (foie : chaud et sec) et bile noire (rate : froid et sec).

On croyait que lorsque quelqu'un était malade, les quatre humeurs du corps n'étaient pas équilibrées de manière égale. Un patient était généralement conseillé de se reposer pour permettre au corps de rétablir son équilibre naturel. En cas d'échec, le régime alimentaire du patient était modifié. Par exemple, si le patient avait froid, on lui donnerait de la nourriture chaude.

Si le changement de régime ne réussissait pas et que le patient était assez prospère, un chirurgien serait appelé. Si le patient n'avait pas beaucoup d'argent, un barbier-chirurgien (un médecin non formé qui passait le plus clair de son temps à couper les cheveux) serait utilisé à la place.

Le chirurgien examinait le patient et s'il avait plus chaud que d'habitude, il prétendrait qu'il y avait trop de sang dans le corps. La solution à ce problème était d'enlever une partie du sang en ouvrant les veines du patient avec un couteau. En plus de la saignée, les chirurgiens pouvaient également effectuer des opérations mineures et traiter des fractures osseuses simples.

Il y avait aussi des hôpitaux au début du Moyen Âge. Cependant, ils étaient principalement utilisés pour isoler plutôt que pour guérir les malades. Lorsque les gens sont entrés dans un hôpital, leurs biens ont été cédés car on ne s'attendait pas à ce qu'ils survivent.
L'un des principaux moyens de lutter contre la maladie au Moyen Âge était la prière. On croyait que les personnes souffrant de maladies étaient probablement punies par Dieu pour les péchés qu'elles avaient commis dans le passé.

La peste noire qui a tué environ un tiers de la population mondiale a eu un effet dramatique sur l'attitude des gens envers les traitements médicaux. Les méthodes traditionnelles de traitement des maladies telles que la saignée, la purge avec des laxatifs, la modification du régime alimentaire du patient, les remèdes à base de plantes, etc., étaient totalement inefficaces contre la maladie.

De nombreuses discussions ont eu lieu sur la cause de la peste noire. Les médecins étaient incapables de trouver la bonne réponse. Cependant, plusieurs ont failli en identifier la cause. Un médecin de Perse a affirmé que le
la maladie avait été transmise à l'homme par des « souris et des animaux » qui normalement « vivaient sous terre ». Un médecin suédois a fait valoir que ce sont "les puces et la vermine" qui ont provoqué la peste noire.

Les médecins ont pris conscience qu'il était important de se constituer un corpus de connaissances sur la maladie. Les chercheurs ont obtenu des exemplaires de livres écrits par des médecins d'autres pays et les ont fait traduire en anglais. Il s'agissait d'un développement important, car dans le passé, les livres de médecine en Angleterre n'étaient disponibles qu'en latin, ce qui limitait le nombre de personnes pouvant les lire.

De cette façon, des informations ont été transmises sur le traitement efficace des maladies. Par exemple, l'Hôtel Dieu, un grand hôpital de Paris, a été le pionnier d'une nouvelle approche de la prise en charge des patients. L'hôpital était divisé en services. Chaque paroisse traitait de problèmes différents. Les personnes ayant des fractures seraient traitées dans un service tandis qu'un autre s'occuperait des maladies infectieuses.

L'Hôtel-Dieu prenait grand soin de l'hygiène. Tous les patients ont reçu des blouses propres à porter et ont pris des bains réguliers. Comme dans tous les hôpitaux, les patients dormaient encore à trois ou quatre par lit mais les draps étaient changés toutes les semaines. Les sols des salles étaient maintenus propres et les murs étaient lavés à la chaux.

L'information sur le traitement réussi des patients à l'Hôtel-Dieu se répandit bientôt dans d'autres pays. Peu de temps après, les médecins ont commencé à introduire des réformes similaires dans leurs hôpitaux.

La croyance des gens que la prière les protégerait de la maladie a été minée par la peste noire. Certains ont accepté l'argument selon lequel la peste était un don de Dieu et leur ont offert une entrée rapide au paradis. D'autres estimaient que l'Église aurait dû être en mesure de les avertir du désastre imminent. Il a également été souligné que si certains prêtres sont restés et ont aidé les habitants du village, de nombreux autres ont fui. L'une des conséquences intéressantes de la peste noire a été la tendance croissante des gens à laisser de l'argent dans leur testament aux hôpitaux plutôt qu'aux églises. Cela a permis à soixante-dix hôpitaux supplémentaires d'être construits en Angleterre entre 1350 et 1390.

Par temps très chaud, la saignée (saignée) ne doit pas être pratiquée car les humeurs s'écoulent rapidement comme les mauvaises. La saignée ne doit pas non plus être pratiquée par temps très froid, car les bonnes humeurs sont compactées dans le corps et difficiles à extraire, et les bonnes sont sorties plus vite que les mauvaises... Si le sang paraît noir, prélevez-le jusqu'à ce qu'il devienne rouge . S'il est épais, jusqu'à ce qu'il s'amincisse : s'il est aqueux, jusqu'à ce qu'il devienne épais... La phlébotomie éclaircit l'esprit, renforce la mémoire, nettoie l'estomac, aiguise l'ouïe, développe les sens, favorise la digestion, produit une voix musicale, nourrit le sang, le débarrasse des matières vénéneuses et lui apporte une longue vie. Il se débarrasse des maladies, guérit les douleurs, les fièvres et diverses maladies.

La connaissance de l'anatomie s'acquiert de deux manières ; l'une est par les livres... la seconde consiste à disséquer les cadavres, à savoir ceux qui ont été récemment décapités ou pendus. Par ce moyen, nous apprenons l'anatomie des organes internes, les muscles, la peau, les veines et les tendons.

Elle a mis les fers à sang dans la veine de Robin Hood
Et percé la veine, et laissa échapper le sang,
Et après le mince,
Et bien alors savait qu'il y avait de la trahison à l'intérieur.

La maladie au 14ème siècle (Réponse Commentaire)

Le roi Harold II et Stamford Bridge (Réponse Commentaire)

La bataille d'Hastings (Réponse Commentaire)

Guillaume le Conquérant (Réponse Commentaire)

Le système féodal (Réponse Commentaire)

L'enquête Domesday (Réponse Commentaire)

Thomas Becket et Henri II (Réponse Commentaire)

Pourquoi Thomas Becket a-t-il été assassiné ? (Répondre au commentaire)

Manuscrits enluminés au Moyen Âge (Réponse Commentaire)

Yalding : projet de village médiéval (différenciation)


Traitements médicaux populaires – ventouses, saignements et purges

Les ventouses, les saignements et les purges étaient des méthodes courantes utilisées pour rétablir l'équilibre entre les humeurs.

Jost Amman : *Eygentliche Beschreibung aller Stände auff Erden*, Cupping, 1568

Au début de l'ère moderne, on pensait que les maladies étaient causées par des perturbations du corps, qui, lorsqu'il était en parfaite santé, était considéré comme étant dans un état intérieur d'équilibre harmonieux, comme le monde ou le cosmos. Ce modèle peut être considéré comme un développement ultérieur de la doctrine de Galien sur les quatre humeurs, selon laquelle il devrait y avoir un équilibre entre les quatre fluides cardinaux du corps, c'est-à-dire le sang, les mucosités et la bile jaune et noire. Toute obstruction ou viscosité devait donc être traitée, et l'une des méthodes les plus populaires et les plus universelles pour rétablir l'équilibre physique était le saignement.

Le saignement était utilisé pour tout type de maladie, et même les personnes en bonne santé le subissaient plusieurs fois par an à titre préventif. Ce sont surtout des barbiers-chirurgiens qui administrent ce traitement assez dangereux, et leur manque de connaissances anatomiques aggrave souvent le problème car ils peuvent parfois sectionner des artères par erreur, et si les coupures s'infectent, l'état du patient s'aggrave souvent.

On pensait également que les ventouses supprimaient les humeurs corporelles en excès, mais ce traitement était légèrement moins dangereux. Un verre de forme spéciale a été chauffé et appliqué sur la peau. Le vide créé par le refroidissement du verre était censé extraire les substances nocives cette méthode était donc également utilisée après une consommation immodérée d'alcool.

La purge était utilisée pour les affections de l'estomac et du tube digestif. Des émétiques ou des clysters étaient administrés, nettoyant ainsi le corps et rétablissant le bien-être.

Dans les bains publics, les activités telles que le bain et la transpiration, la « transpiration » et la « s’aérer » étaient considérées comme des événements sociaux.


Herbes et propriétés des plantes

Parmi les textes médicaux les plus populaires pour survivre de cette période post-romaine, il y a ceux contenant des remèdes à base de plantes, connus collectivement sous le nom de plantes médicinales. Les plantes médicinales décrivent les propriétés de diverses plantes et leurs utilisations, en particulier médicinales. L'auteur à base de plantes le plus célèbre était le médecin grec Dioscoride (b. c. 40, d. 90), qui était actif au 1er siècle. Le travail de Dioscorides est devenu connu en Europe comme le Herbier, le mot pour &lsquoherbal&rsquo en latin. Un autre texte à base de plantes populaire au début du Moyen Âge était une adaptation du Herbier attribué à un auteur de l'Antiquité tardive par ailleurs inconnu appelé Pseudo-Apuleius. Le Pseudo-Apulée à base de plantes était souvent associé à d'autres traités, y compris des remèdes pouvant être tirés d'animaux, pour former ce que l'on appelle aujourd'hui le complexe Pseudo-Apulée.

Dioscoride, Herbier Liber de virtutibus

Une première traduction du Herbier de Dioscoride (BnF, Latin 12995, f. 4r)


Médecine, diagnostic et traitement au Moyen Âge

La plupart des idées médiévales sur la médecine étaient basées sur celles des travaux antiques, à savoir les travaux des médecins grecs Galien (129 AD - 216) et Hippocrate (460 av. J.-C. - 370 av. J.-C.). Leurs idées énoncent une théorie du corps humain relative aux quatre éléments (terre, air, feu et eau) et aux quatre humeurs corporelles (sang, mucosités, bile jaune et bile noire). On croyait que la santé pouvait être maintenue ou restaurée en équilibrant les humeurs et en régulant l'air, l'alimentation, l'exercice, le sommeil, l'évacuation et les émotions. Les médecins ont également souvent conseillé des procédures invasives risquées comme la saignée.

Les connaissances médicales dérivées de la théorie antique étaient en grande partie confinées aux monastères et aux personnes très instruites. Pour les gens ordinaires, surtout ceux en dehors des villes, il aurait été difficile d'avoir accès à des praticiens professionnels. Ceux qui ont besoin d'une assistance médicale pourraient plutôt se tourner vers les populations locales qui ont des connaissances médicales, dérivées des traditions populaires et de l'expérience pratique.

Livre de guilde des barbiers-chirurgiens de la ville d'York

Au Moyen Âge, les barbiers n'étaient pas seulement responsables de la coupe des cheveux (pour éliminer les poux), mais aussi des interventions chirurgicales telles que l'extraction des dents et les amputations. En Angleterre, ce n'est qu'en 1745, qu'une guilde des chirurgiens distincte fut créée, distincte de la guilde des barbiers. Ce manuscrit a été créé à la fin du XVe siècle pour les membres de la Guilde des chirurgiens barbiers à York et montre comment, au Moyen Âge, les connaissances et la pratique médicales étaient influencées par la religion et l'astrologie.

Divisé en deux parties, c'est ce dernier qui comprend les dessins et diagrammes médicaux et astrologiques, dont celui de l'Homme Veine, l'Homme Zodiaque, les Quatre Humeurs et une carte du zodiaque circulaire, connue sous le nom de volvelle, avec des pièces mobiles. La volvelle aurait été utilisée pour prédire le meilleur moment pour fournir un traitement médical et à la fin des années 1500, les médecins l'utiliseraient, selon la loi, pour calculer la position de la lune avant d'effectuer une intervention chirurgicale. Le succès du traitement médical était également considéré comme dépendant de l'assistance des saints religieux : la volvelle est ici entourée de saint Jean-Baptiste, de saint Jean l'Évangéliste et des saints Côme et Damien, les saints patrons des médecins et de la chirurgie.

Au Moyen Âge, on pensait que les quatre humeurs étaient des fluides corporels qui affectaient la santé d'une personne : sang, mucosités, bile noire et bile jaune. Dans l'image, chacune des quatre humeurs est personnifiée et représentée autour de l'image centrale de la tête du Christ. Chacun est masculin et identifié par des légendes qui correspondent aux fluides : Mélancolie, Sanguine, Flegmatique et Colérique.

Le dessin de l'homme du zodiaque, étiqueté « Homo signorum », montre des parties du corps liées aux symboles du zodiaque qui les gouvernent. Ici, nous pouvons voir que les Poissons sont associés aux pieds, la Vierge au ventre et le Taureau au cou.

Les étoiles et les planètes

Les astrologues médiévaux croyaient que les mouvements des étoiles influençaient de nombreuses choses sur terre, du temps et de la croissance des cultures aux personnalités des nouveau-nés et au fonctionnement interne du corps humain. Les médecins emportaient souvent avec eux des almanachs (ou calendriers) spéciaux contenant des cartes des étoiles illustrées, leur permettant de vérifier la position des étoiles avant de poser un diagnostic. Beaucoup de ces almanachs comprenaient des illustrations, aidant à expliquer des idées compliquées aux patients. L'image ci-dessous montre un homme du zodiaque de l'un de ces almanachs de 1399. Le diagramme était destiné à expliquer comment les formations astrologiques (ou signes astrologiques) règnent sur chaque partie du corps. Le doigt pointé de l'homme sert d'avertissement contre les puissantes forces des étoiles.

Les anciennes études d'astrologie ont été traduites de l'arabe au latin aux XIIe et XIIIe siècles et sont rapidement devenues une partie de la pratique médicale quotidienne en Europe. À la fin des années 1500, les médecins de toute l'Europe étaient tenus par la loi de calculer la position de la lune avant d'effectuer des procédures médicales compliquées, telles qu'une intervention chirurgicale ou une hémorragie.

Dessin d'un homme microcosmique, d'après un traité médical

Ce diagramme circulaire d'un homme microcosmique, ou homme du zodiaque, montre comment l'astrologie affecte différentes parties d'un corps humain. Les médecins médiévaux utiliseraient ces connaissances pour déterminer le meilleur moment pour effectuer des traitements médiévaux. À la fin des années 1500, les médecins devaient, selon la loi, calculer la position de la lune avant de procéder à une intervention chirurgicale.

Un diagramme connu sous le nom de « homme du zodiaque » a superposé le signe astrologique approprié sur des parties du corps dans un manuscrit appartenant aux chirurgiens barbiers de York, ce diagramme fait face à une roue circulaire marquée de données astrologiques et équipée d'un pointeur mobile (connu sous le nom de volvelle) afin que le médecin puisse aligner les données en fonction de la position du soleil et de la lune.

Livre de guilde des barbiers-chirurgiens de la ville d'York

Examen d'urine

L'un des principaux moyens pour un médecin de diagnostiquer une maladie était d'examiner les selles, le sang et surtout l'urine : les médecins étaient souvent représentés sur des images tenant un flacon d'urine à la lumière.

Initiale historiée d'un médecin enseignant l'examen d'urine aux étudiants, du Prognosticon d'Hippocrate

Les médecins diagnostiquaient souvent des maladies en examinant l'urine et apprenaient que cela démontrerait que le corps était déséquilibré, selon la théorie des quatre humeurs. Cette approche médiévale de la maladie, développée à l'origine par les anciens médecins grecs Hippocrate et Galien, affirmait que la maladie était causée lorsque l'un des quatre liquides corporels (ou humeurs), à savoir le sang, les mucosités, la bile noire et la bile jaune, était déséquilibré.

Certains traités médicaux contiennent des illustrations montrant l'urine dans différentes teintes, aidant ainsi le médecin dans son diagnostic.

Dessins de verres montrant l'urine de différentes teintes, à partir d'un traité médical

Des images comme celles-ci, qui montrent des verres d'urine de différentes couleurs, auraient été utilisées par les médecins médiévaux pour aider à diagnostiquer la maladie. En plus de la couleur, les médecins vérifiaient l'odeur et même le goût pour déterminer si le corps était déséquilibré, selon la théorie des quatre humeurs. Cette approche médiévale de la maladie, développée à l'origine par les anciens médecins grecs Hippocrate et Galien, affirmait que la maladie était causée lorsque l'un des quatre liquides corporels (ou humeurs), à savoir le sang, les mucosités, la bile noire et la bile jaune, était déséquilibré.

Plaies, ruptures et lésions

Un autre domaine de préoccupation médicale était le traitement des plaies, des ruptures et des lésions, domaine dans lequel le chirurgien était spécialisé. Un traité illustré montre une procédure pour une fracture du crâne, qui est accompagnée d'un récit de la vie du Christ. Cette juxtaposition peut faire allusion à la nécessité d'une assistance divine à la fois pour le chirurgien et le patient. Bien qu'il soit impossible de déterminer le taux de réussite de telles interventions, la survie de crânes médiévaux dont l'os s'est resserré après le traitement d'une blessure démontre que même les blessures traumatiques à la tête n'étaient pas toujours mortelles.

Miniature pleine page d'interventions chirurgicales, de Roger Frugard de Parma’s Chirurgia

Alors que les trois premières de ces neuf illustrations concernent l'annonce et la naissance du Christ, les six images restantes montrent comment un crâne endommagé ou cassé peut être réparé par chirurgie, montrant clairement la nature entrelacée de la médecine et de la religion.

John Arderne (c.1307 – 77), un chirurgien anglais, a composé des ouvrages médicaux sur des sujets tels que le traitement des yeux et la guérison de la fistule anale, qui ont tous deux largement circulé. Les œuvres d'Arderne sont fascinantes à plusieurs égards, notamment le fait que les illustrations en font partie intégrante.

Dessin d'après le traité médical de John Arderne

Des traités médicaux, comme cet ouvrage du chirurgien anglais John Arderne, ont fourni des connaissances illustrées sur les maladies et les remèdes qui auraient été largement diffusées. Les sujets abordés dans le traité varient du traitement des yeux à la guérison de la fistule anale. Ce manuscrit est un exemple important de l'utilisation combinée du texte et de l'image pour expliquer les procédures médicales et peut être considéré comme l'un des premiers manuels de médecine.

La médecine et l'Église

Dans l'Europe médiévale, la médecine fonctionnait généralement dans le contexte de l'Église chrétienne. Les hôpitaux qui soignaient les personnes âgées et les malades étaient souvent dirigés par des ordres religieux, qui pouvaient maintenir des infirmeries pour leurs propres membres et gérer des hôpitaux pour les autres. Là où la médecine professionnelle ne pouvait pas aider, les fidèles se tournaient souvent vers les saints et visitaient les sanctuaires des saints dans l'espoir de guérisons miraculeuses. Les fenêtres de la chapelle de la Trinité dans la cathédrale de Canterbury, achevée vers 1220, montrent des pèlerins souffrant de maladie, de blessure et même de folie affluant vers le sanctuaire de Thomas Becket dans certaines scènes, des médecins avec des flacons d'urine se détournent de désespoir, incapables d'égaler la guérison puissance du saint.

Guérison occulte

Les malades peuvent aussi s'être tournés vers l'occultisme : la ligne de démarcation entre magie et médecine n'est pas toujours évidente dans les sources médiévales, et de nombreux médecins utilisaient des connaissances occultes pour guérir les malades soit par des moyens naturels (en utilisant, par exemple, des herbes pour traiter ou prévenir la maladie ou éloigner le danger) ou en utilisant la magie démoniaque, qui a tenté d'utiliser des forces diaboliques pour intervenir dans les affaires humaines.


La médecine au Moyen Âge

L'apprentissage est un processus continu et grâce à de nouvelles découvertes et inventions, nous élargissons chaque jour notre horizon de connaissances. Tout au long de l'histoire, l'homme a illuminé le monde avec l'art, la science et la philosophie et a également acquis la capacité d'inventer et de découvrir divers outils pour sa survie. L'une des découvertes les plus puissantes jamais faites est la connaissance de la médecine. Bien que l'histoire de la médecine remonte à l'âge primitif, la médecine en tant que domaine d'étude spécialisé n'a pas existé avant le Moyen Âge. Basée sur les principes grecs et orientaux, la médecine européenne s'est embellie des découvertes du moyen-âge et a jeté les bases de la médecine contemporaine.

L'Heptaméron de Marguerite de Navarre est une représentation de la société française au moyen-âge. Elle a dépeint diverses normes sociales et culturelles de l'époque dans les histoires. Sa perspicacité dans la science de la médecine pratiquée en France au Moyen Âge est assez évidente. Même si l'importance de la médecine en tant que spécialité était reconnue parmi les intellectuels de Paris, l'influence de l'église est restée un vecteur de son avancement. Bien que la suprématie du surnaturel sur le naturel était évidente, une implication claire a été établie que le monde naturel et surnaturel était séparé sinon indépendant. (Médecine, Une histoire illustrée. Lyon, S. Albert. M.D., F.A.C.S et Petrucelli II, R.Joseph. M.D.) En conséquence, ce que nous voyons est un amalgame de science médicale, de mysticisme et de religion dans la France du moyen âge.

Les traitements étaient basés sur le principe sous-jacent des humeurs. (Quatre fluides corporels différents) Les physiologistes antiques croyaient que le corps doit toujours avoir un équilibre de ces humeurs, car le déséquilibre causera des maux. Le diagnostic était basé sur l'examen d'échantillons de sang ainsi que sur les couleurs de la peau, de l'urine et des selles. Les remèdes à base de plantes et les saignées étaient assez courants.

Les traitements médicaux dispensés par des médecins qualifiés sont rares et très coûteux, en conséquence la classe élite ne pouvait se le permettre. L'incertitude et l'indisponibilité du traitement académique n'ont laissé d'autre choix à la population générale que de se tourner vers certains charmes, des prières spéciales et des rituels chrétiens spécifiques. Le Paris du XIIIe siècle n'avait qu'une demi-douzaine de médecins en fonction, avec peu de temps à consacrer à des patients individuels. (Médecine, Une histoire illustrée. Lyon, S. Albert. MD, FACS et Petrucelli II, R.Joseph. MD) La pratique de la médecine n'était pas limitée à une certaine secte de personnes, plutôt le clergé et les laïcs, les hommes et les femmes étaient tous capables de exercer la médecine.

Il n'y avait pas de distinction claire entre un médecin et un apothicaire (pharmacien). Le médecin préparait et dispensait souvent des médicaments en plus d'exercer la médecine. Et l'apothicaire s'est souvent engagé dans la pratique médicale ainsi que dans la préparation et la distribution. Il est évident d'après les histoires de l'heptameron que les médicaments fabriqués par les apothicaires pouvaient parfois être très mortels car ils n'avaient pas les connaissances appropriées. De plus, l'hygiène personnelle n'était pas un facteur important pour un apothicaire, les gens du commun vivaient seuls.

L'alimentation était considérée comme extrêmement importante dans le traitement de la maladie et les prescriptions couvriraient les moindres détails pour toutes sortes de conditions. La plus grande dépendance générale a été placée sur les bouillons, le lait et les œufs. (Médecine, Une histoire illustrée. Lyons, S. Albert. M.D., F.A.C.S et Petrucelli II, R.Joseph. M.D.) Aujourd'hui, l'importance de l'alimentation dans la science médicale est largement ressentie. La nutrition en tant que branche d'étude spéciale a émergé. Les diététistes et nutritionnistes sont là pour aider les médecins à traiter les patients qui ont besoin de régimes spéciaux. Les drogues étaient la principale forme de traitement au moyen-âge. Les plantes et les herbes ont été utilisées dans la préparation de digestifs, de laxatifs, d'émétiques, de diurétiques, de diaphorétiques, de styptiques, etc. Les médicaments restent aujourd'hui la principale forme de traitement, mais avec la technologie de pointe, la pharmacologie est devenue l'une des principales activités. (Médecine, Une histoire illustrée. Lyon, S. Albert. M.D., F.A.C.S et Petrucelli II, R.Joseph. M.D.)
La chirurgie était un dernier recours conseillé par un médecin mais aussi elle n'était accessible qu'aux riches. La chirurgie était connue pour être efficace dans les cas de fistule, d'hémorroïdes, de gangrène et de cataracte. La saignée était l'une des formes de chirurgie les plus courantes et était recommandée pour la fièvre, l'inflammation et diverses maladies et, ironiquement, également pour les hémorragies. Il y avait trois principales méthodes de saignée au moyen-âge : la sangsue, la saignée et la ventouse. Parmi ceux-ci, la sangsue est encore utilisée, bien que rare comme procédure médicale par certains médecins. Les sangsues aident à réduire la congestion des tissus là où l'apport artériel est maintenu mais le retour veineux est bloqué ou ralenti, les sangsues agissent comme une veine supplémentaire pour soulager une accumulation dangereuse de sang. En conséquence, la thérapie par sangsues trouve sa place dans de nombreuses chirurgies reconstructives telles que le rattachement des doigts et des membres, la procédure de greffe de peau, les avulsions du cuir chevelu et les chirurgies mammaires et même dans le traitement efficace des hématomes périorbitaires. L'anesthésie et les analgésiques étaient disponibles, mais certaines des potions utilisées étaient mortelles en soi. Par exemple, le jus de pruche était utilisé et pouvait facilement causer la mort.

Les maladies très courantes au moyen âge étaient la dysenterie, la jaunisse, la pneumonie, la grippe et le rhume. Cela pourrait être largement attribué aux conditions de vie de l'époque. Les ruraux vivaient en grande partie dans une structure d'une seule pièce avec un foyer central et un toit central avec une petite ouverture qui permettait à une partie de la fumée de s'échapper. Les maisons étaient sombres, humides et froides, avec un ensoleillement minimum et une mauvaise circulation de l'air, un lieu de reproduction idéal pour les germes et les bactéries. Les conditions climatiques et le style de vie de l'époque sans installations adéquates ont également contribué au manque d'hygiène personnelle. Elle s'est encore accentuée avec la croissance de la population dans les villes. La connaissance des germes et des bactéries n'était pas disponible et les antibiotiques ont été inventés jusqu'aux années 1800. assez fréquent. En raison également du manque de techniques avancées, les patients décèdent souvent en raison d'une perte de sang excessive après une intervention chirurgicale. Aujourd'hui, l'hygiène personnelle est considérée comme un facteur clé pour vivre une vie sans maladie.

Avec les dernières technologies disponibles, la mortalité infantile a diminué et la longévité des humains a considérablement augmenté par rapport à l'âge moyen. Comme nous bénéficions des technologies sophistiquées de la science médicale, il est impératif que nous reconnaissions la contribution de nos prédécesseurs. Ce que nous apprécions aujourd'hui, ce sont les fruits des arbres dont les graines ont été plantées par notre ancêtre.


10 Traitements Médiévaux, Médecine Bizarre au Moyen Âge

La science médicale a une longue histoire d'essai de remèdes qui nous sembleront plus tard farfelus. Quelles sont les pratiques médicales les plus folles de toute l'histoire de l'humanité ? Obtenez les faits sur dix traitements non conventionnels et médecines bizarres au moyen-âge tel que prescrit par les médecins de l'histoire.

Hémiglossectomie, coupe de langue

Quel est le meilleur traitement pour le bégaiement ? Eh bien, nous suivons certains médicaments, thérapies et conseils. Mais aux 18 e et 19 e siècles, les médecins suivent un traitement totalement différent, ils coupent la moitié des bégaiements de langue, ce traitement appelé hémiglossectomie. Souvent, ce traitement bizarre est encore utilisé aujourd'hui, mais uniquement pour traiter le cancer de la bouche.

Hémiglossectomie, coupe de langue

Mercure pour soigner la syphilis, médecine bizarre au Moyen Âge

Comme nous le savons, le mercure est toxique comme l'enfer, mais jusqu'au début du 20e siècle, le meilleur traitement de la plupart des médecins consiste à administrer aux patients du mercure potentiellement mortel, utilisé comme médicament populaire contre la maladie sexuellement transmissible, la syphilis. Les effets secondaires de ce traitement incluent les ulcérations, la perte de dents, les dommages neurologiques ou les patients décèdent souvent de lésions hépatiques et rénales causées par un empoisonnement au mercure.

Mercure pour traiter la syphilis

Des pets dans un bocal

À l'époque médiévale, certains médecins croyaient que « comme des remèdes comme » Ainsi, pendant la peste noire, que l'on croyait causée par des vapeurs mortelles, certains médecins ont encouragé les gens à sceller leurs pets dans des bocaux et à ouvrir les bocaux lorsque la peste a frappé la ville. Ah, quelle logique médiévale.


Un lépreux mendiant l'aumône des marges d'un pontifical anglais c 1425 MS Lansdowne 451, fo 127r
© Bibliothèque britannique

Dans l'Angleterre médiévale, le ‘lepre’, le ‘blynde’, le ‘dumbe’, le ‘deaff’, le ‘natural fou’, le ‘creple’, le &# 8216lame’ et le ‘lunatick’ étaient une présence très visible dans la vie quotidienne. Les gens peuvent naître avec un handicap, ou être handicapés par des maladies telles que la lèpre, ou des années de travail éreintant. Cette histoire est racontée par English Heritage dans une toute nouvelle ressource : A History of Disability : de 1050 à nos jours :

“Les attitudes vis-à-vis du handicap étaient mitigées. Les gens pensaient que c'était une punition pour le péché, ou le résultat d'être né sous l'influence hostile de la planète Saturne. D'autres croyaient que les personnes handicapées étaient plus proches de Dieu - elles souffraient du purgatoire sur terre plutôt qu'après la mort et iraient au ciel plus tôt, nous dit-on dans le texte, qui continue :

“Il n'y avait aucune disposition de l'État pour les personnes handicapées. La plupart vivaient et travaillaient dans leur communauté, soutenus par leur famille et leurs amis. S'ils ne pouvaient pas travailler, leur ville ou leur village pouvait les soutenir, mais parfois les gens recouraient à la mendicité. Ils étaient principalement pris en charge par des moines et des nonnes qui abritaient des pèlerins et des étrangers comme leur devoir chrétien.

Les soins aux personnes malades et handicapées étaient fondés sur les enseignements de l'Église. Les moines et les nonnes suivaient les sept « œuvres confortables » qui consistaient à nourrir, vêtir et loger les pauvres, les visiter en prison ou malades, offrir à boire aux assoiffés et les enterrer. Les sept ‘œuvres spirituelles’ comprenaient des conseils et du réconfort pour les malades.”

Chacun de ces thèmes est exploré en détail avec des liens avec le patrimoine médiéval témoignant de la prise en charge des personnes handicapées à une époque marquée par le manque de financement, de connaissances et de ressources.

Les premiers hôpitaux

Au cours de cette période, des réseaux nationaux d'hôpitaux basés dans (ou à proximité) d'établissements religieux ont commencé à émerger. Des hôpitaux spécialisés pour la lèpre, la cécité et le handicap physique ont été créés. Le premier établissement psychiatrique d'Angleterre, plus tard connu sous le nom de "Bedlam" était à l'origine l'hôpital de Bethléem dans la ville de Londres. Dans le même temps, des hospices ont été fondés pour offrir un lieu de soutien aux personnes handicapées et âgées infirmes.

De nombreux bâtiments se sont délabrés ou ont été détruits lors de la dissolution des monastères par Henri VIII dans les années 1530. Certains restent cependant, dont le plus ancien, St Nicholas Harbledown à Canterbury, Kent (années 1070) St Mary Magdalene à Stourbridge près de Cambridge St Mary & St Margaret à Sprowston, Norwich, Norfolk et l'hôpital St Mary the Virgin à Ilford, Grand Londres. D'autres survivent sous forme de ruines ou de sites archéologiques.

Agir pour eux-mêmes

Nous savons que des personnes handicapées faisaient des pèlerinages à pied vers des lieux saints comme le sanctuaire de Thomas Becket à Cantorbéry à la recherche d'un remède ou d'un soulagement. Parfois, les personnes handicapées ont dû lutter contre l'injustice. En 1297, les résidents de la léproserie du village de West Somerton dans le Norfolk se sont mutinés contre l'abbé voleur et ses hommes, pillant et démolissant les bâtiments et tuant le chien de garde.

L'héritage médiéval

Les hommes, les institutions religieuses et les villes de l'époque médiévale ont été des pionniers en matière de réponse spécialisée au handicap. Il ne reste qu'un petit nombre de leurs bâtiments, mais au cours des 500 prochaines années, leur approche professionnelle initiale finira par se développer dans notre système moderne de services publics.

LA SOURCE:

Une histoire du handicap : de 1050 à nos jours. La ressource renvoie à une série de bâtiments liés à la prise en charge des malades et des handicapés.

LIRE LA SUITE:

Le handicap au Moyen Âge

Par Joshua R. Eyler
Porte des cendres 2010
ISBN-10 : 0754668223
ISBN-13 : 978-0754668220

De quoi parle-t-on quand on parle de handicap au moyen-âge ? Ce volume rassemble des chercheurs dynamiques travaillant sur le sujet en littérature et histoire médiévales, qui utilisent les dernières approches du domaine pour aborder cette question centrale. Les contributeurs discutent de textes médiévaux standard tels que la « légende arthurienne », « les contes de Canterbury » et « les vieilles sagas nordiques » , fournissant un point d'entrée accessible au domaine des études médiévales sur le handicap aux médiévistes plus généralement. The essays explore a wide variety of disabilities, including the more traditionally accepted classifications of blindness and deafness, as well as perceived disabilities such as madness, pregnancy and age. Adopting a ground-breaking new approach to the study of disability in the medieval period, this provocative book will be a must-read for medievalists and scholars of disability throughout history.

Disability in Medieval Europe: Thinking about Physical Impairment in the High Middle Ages, c.1100-c.1400

Series: Routledge Studies in Medieval Religion and Culture
by Irina Metzler
Routledge 2006
ISBN-10: 0415582040
ISBN-13: 978-0415582049

This impressive volume presents a thorough examination of all aspects of physical impairment and disability in medieval Europe. Examining a popular era that is of great interest to many historians and researchers, Irene Metzler presents a theoretical framework of disability and explores key areas such as: medieval theoretical concepts, theology and natural philosophy, notions of the physical body, medical theory and practice.

Bringing into play the modern day implications of medieval thought on the issue, this is a fascinating and informative addition to the research studies of medieval history, history of medicine and disability studies scholars the English-speaking world over.

On the Margins of a Minority: Leprosy, Madness, and Disability among the Jews of Medieval Europe

By Ephraim Shoham-Steiner (Author), Haim Watzman (Translator)
Wayne State University Press (June 1, 2014)
ISBN-10: 081433931X
ISBN-13: 978-0814339312

In medieval Europe, the much larger Christian population regarded Jews as their inferiors, but how did both Christians and Jews feel about those who were marginalized within the Ashkenazi Jewish community? In On the Margins of a Minority: Leprosy, Madness, and Disability among the Jews of Medieval Europe, author Ephraim Shoham-Steiner explores the life and plight of three of these groups. Shoham-Steiner draws on a wide variety of late-tenth- to fifteenth-century material from both internal (Jewish) as well as external (non-Jewish) sources to reconstruct social attitudes toward these “others,” including lepers, madmen, and the physically impaired. Shoham-Steiner considers how the outsiders were treated by their respective communities, while also maintaining a delicate balance with the surrounding non-Jewish community.

On the Margins of a Minority is structured in three pairs of chapters addressing each of these three marginal groups. The first pair deals with the moral attitude toward leprosy and its sufferers the second with the manifestations of madness and its causes as seen by medieval men and women, and the effect these signs had on the treatment of the insane the third with impaired and disabled individuals, including those with limited mobility, manual dysfunction, deafness, and blindness. Shoham-Steiner also addresses questions of the religious meaning of impairment in light of religious conceptions of the ideal body. He concludes with a bibliography of sources and studies that informed the research, including useful midrashic, exegetical, homiletic, ethical, and guidance literature, and texts from responsa and halakhic rulings.

Understanding and exploring attitudes toward groups and individuals considered “other” by mainstream society provides us with information about marginalized groups, as well as the inner social mechanisms at work in a larger society. On the Margins of a Minority will appeal to scholars of Jewish medieval history as well as readers interested in the growing field of disability studies.

Disability and Medieval Law: History, Literature, Society

By Cory James Rushton
Cambridge Scholars Publishing 2013
ISBN-10: 1443849731
ISBN-13: 978-1443849739

Disability and Medieval Law: History, Literature and Society is an intervention in the growing and complex field of medieval disability studies. The size of the field and the complexity of the subject lend themselves to the use of case studies: how a particular author imagines an injury, how a particular legal code deals with (and sometimes creates) injury to the human body. While many studies have fruitfully insisted on theoretical approaches, Disability and Medieval Law considers how medieval societies directly dealt with crime, punishment, oath-taking, and mental illness. When did medieval law take disability into account in setting punishment or responsibility? When did medieval law choose to cause disabilities? How did medieval authors use disability to discuss not only law, but social relationships and the nature of the human? The volume includes essays on topics as diverse as Francis of Assissi, Margery Kempe, La Manekine, Geoffrey Chaucer, early medieval law codes, and the definition of mental illness in English legal records, by Irina Metzler, Wendy J. Turner, Amanda Hopkins, Donna Trembinski, Marian Lupo and Cory James Rushton.

Difference and Disability in the Medieval Islamic World: Blighted Bodies

By Kristina Richardson
Edinburgh University Press Reprint edition 2014
ISBN-10: 0748695885
ISBN-13: 978-0748695881

Medieval Arab notions of physical difference can feel singularly arresting for modern audiences. Did you know that blue eyes, baldness, bad breath and boils were all considered bodily ‘blights’, as were cross eyes, lameness and deafness? What assumptions about bodies influenced this particular vision of physical difference? How did blighted people view their own bodies? Through close analyses of anecdotes, personal letters, (auto)biographies, erotic poetry, non-binding legal opinions, diaristic chronicles and theological tracts, the cultural views and experiences of disability and difference in the medieval Islamic world are brought to life.

Stumbling Blocks Before the Blind: Medieval Constructions of a Disability

by Edward Wheatley
Series: Corporealities: Discourses of Disability
University of Michigan Press 2010
ISBN-10: 0472117203
ISBN-13: 978-0472117208

Stumbling Blocks Before the Blind presents the first comprehensive exploration of a disability in the Middle Ages, drawing on the literature, history, art history, and religious discourse of England and France. It relates current theories of disability to the cultural and institutional constructions of blindness in the eleventh through fifteenth centuries, examining the surprising differences in the treatment of blind people and the responses to blindness in these two countries. The book shows that pernicious attitudes about blindness were partially offset by innovations and ameliorations—social literary and, to an extent, medical—that began to foster a fuller understanding and acceptance of blindness.

A number of practices and institutions in France, both positive and negative—blinding as punishment, the foundation of hospices for the blind, and some medical treatment—resulted in not only attitudes that commodified human sight but also inhumane satire against the blind in French literature, both secular and religious. Anglo-Saxon and later medieval England differed markedly in all three of these areas, and the less prominent position of blind people in society resulted in noticeably fewer cruel representations in literature.

This book will interest students of literature, history, art history, and religion because it will provide clear contexts for considering any medieval artifact relating to blindness—a literary text, a historical document, a theological treatise, or a work of art. For some readers, the book will serve as an introduction to the field of disability studies, an area of increasing interest both within and outside of the academy.

Edward Wheatley is Surtz Professor of Medieval Literature at Loyola University, Chicago.

Women and Disability in Medieval Literature

New Middle Ages
by Tory Vandeventer Pearman
Palgrave 2010
ISBN 9780230105119

This book serves as the first in its field to analyze how disability and gender both thematically and formally operate within late medieval popular literature. Reading romance, conduct manuals, and spiritual autobiography, the study proposes a “gendered model” for exploring the processes by which differences like gender and disability get coded as deviant

Leprosy in Medieval England

Carole Rawcliffe
Boydell Brewer Ltd, United Kingdom, 2009
ISBN 10: 1843834545
ISBN 13: 9781843834540

This is one of the most important publications for many years in the fields of medical, religious and social history. Rawcliffe s book completely overhauls our understanding of leprosy and contributes immensely to our knowledge of the English middle ages. This is a fascinating study that will be a seminal work in the history of leprosy for many years to come. Set firmly in the medical, religious and cultural milieu of the European Middle Ages, this book is the first serious, comprehensive study of a disease surrounded by misconceptions and prejudices. Even specialists will be surprised to learn that most of our stereotyped ideas about the segregation of medieval lepers originated in the nineteenth century that leprosy excited a vast range of responses, from admiration to revulsion that in the later Middle Ages it was diagnosed readily even by laity that a wide range of treatment was available, that medieval leper hospitals were no more austere than the monasteries on which they were modelled that the decline of leprosy was not monocausal but implied a complex web of factors – medical, environmental, social and legal. Written with consummate skill, subtlety and rigour, this book will change forever the image of the medieval leper. Carole Rawcliffe is Professor of Medieval History at the University of East Anglia.


10 of the Most Disgusting Jobs in History

[Photo credit: David Sidoux on Flickr] The 21st century certainly has its share of disgusting jobs, but in the times before mechanization, indoor plumbing, and electricity, our ancestors really bore the brunt of the literal dirty work. Here are 10 jobs found in Tony Robinson’s The Worst Jobs in History that are NSWE (not safe while eating).

1. Vomit collector. It’s a myth that the ancient Romans had dedicated rooms for regurgitating food, but it was common practice to vomit in order to consume more at the feast. Many individuals would throw up in special receptacles or simply on the floor to avoid interrupting the bacchanal. Of course, this required the services of a vomit collector who would clean it all up.

2. Leech collector. In the Middle Ages, medicine could barely be described as primitive, and methods such as bleeding were common practice for a multitude of medical ailments. One method of bleeding a patient called for applying leeches, which had to be collected from nearby ponds and bogs. A leech collector would simply wade into the water with bare legs and swish around until the dreaded creatures attached. They were then pulled off and dropped in a bucket to be sold to the town’s doctor, barber-surgeon, or other “medical professional.”

3. Fuller. Wool is a naturally waterproof material, thanks to the oils distributed through it from a sheep’s skin. This grease also was what made the harvesting, carding, spinning, and weaving processes run smoothly in the Middle Ages. But the cloth that resulted was coarse, had a wide mesh, and was easily frayed. To solve these problems, the grease had to be removed from the cloth with an alkaline solution, and the cheapest and most abundant alkaline solution at that time was stale urine. A fuller’s job was to place freshly woven lengths of wool cloth into a tub, pour in stale urine, and then stomp it with his or her feet. As if that weren’t bad enough, the urine used for this process came from multiple people — as many gallons were needed. Fullers had to collect it from public toilets and private homes. Have you ever been so grateful for modern chemistry?

4. Groom of the Stool. In the tradition of divine right — which placed kings on the level of gods — for centuries it was thought improper for a king to wipe his own bottom. Henry VIII was no exception, and the Groom of the Stool was a prestigious position assigned to a top-level aristocrat. Though prestigious, the job was humiliating. The groom was responsible for fetching the king’s toilet chair when needed, wiping his behind, and collecting his stool for examination and monitoring of his health. He also had the privilege of administering an enema should the king find himself constipated.

5. Violin string maker. Prior to the 17th century’s revolution in the technology of string-making for musical instruments, the industry was decidedly more disgusting. In order to make strings thick enough to play lower notes on a violin (which at the time had only three strings), the preferred method involved twisting strands of sheep innards together. String makers would have to butcher the sheep very carefully so as not to rupture the stomach or lower intestines and then spend painstaking hours trimming away fatty tissue, blood vessels, and muscle. Then the guts had to be soaked in a solution of wood ash to further clean them and constantly monitored so that they didn’t begin to rot. The innards were then thoroughly dried and twisted into bass strings.

6. Rat catcher. With rapid industrialization in the 19th century, cities became burgeoning hubs of filth and disease. Happily contributing to that were millions of rats. When the problem got out of hand in a certain household, the rat catcher was called in to sort things out. He rubbed oils of aniseed and thyme into his hands and clothing to attract rats, which he would try to catch with his bare hands. Most of these rats weren’t killed they were kept and sold as a tidy source of profit.

7. Match girl. “Matchmaker, matchmaker, make me a match…” — wait a minute! This isn’t the Russian shtetl, rather the factories of London (and there’s no yente involved). Manufacturing matches themselves wasn’t the disgusting part it consisted merely of dipping short sticks of wood into a phosphorous solution. The grossness happened after you’d been on the job for a few years. Inhaling the phosphorous caused an ailment known as “phossy jaw,” in which the gums began to abscess and give off a foul-smelling discharge. Eventually, the absorption of the phosphorous caused the women’s jaws to take on a eerie glow. The only known treatment was a harrowing operation to remove the jawbone.

8. Bone grubber. Victorian cities had a vast scavenging economy, and the bone grubber fell somewhere in the middle of it. These workers would scavenge rotting bones from butchers, garbage piles, and stockyards and sell them to dealers. Some of the bones would eventually be made into toothbrush handles, children’s teething rings, and other personal items. What couldn’t be sold were boiled down for soapmaking, and the remainder were ground into fertilizer.

9. Mudlark. At the bottom of the Victorian scavenging economy was the mudlark, a person who walked the river banks collecting bits of anything overlooked by other scavengers. These people toiled in extreme poverty, often barefoot, in the freezing water of a city’s rivers. There was no telling what they might find bits of metal, bone, or cloth could be sold to other scavengers. Dead bodies, human excrement, and rotting fish were occupational hazards.


Medical Treatment in the Middle Ages - History

“If it be a poor man”: medieval medical treatment for the rich and poor

Erin Connelly
Philadelphia, Pennsylvania, United States

Urine Wheel,” Almanack, Free Library of Philadelphia –
The Rosenbach, MS 1004/29, fol. 9 C (York, England, 1364),
courtesy of Bibliotheca Philadelphiensis. OPenn Repository

Great disparities in wealth and differences in access to healthcare between the top and bottom of society are hardly new experiences in human history. 1-4 Even before the Hippocratic Oath was standardized, there were various versions of professional codes of ethics and behavior toward the financial status of patients among medical practitioners. Many medieval medical texts set out the desired character traits of a good medical practitioner, especially as pertains to surgeons, with instructions on how to navigate payment depending on the patient’s situation. In a chapter on the qualities and etiquette expected of a surgeon, a Middle English translation of a text by Lanfranco of Milan advises the surgeon to “help the poor as much as possible and seek proper payment from wealthy patients.” 5 This concept is echoed in the writings of the influential medieval French surgeon, Henri de Mondeville: “I repeat that the surgeon ought to charge the rich as much as possible and to get all he can out of them, provided that he does all he can to cure the poor.” 6 A fifteenth-century Middle English translation of John Arderne (of Nottinghamshire) contains a lengthy opening statement about the key character traits of a good surgeon, including honesty, cleanliness, sobriety, charity to the poor, a good relationship with colleagues, and confidentiality. 7 Composed just beyond the medieval period in 1566, the laws and ordinances developed by the London Company of Barber-Surgeons ordered that members “shall go to the poor as well as to the rich.” 8 Concern for the medical needs of the poor is one of the main virtues for medical practitioners described in these early texts. However, in both historical and modern practice it is one matter to pronounce an oath to patient care in light of financial burdens, and another matter to deliver on those commitments when it comes to the complexities of medical treatments. Using the Middle English medical text Lylye of Medicynes as a starting point, it is possible to begin to build a picture of differences in recommended treatment plans based on a patient’s financial situation. Dans le Lylye, differences in treatment for the rich and the poor are mentioned more frequently than differences in treating men and women or in treating children and adults.

Les Lylye of Medicynes is a significant fifteenth-century Middle English translation of a Latin medical text, the Lilium Medicinae, which was written in the early fourteenth century by Bernard of Gordon, a highly-respected medical doctor and lecturer in the medical school of Montpellier. His works were translated into multiple languages, included on the curriculums of medical schools throughout the medieval period, and appear in printed editions well into the early modern period. The Middle English Lylye contains hundreds of remedies, arranged in seven books, for diseases of the entire body and mind.

Phlebotomy Diagram,” Almanack, Free Library of Philadelphia – The Rosenbach, MS 1004/29, fol. 8 D (York, England, 1364), courtesy of Bibliotheca Philadelphiensis

Different treatments are not provided for every illness, but those in which differences are noted can be summarized into two categories: 1. chronic conditions, and 2. diseases associated with poverty. It is not surprising that differences in treatment are mentioned for chronic conditions, such as epilepsy and leprosy, where the ability to afford long-term treatment becomes problematic for a low-income person. Furthermore, these chronic conditions were considered next to impossible to cure and difficult to treat, except by using a diverse plan of remedies and ingredients. A rich person was provided with a wide range of options and expensive medications. For instance, in the case of leprosy (or various skin conditions with the characteristics of leprosy), a rich person was offered electuaries made with pearls (diamarciaton) or ambergris (diambre), while a poor person received electuaries made with rosemary (dianthos) or aloes (dianisum). 9 The valuable ambergris again was a recommended treatment for a rich person suffering from stomach pain/vomiting, while a poor person was limited to standard, readily available ingredients, such as mint. dix

Coughing and lice were conditions associated with poverty. In the case of coughing, the Lylye states: “poor men are much afflicted with this condition.” 11 For lice, the text says that it is a condition of poverty (or the result of a religious vow) and provides remedies without ever mentioning wealthy counterparts. 12 Many of the available medieval medicines seem to be beyond the reach of the poor. For instance, to cure coughing in a poor person, the text suggests breath control exercises, such as: “let him hold his breath often as much as it is possible” or “blow the fire often.” 13 These treatments were surely affordable, but perhaps not all that effective in treating the condition.

The differences in treatment reviewed here from a select medieval text largely have to do with accessibility to ingredient choice. To reflect back on the words of the medieval surgeons Lanfrank and De Mondeville, who advised practitioners to ensure receipt of payment from wealthy patients (even as means to recover losses from cases of charity), it does raise the question about ingredient efficacy and considerations of expense. For instance, in the case of stomach pain given as an example above, perhaps the infusion of mint recommended for the poor person may be enough to settle an upset stomach over the expensive ambergris recommended for the rich person suffering from the same condition. This also raises questions about the potential advantage of a placebo effect from receiving a fancy, expensive medicine, as opposed to a common plant. As well as the great advantage for a wealthy person of having access to a physician’s time and full arsenal of cures, especially in the case of a chronic condition. Is there an analogy or even an answer to be found in these medieval pages for current disparities in access to healthcare? The medieval physician’s voice of the Lylye of Medicynes, and other medical texts, makes it clear that treatments often are not straightforward. However, perhaps the historical advice for treating the afflicted poor is as true today as it was in medieval times: “the cure may be by changing of his life.” 14

Notes de fin

  1. Diego Alejo Vázquez Pimentel, Iñigo Macías Aymar, and Max Lawson, Reward Work, Not Wealth (Oxford: Oxfam GB, 2018), 2, DOI: 10.21201/2017.1350
  2. Steffie Woolhandler and David U. Himmelstein, “The Relationship of Health Insurance and Mortality: Is Lack of Insurance Deadly?” Annals of Internal Medicine, 167, no. 6 (June 2017): 424-431, DOI: 10.7326/M17-1403
  3. Karen Dunnell, Colin Blakemore, Steven Haberman, Klim McPherson, and John Pattison, Life Expectancy: Is the Socio-Economic Gap Narrowing? (Longevity Science Panel, February 2018), https://www.longevitypanel.co.uk/_files/LSP_Report.pdf
  4. “A Modern Hippocratic Oath by Dr. Louis Lasagna,” Association of American Physicians and Surgeons, Inc., http://www.aapsonline.org/ethics/oaths.htm
  5. “pore men helpe he be hys myght, & of ryche men seke he gode rewarde” in Lanfranco of Milan, Lanfrank’s Science of Chirurgie, éd. Robert von Fleischhacker (EETS O.S. 102, 1894 Reprint, Millwood, N.Y.: Kraus, 1973), 9 the translation is my own
  6. Quoted in: John Arderne, Treatises of Fistula in Ano, Haemorrhoids, and Clysters by John Arderne from an Early Fifteenth-Century Manuscript Translation, éd. D’Arcy Power (London: EETS O.S. 139, 1910), xxiv
  7. Arderne, Fistula in Ano, 4-8
  8. Sidney Young, Annals of the Barber-Surgeons of London (London: Blades, East & Blades, 1890), 182
  9. Lylye of Medicynes, Oxford Bodleian Library, MS Ashmole 1505, fol. 32r the Modern English translations and edited Middle English quotes are my own
  10. Lylye, fol. 203v
  11. “pore men havyþ myche þis pascioun,” Lylye, fol. 144v
  12. Lylye, fol. 56v
  13. “lete hym holde ofte his breþe as myche as it is possible” or “blowe þe fuyre ofte,” Lylye, fol. 144r
  14. “þe cure herof may be by chaungynge of hys lyf,” Lylye, fol. 56v

ERIN CONNELLY, PhD, is a former CLIR-Mellon Postdoctoral Fellow for Data Curation in Medieval Studies in the Schoenberg Institute for Manuscript Studies, University of Pennsylvania Libraries. She has a special interest in medieval medical texts and the relevance of medieval medicine for modern infections (ancientbiotics). Her doctoral project was the first edition of the fifteenth-century Middle English translation of Bernard of Gordon’s Lilium medicinae, les Lylye of Medicynes. She collaborates on a wide range of interdisciplinary projects


A History of Medieval Medical Science and the Treatment of Wounds

When one thinks of a culture from the past, we may think of it as “unsophisticated” when compared to our own. It’s very easy for those of us in the twenty-first century to look at the stomach-churning medical treatments that were available to medical practitioners of the Middle Ages. Leeches plumped-up with a patient’s blood, draining the blood of an ill person, cathartics, emetics and doctors and priests reciting prayers over the injured and ill in an effort to have God (or the gods) intervene and heal the loved one. Diseases we hardly see today ran rampant in the Middle Ages. Malaria, liver flukes (which causes liver abscesses), dysentery, tooth abscesses, jaundice (probably caused by hepatitis), pneumonia and anemia were common, everyday diseases that one took in stride in that period. Influenza could be fatal, and even the common cold could be debilitating. This isn’t even taking into consideration the injuries sustained during the period. Fractures, lacerations (usually caused by swords and other weapons during the various battles that were fought), eye trauma, poisonings (either accidental or intentional) and childbirth were problems having to be dealt with daily. Throw in the Black Death and it’s amazing that the human race survived at all.

All-in-all, considering the knowledge at the time, doctors* did rather well. Their primary role was to comfort the patient and try to encourage the restoration of health…not much different from today’s health care providers.

Back in those days, the physician’s understanding of the human body was based on the “humoral theory”. A theory popularized by Hippocrates, it dominated medicine until the nineteenth century. The theory is based on the fact that all material in the universe, including the human body, was based on four elements: earth, water, fire and air. These humors must be kept in balance if they are not in harmony, disease results. Even today, with this theory abandoned, the basic ideas are still in our vocabulary. When someone is in a bad mood, he is in “ill humor” likewise, a person in a good or lighthearted mood is in “good humor”.

According to the humoral theory of illness, most health problems could be blamed on an excess of humor therefore, alleviating this excess would cure the illness. Bloodletting was the most common way of relieving an excess of humor. During the Middle Ages, there were three methods of bloodletting: leeching, venesection and cupping. In leeching, the physician would attach an annelid worm to that part of the body most affected by the patient’s condition. The worms would suck off a quantity of blood before falling off. Venesection was the direct opening of a vein for the draining of blood. Cupping, still practiced today by some Eastern cultures, involved the application of heated cups over the skin. As the cups cooled, blood would be drawn to the surface of the skin. Regardless of the method used, the purpose was to reduce the excess of blood in the body to restore balance and health.

One man considered himself the successor of Hippocrates. He was Claudius Galenus, whom we know today as Galen. He was born in A.D. 130 during the reign of Hadrian (famous for the wall in northern England). Galen studied philosophy and medicine all over the Roman empire. He was 35 when he became physician to the emperor Marcus Aurelius.

Galen believed anatomy was essential for a doctor. His writings show that he was a master of dissection. He probably did not dissect humans in Rome, but he did write about the dissection of animals. He had long lists of medications for diseases, and thus is considered the father of Pharmacy.1

Galen emphasized the therapeutic aspect of pus he understood that pus is a substance that requires elimination however, unfortunately and above all by Galen’s followers, this theory was exploited very narrowly. In fact, Galen’s writings were used to advocate the formation of pus in order to promote healing of wounds. This concept continued to be considered valid until the end of the 16th century. 2

The Early Middle Ages (800 – 1200 A.D.)

The collapse of the Roman Empire in the 5th Century ushered in the Dark Ages. Though many people think that the Dark Ages were a period of societal deterioration and was without innovation, some amazing concepts developed however, the development of medicine wasn’t among them. The practice of medicine declined, and it fell to healers to look to the sick and wounded. It wasn’t until the 9th Century that the true practice of medicine started on the road that evolved into the medical practice that we know today.

The Benedictines founded the cathedral schools during the reign of Charlemagne and he expanded their use. In 805 A.D. he ordered that medicine should be introduced into regular teaching programs.

It is recorded that the monastery of St. Gall in 820 A.D. had a medicinal herb garden, rooms for six sick people, a pharmacy and special lodging for a physician. This is probably our first example in Western Europe of a hospital. The Benedictine monasteries quickly expanded this trend and soon many monasteries in Europe had attached hospitals.

The High Middle Ages (1200 – 1400 A.D)

During the 13th and 14th centuries, medical teaching had progressed to the point where university degrees were required to practice medicine, graduating the first true “physicians”. The 13th century was a time of the birth of the great universities, the two greatest being the ones in Bologna and Montpellier.

William of Saliceto (1210 – 1280) was instrumental in setting up the first school of surgery. He recommended the use of knives instead of cautery during surgery and taught that pus was a bad thing, not a good thing.

Guy de Chauliac (1300 – 1368) was the most influential surgeon of the 14th and 15th centuries. He developed four conditions regarding the treatment of wounds: 3

1. Remove foreign bodies from the divided parts

2. To bring together the divided parts
3. To unite the parts drawn together
4. To conserve and preserve the tissue.

It is interesting to note that today, 600 years later, the same techniques are used for the treatment of wounds.

Theodoric, Bishop of Cervia (1205 – 1298), recommended the use of wine to clean wounds, and wrote that sponges should be soaked in narcotics such as opium and held over a patient’s nose to induce a “deep sleep”…one of the first recorded uses of preoperative anesthesia. 1 It was also during this time that the concept of cleanliness was beginning to evolve.

Then all hell broke loose in the middle of the 14th century.

In October 1347, a trading ship put into the harbor of Messina in Sicily. This was the beginning of an epidemic so appalling and destructive that it completely changed the social structure of Europe and left a permanent mark on human memory. The deadly cargo the ship carried from the East was a new disease, Yersinia pestis, also known as The Plague.
The diseased sailors showed strange black swellings the size of an egg in the armpits and groin. The swellings oozed blood and pus and were followed by spreading boils and black blotches all over the skin. The victim died five days later in pain. As the disease spread, another form with continuous fever and spitting blood appeared. These victims died within three days. With both types, anything which issued from the body smelled foul. Despair was the disease’s companion and before the end “death is seen seated on the face”. This disease spread with terrifying speed and could kill people within hours. 1
Within two years, the Plague (“pestilence” or “Great Death” as it was called at the time) had reached almost all of Europe. In some places, complete populations were destroyed. Twenty million people died…a third of Europe’s population.
The doctors at the time thought a person’s gaze or the stench of the disease could transmit it, and so they covered themselves with thick clothing and held a cloth to their noses. Some wore elaborate masks shaped like birds’ heads which had holders for burning incense in the beads.
One thing that should be addressed is the lasting social effects of the Plague. Peasants found that for once there was not enough human labor and banded together for higher wages and even their freedom. They began to understand that a human life might be worth something intrinsically. In short, the foundation of modern thinking in many areas was laid at this time.
Since this was a new disease, there were no writings “of the ancients” they could turn to in order to heal the disease. The doctors of the time had to do something that had not been done for almost 1200 years. They had to make their own observations and do their own experiments. This allowed future doctors the freedom to think for themselves and question the ancients. Thus was some of the foundation laid for the Renaissance. 1

THE LATE MIDDLE AGES AND RENAISSANCE (1400 – on)
Knowledge and learning spread far and wide during the 14th century, but the work done then was only a prelude to the amazing advances to come. The use of guns became more widespread in battle, therefore the art of surgery also advanced. Wounds were treated with warm, not boiling oil. Amputations were closed with a skin flap instead of being cauterized.
Ambroise Pare (1510-1590) was one of the great surgeons of the Renaissance. He found that a mixture of eggs, oil of roses and turpentine allowed wounds to heal better than scalding oil. His contemporaries discovered the tourniquet and found that arteries that were tied did better than ones that were cauterized.

Sometimes, of course, more drastic surgery was required. Broken bones, grievous wounds, terrible abscesses, and things such as bladder stones required surgery. And generally speaking, surgery was conducted without the benefit of anesthesia, as most means of “putting someone under” was as likely to kill them as was the surgery. And surgery was not conducted in anything remotely resembling a sterile field the concept of associating infection with germs or bacteria was entirely unknown during the Middle Ages. 4

So we can see that Medieval Medicine, viewed in the perspective of its day, worked pretty well. We in the twenty-first century may view medicine of the Middle Ages with horror. But the job of the Medieval physician was to bring comfort and hope to a patient and the patient’s family…not much different than that expected of today’s health care providers.

* in this article, the term “physician” or “doctor” is meant to imply a physician, midwife or any other healer


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