Bataille de Khe Sanh - Histoire

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20 janvier-14 avril 1968

Khe Sanh

Khé Sang 1968

La bataille de Khe Sanh commence le 20 janvier. Les Nord-Vietnamiens, dans l'espoir de recréer leur victoire de 1954 sur les Français à Dien Bien Phu, commencent un bombardement intense du camp de base américain de Khe Sanh (situé à 14 miles au-dessous de la DMZ). La base marine ne peut être renforcée que par voie aérienne, et le Les Américains posent 5 000 bombes par jour pour défendre les troupes de Khe Sanh. Début avril, l'opération Pegasus est lancée pour soulager Khe Sanh, pour finalement lever le siège le 14 avril.



Bataille de Khe Sanh

NOUS #1802 a été publié le jour des anciens combattants en 1979 pour honorer les braves soldats qui ont combattu pendant la guerre du Vietnam.

Le 21 janvier 1968, l'une des batailles les plus controversées et les plus médiatisées de la guerre du Vietnam a commencé à la base de combat de Khe Sanh (KSCB) au sud du Vietnam.

Le site d'un ancien fort français, la base de combat de Khe Sanh a été construit par les bérets verts en 1964. Les Marines se sont finalement agrandis et ont repris Khe Sanh, tandis que les bérets verts ont construit un camp plus petit à mi-chemin entre la base et le Laos à Lang Vei.

En avril 1967, les Marines américains ont commencé à rencontrer des troupes de l'armée nord-vietnamienne (NVA) dans les collines entourant Khe Sanh. Pour empêcher les troupes ennemies de tenir ces positions, et ainsi d'observer la base, les troupes américaines devaient être stationnées sur les collines environnantes à toute heure. Cette présence américaine accrue a conduit à une accalmie dans les combats sur les collines.

NOUS #1802 – Enveloppe Premier Jour Cachet de Soie.

Dans la seconde moitié de 1967, la NVA et le NLF (National Liberation Front) ont commencé à lancer des attaques le long de la frontière du Sud-Vietnam. Cependant, ces attaques étaient différentes – les Nord-Vietnamiens lançaient normalement des escarmouches éclair, mais menaient maintenant des batailles sanglantes de plus longue durée. La combinaison de batailles de collines et de batailles frontalières, ainsi que les rapports d'une accumulation importante d'ennemis dans la région, ont conduit le général William Westmoreland à appeler des renforts. Puis, le 20 janvier 1968, un lieutenant de l'ANV a fait défection à la base et a informé les Marines de leurs plans pour attaquer Khe Sanh et les collines voisines.

NOUS #3188g des années 1960 feuille Celebrate the Century.

Peu après minuit le 21 janvier, l'ANV a lancé sa première attaque sur la colline 861. Cependant, les Marines savaient que l'attaque allait arriver et étaient prêts, lançant de nombreux tirs d'artillerie. Malgré cela, la NVA a réussi à traverser le périmètre mais a finalement été forcée de reculer après un combat rapproché.

Ensuite est venu un barrage massif de mortiers et de roquettes sur la base principale qui a détruit la plupart des bâtiments au-dessus du sol. Certains de ces obus ont touché le principal dépôt de munitions de la base, envoyant un mortier voler dans les airs qui a ensuite explosé à son atterrissage. Même des heures après la fin du bombardement, des incendies ont fait rage autour de la base, enflammant le C-4 et provoquant d'autres explosions.

En même temps que le bombardement de la base, les troupes de l'ANV attaquent le village de Khe Sanh. Un groupe de 160 soldats locaux et 15 conseillers américains ont protégé le village jusqu'à ce qu'ils puissent évacuer. L'ANV a ensuite pris le contrôle total du village le lendemain matin.

NOUS #4988b représente les médailles d'honneur remises aux héros de la guerre du Vietnam.

Dans les jours qui ont suivi, des renforts américains et sud-vietnamiens (ARVN) sont arrivés à Khe Sanh et se sont retranchés alors que l'ANV lançait un bombardement d'artillerie impitoyable. Les troupes de Khe Sanh espéraient que la prochaine trêve des vacances du Têt leur donnerait une pause dans les attaques, mais elles ont rapidement appris que la trêve avait été annulée. Pire encore, la NVA a lancé son offensive du Têt le 30 janvier, frappant plus de 100 villes à travers le Vietnam. Westmoreland était convaincu que l'offensive du Têt avait été organisée pour détourner l'attention de la menace réelle de Khe Sanh. Le président Lyndon Johnson a été influencé par la croyance de Westmoreland dans l'importance de Khe Sanh et a ordonné à tout le personnel militaire de tenir la base à tout prix.

NOUS #2109 – Le Vietnam Veterans Memorial à Washington, DC, contient les noms des 57 939 militaires qui ont donné leur vie pendant la guerre du Vietnam.

Quelques jours après les premières attaques contre Khe Sanh, les commandants américains ont commencé à planifier une éventuelle mission de secours par voie terrestre - l'opération Pegasus. L'opération a commencé le 1er avril avec des Marines menant un assaut terrestre hors de Ca Lu, tandis que des unités de cavalerie lançaient des assauts aériens. En cours de route, ces troupes ont établi des bases d'appui-feu et réparé la route 9 en grande partie détruite. La cavalerie a réussi à capturer l'ancien fort français près de Khe Sanh le 7 avril et a rejoint les Marines à KSCB le matin du 8 avril. La route 9 a finalement été rouverte le 11 avril et l'opération Pegasus a pris fin le 15 avril.

NOUS #3190g de la feuille Célébrer le siècle des années 1980.

Pendant les deux mois suivants, les Marines américains ont mené des opérations de recherche et de destruction dans la région. Puis début juin, le général Creighton Abrams remplace Westmoreland. Abrams ne voulait pas voir une autre bataille de Khe Sanh, alors il a ordonné l'évacuation et la destruction du KSCB. Les Marines ont enlevé tout ce qui était utile et détruit le reste. La NVA est rapidement entrée dans la base le 9 juillet et a hissé son drapeau. La bataille de Khe Sanh, ainsi que l'offensive du Têt, ont fait de 1968 l'année la plus sanglante de la guerre pour l'armée américaine.


Bataille de Khe Sanh

États-Unis #1802 a été publié le jour des anciens combattants en 1979 pour honorer les braves soldats qui ont combattu pendant la guerre du Vietnam.

Le 21 janvier 1968, l'une des batailles les plus controversées et les plus médiatisées de la guerre du Vietnam a commencé à la base de combat de Khe Sanh (KSCB) au sud du Vietnam.

Le site d'un ancien fort français, la base de combat de Khe Sanh a été construit par les bérets verts en 1964. Les Marines se sont finalement agrandis et ont repris Khe Sanh, tandis que les bérets verts ont construit un camp plus petit à mi-chemin entre la base et le Laos à Lang Vei.

En avril 1967, les Marines américains commencèrent à rencontrer des troupes de l'ANV dans les collines entourant Khe Sanh. Pour empêcher les troupes ennemies de tenir ces positions, et ainsi d'observer la base, les troupes américaines devaient être stationnées sur les collines environnantes à toute heure. Cette présence américaine accrue a conduit à une accalmie dans les combats sur les collines.

États-Unis #1802 – Enveloppe Premier Jour Cachet de Soie.

Dans la seconde moitié de 1967, l'ANV (Armée du Nord-Vietnam) et le NLF (Front de libération nationale) ont commencé à lancer des attaques le long de la frontière du Sud-Vietnam. Cependant, ces attaques étaient différentes – les Nord-Vietnamiens lançaient normalement des escarmouches éclair, mais menaient maintenant des batailles sanglantes de plus longue durée. La combinaison de batailles de collines et de batailles frontalières, ainsi que les rapports d'une accumulation importante d'ennemis dans la région, ont conduit le général William Westmoreland à appeler des renforts. Puis, le 20 janvier 1968, un lieutenant de l'ANV a fait défection à la base et a informé les Marines de leurs plans pour attaquer Khe Sanh et les collines voisines.

États-Unis #3188g de la feuille des années 1960 Celebrate the Century.

Peu après minuit le 21 janvier, l'ANV a lancé sa première attaque sur la colline 861. Cependant, les Marines savaient que l'attaque allait arriver et étaient prêts, lançant de nombreux tirs d'artillerie. Malgré cela, la NVA a réussi à traverser le périmètre mais a finalement été forcée de reculer après un combat rapproché.

Ensuite est venu un barrage massif de mortiers et de roquettes sur la base principale qui a détruit la plupart des bâtiments en surface. Certains de ces obus ont touché le principal dépôt de munitions de la base, envoyant un mortier voler dans les airs qui a ensuite explosé à son atterrissage. Même des heures après la fin du bombardement, des incendies ont fait rage autour de la base, enflammant le C-4 et provoquant d'autres explosions.

En même temps que le bombardement de la base, les troupes de l'ANV attaquent le village de Khe Sanh. Un groupe de 160 soldats locaux et 15 conseillers américains ont protégé le village jusqu'à ce qu'ils puissent évacuer. La NVA a ensuite pris le contrôle total du village le lendemain matin.

États-Unis #4988b représente les médailles d'honneur remises aux héros de la guerre du Vietnam.

Dans les jours qui ont suivi, des renforts américains et sud-vietnamiens (ARVN) sont arrivés à Khe Sanh et se sont retranchés alors que l'ANV lançait un bombardement d'artillerie impitoyable. Les troupes de Khe Sanh espéraient que la prochaine trêve des vacances du Têt leur donnerait une pause dans les attaques, mais elles ont rapidement appris que la trêve avait été annulée. Pire encore, la NVA a lancé son offensive du Têt le 30 janvier, frappant plus de 100 villes à travers le Vietnam. Westmoreland était convaincu que l'offensive du Têt avait été organisée pour détourner l'attention de la menace réelle de Khe Sanh. Le président Lyndon Johnson a été influencé par la croyance de Westmoreland dans l'importance de Khe Sanh et a ordonné à tout le personnel militaire de tenir la base à tout prix.

États-Unis #2109 – Le Vietnam Veterans Memorial à Washington, DC, contient les noms des 57 939 militaires qui ont donné leur vie pendant la guerre du Vietnam.

Quelques jours après les premières attaques contre Khe Sanh, les commandants américains ont commencé à planifier une éventuelle mission de secours par voie terrestre - l'opération Pegasus. L'opération a commencé le 1er avril avec des Marines menant un assaut terrestre hors de Ca Lu, tandis que des unités de cavalerie lançaient des assauts aériens. En cours de route, ces troupes ont établi des bases d'appui-feu et réparé la route 9 en grande partie détruite. La cavalerie a réussi à capturer l'ancien fort français près de Khe Sanh le 7 avril et a rejoint les Marines à KSCB le matin du 8 avril. La route 9 a finalement été rouverte le 11 avril et l'opération Pegasus a pris fin le 15 avril.

États-Unis #3190g de la feuille Célébrer le siècle des années 1980.

Pendant les deux mois suivants, les Marines américains ont mené des opérations de recherche et de destruction dans la région. Puis début juin, le général Creighton Abrams remplace Westmoreland. Abrams ne voulait pas voir une autre bataille de Khe Sanh, alors il a ordonné l'évacuation et la destruction du KSCB. Les Marines ont enlevé tout ce qui était utile et détruit le reste. La NVA est rapidement entrée dans la base le 9 juillet et a hissé son drapeau, criant victoire. La bataille de Khe Sanh, ainsi que l'offensive du Têt, ont fait de 1968 l'année la plus sanglante de la guerre pour l'armée américaine.


La bataille de Khe Sanh, du 21 janvier au 8 avril 1968

La base de combat de Khe Sanh, construite sur une colline située à 10 km de la frontière laotienne, était la plus à l'ouest d'une ligne de défense alliée au sud de la DMZ conçue pour empêcher l'infiltration communiste au Sud-Vietnam. En 1968, la base de combat de Khe Sanh était occupée par 3000 Marines américains de la 3e division des Marines. Alors que 3000 autres Marines étaient stationnés sur quatre positions voisines au sommet d'une colline entourant la base. Ces positions avaient fait l'objet de violents combats en 1967. Ces combats avaient démontré une importante accumulation d'ennemis dans la région. Cela a incité le général William Westmoreland à croire que Khe Sanh était tenable même face à un lourd siège ennemi. Cela était particulièrement important étant donné qu'il abritait une piste capable d'atterrir des C-130.

Une armée de 175 mm M107 au Camp Carroll fournit un appui-feu aux forces terrestres. Par United States Army Heritage and Education Center. L'image est dans le domaine public via Wikimedia.com

Les forces nord-vietnamiennes lancent leur attaque

Dans le cadre de leur planification de l'offensive du Têt, les forces nord-vietnamiennes ont commencé à affluer dans la région de Khe Sanh en novembre 1967. Elles ont finalement totalisé jusqu'à 40 000 soldats. La plupart appartenaient à la 325e et à la 320e division, coupant le contact au sol américain avec les Marines à Khe Sanh. Les planificateurs communistes, dirigés par le général Vo Nguyen Giap, espéraient en attaquant Khe Sanh attirer l'attention américaine des villes du Sud-Vietnam. Ils pensaient que c'étaient les véritables cibles de l'offensive du Têt à venir. Le 21 janvier 1967, les forces nord-vietnamiennes attaquèrent simultanément deux des positions périphériques des Marines américains au sommet d'une colline. Ils ont lancé une frappe d'artillerie massive sur la base de combat de Khe Sanh, ouvrant le siège.

Craignant une défaite rappelant celle des Français à Dien Bien Phu en 1954, le président Lyndon Johnson surveillait de près les combats. Il a continué à recevoir des rapports horaires et même à faire construire une maquette de Khe Sanh dans le sous-sol de la Maison Blanche. Il espérait attirer les forces nord-vietnamiennes dans ce qui pourrait s'avérer être une bataille décisive. Westmoreland a ordonné aux Marines américains de tenir bon et a lancé l'opération Niagara. Il s'agissait d'une série de bombardements sur les concentrations de troupes nord-vietnamiennes autour de Khe Sanh.

Les bombardiers tactiques ont effectué plus de 16 000 sorties pour défendre les Marines américains. Ils ont livré plus de 31 000 tonnes de bombes. Alors que les frappes B-52 Arc Light ont livré près de 60 000 tonnes de bombes. Cela a fait de l'opération Niagara l'une des campagnes de bombardement les plus lourdes de l'histoire de la guerre.

Les Nord-Vietnamiens se rapprochent de Khe Sanh

Début février 1968, alors que l'offensive du Têt fait rage dans tout le Sud-Vietnam, les combats autour de la base de combat s'intensifient.

L'offensive aérienne stratégique à Khe Sanh. L'image est tirée du livre American Battles and Campaigns

Le 7 février, un assaut nord-vietnamien impliquant 12 chars a envahi le camp des forces spéciales de Lang Vei, à l'ouest de Khe Sanh sur la route 9. Février. Fin février, le barrage d'artillerie nord-vietnamienne sur la base de combat s'est renforcé. Le 29 février, des éléments de la 304e division nord-vietnamienne ont pris d'assaut la base, mais ont été repoussés avec des pertes importantes. Sous une forte pression aérienne et avec l'échec de l'offensive plus large du Têt, les forces nord-vietnamiennes ont commencé à se retirer de la région de Khe Sanh début mars.

Début avril, les forces américaines de l'opération Pegasus ont rouvert les communications terrestres avec Khe Sanh et le siège était terminé. Au cours des combats, les Marines ont perdu 205 tués et 1600 blessés. Ensuite, 97 autres Américains et 33 Sud-Vietnamiens ont été tués dans les efforts de secours. Les Nord-Vietnamiens ont perdu jusqu'à 15 000 victimes lors du siège de Khe Sanh.

Dr Chris McNab est l'éditeur de AMERICAN BATTLES & CAMPAIGNS: A Chronicle, de 1622 à nos jours et est un spécialiste expérimenté des techniques de survie en milieu sauvage et en milieu urbain. Il a publié plus de 20 livres dont : How to Survive Anything, Anywhere. Une encyclopédie des techniques de survie militaires et civiles pour tous les environnements. Techniques d'endurance des forces spéciales, Manuel de survie des premiers secours et Manuel de survie en milieu urbain.


Contenu

Le village de Khe Sanh était le siège du gouvernement du district de Hương Hoa, une zone de villages Bru Montagnards et de plantations de café à environ 11 km de la frontière laotienne sur la route 9, la route transversale la plus au nord du Sud-Vietnam. La route 9 très détériorée partait de la région côtière à travers les hautes terres de l'ouest et traversait la frontière avec le Laos. L'origine de la base de combat réside dans la construction par les forces spéciales de l'armée américaine d'un aérodrome en août 1962 à l'extérieur du village dans un ancien fort français. [19] Le camp est alors devenu un avant-poste des forces spéciales des groupes de défense civile irrégulière, qui devaient surveiller l'infiltration du PAVN le long de la frontière et protéger la population locale. [20] [Note 2]

James Marino a écrit qu'en 1964, le général William Westmoreland, le commandant américain au Vietnam, avait déterminé que "Khe Sanh pourrait servir de base de patrouille bloquant l'infiltration ennemie du Laos une base pour. des opérations pour harceler l'ennemi au Laos une piste d'atterrissage pour la reconnaissance à arpentez le sentier Ho Chi Minh, un point d'ancrage occidental pour les défenses au sud de la DMZ et un éventuel point de départ pour les opérations au sol visant à couper le sentier Ho Chi Minh. [21] En novembre 1964, les forces spéciales ont déplacé leur camp sur le plateau de Xom Cham, le futur site de la base de combat de Khe Sanh. [22]

À l'hiver 1964, Khe Sanh est devenu le site de lancement du très classé Commandement d'assistance militaire, Vietnam - Groupe d'études et d'observations. Le site a d'abord été établi près du village, puis déplacé vers le fort français. [23] De là, des équipes de reconnaissance ont été lancées au Laos pour explorer et recueillir des renseignements sur le système logistique PAVN connu sous le nom de Ho Chi Minh Trail, également connu sous le nom de "Truong Son Strategic Supply Route" aux soldats nord-vietnamiens. [22]

Marino a déclaré que « en 1966, Westmoreland avait commencé à considérer Khe Sanh comme faisant partie d'une stratégie plus large ». En vue d'obtenir l'approbation éventuelle d'une avancée à travers le Laos pour interdire la piste Ho Chi Minh, il a déterminé qu'"il était absolument essentiel de tenir la base". Il a donné l'ordre aux Marines américains de prendre position autour de Khe Sanh. Le Commandement de l'assistance militaire au Vietnam a alors commencé à planifier une incursion au Laos et, en octobre, la construction d'un aérodrome à Khe Sanh a été achevée. [21]

Le camp du plateau était occupé en permanence par les Marines américains en 1967, lorsqu'ils ont établi un avant-poste à côté de la piste d'atterrissage. Cette base devait servir de point d'ancrage occidental aux forces du Corps des Marines, qui avaient la responsabilité tactique des cinq provinces les plus septentrionales du Sud-Vietnam connues sous le nom de I Corps. [24] [25] Le système défensif des Marines s'étendait au-dessous de la zone démilitarisée (DMZ) de la côte, le long de la route 9, jusqu'à Khe Sanh. En 1966, les troupes régulières des forces spéciales avaient quitté le plateau et construit un camp plus petit le long de la route 9 à Lang Vei, à environ la moitié de la distance jusqu'à la frontière laotienne. [26]

Batailles frontalières Modifier

Au cours de la seconde moitié de 1967, les Nord-Vietnamiens ont lancé une série d'actions dans les régions frontalières du Sud-Vietnam. Toutes les attaques ont été menées par des unités PAVN/VC de la taille d'un régiment, mais contrairement à la plupart des tactiques habituelles de délit de fuite, elles ont été soutenues et sanglantes. [27]

Début octobre, le PAVN avait intensifié les sondes au sol de la taille d'un bataillon et soutenu les tirs d'artillerie contre Con Thien, un bastion perché au centre de la ligne défensive des Marines au sud de la DMZ, dans le nord de la province de Quảng Trị. [28] Des obus de mortier, des obus d'artillerie et des roquettes de 122 mm sont tombés au hasard mais sans cesse sur la base. Les bombardements de septembre allaient de 100 à 150 coups par jour, avec un maximum le 25 septembre de 1 190 coups. [29]

Westmoreland a répondu en lançant l'opération Neutralize, une campagne de bombardement aérien et naval conçue pour briser le siège. Pendant sept semaines, les avions américains ont largué de 35 000 à 40 000 tonnes de bombes en près de 4 000 frappes aériennes. [30]

Le 27 octobre, un régiment PAVN a attaqué un bataillon de l'Armée de la République du Vietnam (ARVN) à Song Be, capitale de la province de Phước Long. [30] Le PAVN a combattu pendant plusieurs jours, a subi des pertes et s'est replié. Deux jours plus tard, le PAVN 273e régiment a attaqué un camp des forces spéciales près de la ville frontalière de Loc Ninh, dans la province de Bình Long. [30] Les troupes de la 1ère division d'infanterie américaine ont pu réagir rapidement. Après une bataille de dix jours, les assaillants ont été repoussés au Cambodge. Au moins 852 soldats PAVN ont été tués au cours de l'action, contre 50 américains et sud-vietnamiens. [30]

L'action la plus lourde a eu lieu près de Dak To, dans la province des hauts plateaux du centre de Kon Tum.La présence de la 1re division PAVN a provoqué une bataille de 22 jours là-bas et a eu certains des combats rapprochés les plus intenses de tout le conflit. [31] Les renseignements américains estimés entre 1 200 et 1 600 soldats PAVN ont été tués, et 362 membres de la 4e division d'infanterie américaine, la 173e brigade aéroportée et des éléments aéroportés de l'ARVN ont été tués au combat, mais trois des quatre bataillons de la 4e d'infanterie et l'ensemble du 173e a été rendu inefficace au combat pendant la bataille. [32]

Les analystes du renseignement américain ont été assez déconcertés par la série d'actions ennemies. Aucune logique ne leur apparaissait derrière les offensives soutenues du PAVN/VC autre que d'infliger des pertes aux forces alliées. Cela a été accompli, mais les pertes subies par les Nord-Vietnamiens semblaient annuler tous les gains directs qu'ils auraient pu obtenir. Les batailles frontalières, cependant, ont eu deux conséquences importantes, qui n'étaient pas appréciées à l'époque. Ils fixèrent l'attention du commandement américain sur les régions frontalières, et ils éloignèrent les forces américaines et ARVN des plaines côtières et des villes en préparation de l'offensive du Têt. [33]

Combats de colline Modifier

Les choses sont restées calmes dans la région de Khe Sanh jusqu'en 1966. Malgré cela, Westmoreland a insisté pour qu'elle soit non seulement occupée par les Marines, mais aussi pour qu'elle soit renforcée. [34] Il a été violemment opposé par le général Lewis W. Walt, le commandant des Marines du I Corps, qui a soutenu avec véhémence que la véritable cible de l'effort américain devrait être la pacification et la protection de la population, et non la poursuite du PAVN/VC dans le arrière-pays. [35]

Cependant, Westmoreland a gagné et le 1er Bataillon, 3e Régiment de Marines (1/3 Marines) a été envoyé pour occuper le camp et la piste d'atterrissage le 29 septembre. Fin janvier 1967, le 1/3 retourna au Japon et fut relevé par la Compagnie Bravo, 1er Bataillon, 9e Marines (1/9 Marines). Une seule compagnie a remplacé un bataillon entier. [36]

Le 24 avril 1967, une patrouille de la Compagnie Bravo s'est engagée avec une force PAVN d'une taille inconnue au nord de la colline 861. Cette action a déclenché prématurément une offensive PAVN visant à prendre Khe Sanh. Les forces du PAVN étaient en train de gagner un terrain surélevé avant de lancer l'attaque principale. [37] Les 2e et 3e bataillons du 3e Régiment de Marines, sous le commandement du colonel John P. Lanigan, ont renforcé le KSCB et ont reçu la tâche de repousser le PAVN des collines 861, 881 nord et 881 sud. Les forces du PAVN ont été chassées de la zone autour de Khe Sanh après avoir subi 940 pertes. Les Marines ont subi 155 tués au combat et 425 blessés. [38]

Pour empêcher PAVN d'observer la base principale de l'aérodrome et leur éventuelle utilisation comme base de feu, les collines de la vallée environnante de Khe Sanh devaient être continuellement occupées et défendues par des éléments marins distincts. [39]

À la suite des combats de colline, une accalmie dans l'activité PAVN s'est produite autour de Khe Sanh. À la fin du mois de mai, les forces des Marines sont à nouveau réduites de deux bataillons à un seul, le 1er Bataillon, 26e Marines. [40] Le lieutenant-général Robert E. Cushman Jr. a relevé Walt en tant que commandant du III MAF en juin. [41]

Le 14 août, le colonel David E. Lownds prend le commandement du 26th Marine Regiment. Des actions sporadiques ont été prises dans les environs à la fin de l'été et au début de l'automne, la plus grave étant l'embuscade d'un convoi de ravitaillement sur la route 9. Cela s'est avéré être la dernière tentative de ravitaillement par voie terrestre pour Khe Sanh jusqu'au mois de mars suivant. [42] En décembre et début janvier, de nombreuses observations de troupes et d'activités PAVN ont été faites dans la région de Khe Sanh, mais le secteur est resté relativement calme. [43]

Décisions Modifier

Une décision a alors dû être prise par le haut commandement américain d'engager une plus grande partie des effectifs limités du I Corps pour la défense de Khe Sanh ou d'abandonner la base. [44] [Note 3] Westmoreland considérait le choix comme assez simple. Dans ses mémoires, il a énuméré les raisons d'un effort continu :

Khe Sanh pourrait servir de base de patrouille pour bloquer l'infiltration ennemie du Laos le long de la route 9 comme base pour les opérations SOG pour harceler l'ennemi au Laos comme piste d'atterrissage pour les avions de reconnaissance arpentant la piste Ho Chi Minh comme point d'ancrage occidental pour les défenses au sud de la DMZ et comme point de départ éventuel pour les opérations au sol visant à couper le sentier Ho Chi Minh. [45] [Note 4]

Cependant, tous les officiers supérieurs de la Marine n'avaient pas la même opinion. Cushman, le nouveau commandant du III MAF, a soutenu Westmoreland peut-être parce qu'il voulait réparer les relations armée/marine après le départ de Walt. [48] ​​D'autres préoccupations soulevées comprenaient l'affirmation selon laquelle le véritable danger pour le I Corps provenait d'une menace directe pour la ville de Quảng Trị et d'autres zones urbaines, une défense serait inutile en tant que menace d'infiltration puisque les troupes de PAVN pourraient facilement contourner Khe Sanh, le la base était trop isolée et les Marines « n'avaient ni les moyens en hélicoptères, ni les troupes, ni les bases logistiques pour de telles opérations ». De plus, Shore a fait valoir que « le temps était un autre facteur critique car la mauvaise visibilité et les faibles nuages ​​​​accompagnés de la saison des moussons rendaient de telles opérations dangereuses ». [49]

Le général de brigade Lowell English (commandant adjoint de la 3e division de marine) s'est plaint que la défense de l'avant-poste isolé était ridicule : "Quand vous êtes à Khe Sanh, vous n'êtes vraiment nulle part. Vous pourriez le perdre et vous n'avez vraiment pas perdu un fichue chose." [25]

En ce qui concerne Westmoreland, cependant, tout ce qu'il avait besoin de savoir, c'était que le PAVN avait massé un grand nombre de troupes pour une bataille toute prête. Pour rendre la perspective encore plus attrayante, la base se trouvait dans une zone inhabitée dans laquelle la puissance de feu américaine pouvait être pleinement utilisée sans faire de victimes civiles. L'opportunité d'engager et de détruire un ennemi autrefois insaisissable qui se dirigeait vers une position fixe promettait une victoire aux proportions sans précédent. [25]

Attaques dans le périmètre Modifier

Premières escarmouches Modifier

Début décembre 1967, le PAVN nomme le général de division Tran Quy Hai commandant local des actions autour de Khe Sanh, avec Le Quang Dạo comme commissaire politique. Dans les jours qui ont suivi, un quartier général de campagne a été établi autour de Sap Lit. [50] Deux divisions, la 304e et la 325e, sont affectées à l'opération : la 325e se voit confier la responsabilité de la zone autour du nord, tandis que la 304e se voit confier la responsabilité du secteur sud. [51] En tentant de déterminer les intentions du PAVN, le renseignement maritime a confirmé que, dans une période d'un peu plus d'une semaine, la 325e division s'était déplacée à proximité de la base et que deux autres divisions étaient à distance de soutien. La 324e division était située dans la zone DMZ à 10-15 miles (16-24 km) au nord de Khe Sanh tandis que la 320e division était à une distance de renfort facile au nord-est. [52] Ils ont été soutenus logistiquement depuis le sentier Ho Chi Minh voisin. À la suite de ces renseignements, KSCB a été renforcé le 13 décembre par le 1er Bataillon, 9e Régiment de Marines. Selon l'histoire officielle du PAVN, en décembre 1967, les Nord-Vietnamiens avaient en place ou à portée de main : les 304e, 320e, 324e et 325e divisions d'infanterie, le 270e régiment d'infanterie indépendant cinq régiments d'artillerie (les 16e, 45e, 84e, 204e , et 675e) trois régiments AAA (les 208e, 214e et 228e) quatre compagnies de chars un régiment du génie plus un bataillon du génie indépendant un bataillon des transmissions et un certain nombre d'unités de la force locale. [53]

Au cours de la nuit pluvieuse du 2 janvier 1968, six hommes vêtus d'uniformes noirs ont été aperçus à l'extérieur du grillage défensif de la base principale par des membres d'un poste d'écoute. Après avoir échoué à répondre à un défi, ils ont été la cible de tirs et cinq ont été tués sur le coup tandis que le sixième, bien que blessé, s'est échappé. [Note 5] Cet événement a incité Cushman à renforcer Lownds avec le reste du 2e Bataillon, 26e Marines. C'était la première fois que les trois bataillons du 26e Régiment de Marines opéraient ensemble au combat depuis la bataille d'Iwo Jima pendant la Seconde Guerre mondiale. [58] Pour couvrir un défilé près de la rivière Rao Quan, quatre compagnies du 2/26 ont été immédiatement envoyées pour occuper la colline 558, avec une autre équipe de la colline 861A. [59]

Le 20 janvier, La Thanh Ton, un lieutenant PAVN de la 325e division, fait défection et expose les plans d'une série entière d'attaques PAVN. [60] Hills 881 South, 861, et la base principale elle-même seraient attaquées simultanément le même soir. À 00h30 le 21 janvier, la colline 861 a été attaquée par environ 300 soldats PAVN, les Marines, cependant, étaient prêts. L'infanterie du PAVN, bien que encadrée par des tirs d'artillerie, parvient tout de même à pénétrer dans le périmètre des défenses et n'est repoussée qu'après de violents combats rapprochés. [61]

La base principale a ensuite été soumise à un intense barrage de mortiers et de roquettes. Des centaines d'obus de mortier et de roquettes de 122 mm ont percuté la base, nivelant la plupart des structures en surface. L'un des premiers obus ennemis a déclenché une explosion dans le dépôt de munitions principal. De nombreux obus d'artillerie et de mortier stockés dans la décharge ont été projetés en l'air et ont explosé lors de l'impact à l'intérieur de la base. Peu de temps après, un autre obus a touché une cache de gaz lacrymogène, qui a saturé toute la zone. [62] Les combats et les bombardements du 21 janvier ont fait 14 Marines tués et 43 blessés. [63] Quelques heures après la fin du bombardement, la base était toujours en danger. Vers 10h00, l'incendie a enflammé une grande quantité d'explosifs, secouant la base avec une autre série de détonations. [64]

En même temps que le bombardement d'artillerie à KSCB, une attaque a été lancée contre le village de Khe Sanh, siège du district de Hướng Hóa. Le village, à 3 km au sud de la base, était défendu par 160 soldats Bru locaux, plus 15 conseillers américains. À l'aube du 21 janvier, il a été attaqué par un bataillon PAVN d'environ 300 hommes. Un peloton de la Compagnie D, 1/26 Marines a été envoyé de la base mais a été retiré face aux forces PAVN supérieures. Des renforts de la 256e compagnie de la force régionale (RF) de l'ARVN ont été envoyés à bord de neuf hélicoptères UH-1 de la 282e compagnie d'hélicoptères d'assaut, mais ils ont été débarqués près du fort français abandonné/ancien FOB-3 qui était occupé par le PAVN qui a tué de nombreux les troupes RF et 4 Américains, dont le lieutenant-colonel Joseph Seymoe le conseiller adjoint pour la province de Quang Tri et forçant les hélicoptères restants à abandonner la mission. Le matin du 22 janvier, Lownds a décidé d'évacuer les forces restantes dans le village avec la plupart des Américains évacués par hélicoptère tandis que deux conseillers ont conduit les forces locales survivantes par voie terrestre jusqu'à la base de combat. [18] [65]

Pour éliminer toute menace sur leur flanc, le PAVN a attaqué le bataillon laotien BV-33, situé à Ban Houei Sane, sur la route 9 au Laos. Le bataillon est assailli dans la nuit du 23 janvier par trois bataillons PAVN appuyés par sept chars. Les Laotiens ont été envahis et beaucoup ont fui vers le camp des forces spéciales de Lang Vei. La bataille de Ban Houei Sane, et non l'attaque trois semaines plus tard à Lang Vei, marquait la première fois que le PAVN engageait une unité blindée au combat. [18]

L'artillerie du PAVN tombe pour la première fois sur la base principale le 21 janvier. Plusieurs obus ont atterri aussi sur la Colline 881. [66] En raison de l'arrivée de la 304e Division, le KSCB a été encore renforcé par le 1er Bataillon, 9e Régiment de Marines le 22 janvier. Cinq jours plus tard, les derniers renforts sont arrivés sous la forme du 37th ARVN Ranger Battalion, qui a été déployé plus pour des raisons politiques que tactiques. [67] Les Marines et l'ARVN se sont retranchés et ont espéré que l'approche de la trêve de Tết (prévue du 29 au 31 janvier) fournirait un certain répit. Dans l'après-midi du 29 janvier, cependant, la 3e division de marine notifia à Khe Sanh que la trêve avait été annulée. L'offensive du Têt était sur le point de commencer. [68] [69]

Le plan de Westmoreland d'utiliser des armes nucléaires Modifier

Neuf jours avant le déclenchement de l'offensive du Têt, le PAVN a ouvert la bataille de Khe Sanh et a attaqué les forces américaines juste au sud de la DMZ. Des documents déclassifiés montrent qu'en réponse, Westmoreland a envisagé d'utiliser des armes nucléaires. En 1970, le Bureau de l'histoire de l'armée de l'air a publié un rapport alors « top secret », mais maintenant déclassifié, de 106 pages, intitulé L'armée de l'air en Asie du Sud-Est : vers un arrêt des bombardements, 1968. Le journaliste Richard Ehrlich écrit que selon le rapport, "fin janvier, le général Westmoreland avait averti que si la situation près de la DMZ et à Khe Sanh empirait considérablement, des armes nucléaires ou chimiques pourraient devoir être utilisées". Le rapport continue d'indiquer que « cela a incité le chef d'état-major de l'Air Force, le général John McConnell, à faire pression, bien qu'en vain, pour que l'autorité du JCS (Joint Chiefs of Staff) demande au Pacific Command de préparer un plan d'utilisation d'armes nucléaires à faible rendement pour empêcher une perte catastrophique de la base de la Marine américaine." [70]

Néanmoins, en fin de compte, l'option nucléaire a été écartée par les planificateurs militaires. Un mémorandum secret rapporté par le secrétaire américain à la Défense Robert McNamara, envoyé au président américain Lyndon B. Johnson le 19 février 1968, a été déclassifié en 2005. Il révèle que l'option nucléaire a été écartée en raison de considérations de terrain propres au Sud-Vietnam, qui aurait réduit l'efficacité des armes nucléaires tactiques. McNamara a écrit : « en raison du terrain et d'autres conditions particulières à nos opérations au Sud-Vietnam, il est inconcevable que l'utilisation d'armes nucléaires y soit recommandée contre les forces Viet Cong ou nord-vietnamiennes ». La pensée de McNamara a peut-être également été affectée par son assistant David Morrisroe, dont le frère Michael Morrisroe servait à la base. [71]

Opération Niagara Modifier

Au cours du mois de janvier, les capteurs électroniques récemment installés de l'opération Muscle Shoals (plus tard rebaptisé « Igloo White »), qui faisaient l'objet de tests et d'évaluations dans le sud-est du Laos, ont été alertés par une rafale d'activité PAVN le long de la piste Ho Chi Minh en face du coin nord-ouest de Sud-Vietnam. En raison de la nature de ces activités et de la menace qu'elles représentaient pour KSCB, Westmoreland a ordonné l'opération Niagara I, un effort intense de collecte de renseignements sur les activités de PAVN à proximité de la vallée de Khe Sanh. [72]

Niagara I a été achevé au cours de la troisième semaine de janvier, et la phase suivante, Niagara II, a été lancée le 21, [73] le jour du premier barrage d'artillerie PAVN. [66] Le Marine Direct Air Support Center (DASC), situé à KSCB, était responsable de la coordination des frappes aériennes avec les tirs d'artillerie. Un centre de commandement et de contrôle du champ de bataille aéroporté à bord d'un avion C-130, a dirigé les avions d'attaque entrants vers les avions de repérage du contrôle aérien avancé (FAC), qui, à leur tour, les ont dirigés vers des cibles situées soit par eux-mêmes, soit par radio par des unités au sol. [74] Lorsque les conditions météorologiques ont empêché les frappes dirigées par les FAC, les bombardiers ont été dirigés vers leurs cibles soit par une installation radar Marine AN/TPQ-10 à KSCB, soit par les stations Air Force Combat Skyspot MSQ-77. [75]

Ainsi a commencé ce qui a été décrit par John Morocco comme « l'application la plus concentrée de la puissance de feu aérienne dans l'histoire de la guerre ». [76] En moyenne, 350 chasseurs-bombardiers tactiques, 60 B-52 et 30 avions légers d'observation ou de reconnaissance ont opéré dans le ciel près de la base. [77] Westmoreland avait déjà ordonné l'opération naissante d'Igloo White pour aider à la défense Marine. [72] Le 22 janvier, les premiers largages de capteurs ont eu lieu et à la fin du mois, 316 capteurs acoustiques et sismiques avaient été largués dans 44 chaînes. [78] Les capteurs ont été implantés par un escadron naval spécial, Observation Squadron Sixty-Seven (VO-67). Les Marines de KSCB ont crédité 40 % des renseignements disponibles pour leur centre de coordination d'appui-feu aux capteurs. [79]

À la fin de la bataille, les ressources de l'USAF avaient effectué 9 691 sorties tactiques et largué 14 223 tonnes de bombes sur des cibles dans la région de Khe Sanh. Les aviateurs du Corps des Marines avaient effectué 7 098 missions et libéré 17 015 tonnes. Les équipages navals, dont beaucoup ont été redirigés des frappes de l'opération Rolling Thunder contre le Nord-Vietnam, ont effectué 5 337 sorties et largué 7 941 tonnes de munitions dans la région. [80] Westmoreland a écrit plus tard, "Washington craignait tellement qu'un mot de cela puisse atteindre la presse qu'on m'a dit de renoncer, répondant ironiquement à ce que pourraient être ces conséquences : un désastre politique." [81]

Pendant ce temps, une lutte politique interservices a eu lieu au siège de la base de combat de Phu Bai, à Saigon et au Pentagone pour savoir qui devrait contrôler les ressources aériennes soutenant l'ensemble de l'effort américain en Asie du Sud-Est. [82] Westmoreland avait confié à son commandant adjoint des opérations aériennes, le général de l'Air Force William W. Momyer, la responsabilité de coordonner toutes les ressources aériennes pendant l'opération pour soutenir KSCB. Cela a causé des problèmes au commandement des Marines, qui possédait ses propres escadrons d'aviation qui opéraient selon leur propre doctrine d'appui aérien rapproché. Les Marines étaient extrêmement réticents à céder l'autorité sur leurs avions à un général de l'Air Force. [83] L'arrangement de commandement et de contrôle alors en place en Asie du Sud-Est allait à l'encontre de la doctrine de l'Air Force, qui reposait sur le concept de gestionnaire aérien unique. Un quartier général allouerait et coordonnerait toutes les ressources aériennes, les répartissant là où elles étaient jugées les plus nécessaires, puis les transférant selon les besoins. Les Marines, dont les avions et la doctrine faisaient partie intégrante de leurs opérations, n'étaient pas soumis à un tel contrôle centralisé. Le 18 janvier, Westmoreland a transmis sa demande de contrôle de l'Air Force jusqu'à la chaîne de commandement au CINCPAC à Honolulu. [84]

Un débat houleux s'éleva entre Westmoreland, le commandant du Corps des Marines Leonard F. Chapman Jr. et le chef d'état-major de l'armée Harold K. Johnson. Johnson a soutenu la position des Marines en raison de son souci de protéger les ressources aériennes de l'armée de la cooptation de l'Air Force. [85] Westmoreland était tellement obsédé par la situation tactique qu'il a menacé de démissionner si ses souhaits n'étaient pas obéis. [86] En conséquence, le 7 mars, pour la première fois pendant la guerre du Vietnam, les opérations aériennes sont placées sous le contrôle d'un seul directeur. [77] Westmoreland a insisté pendant plusieurs mois sur le fait que toute l'offensive du Têt était une diversion, y compris, notoirement, des attaques contre le centre-ville de Saigon et affirmant de manière obsessionnelle que le véritable objectif des Nord-Vietnamiens était Khe Sanh. [87]

Chute de Lang Vei Modifier

L'offensive du Têt a été lancée prématurément dans certaines régions le 30 janvier. La nuit suivante, une vague massive d'attaques PAVN/VC a balayé tout le Sud-Vietnam, partout sauf Khe Sanh. Le lancement de la plus grande offensive ennemie à ce jour dans le conflit n'a pas détourné l'attention de Westmoreland de Khe Sanh. Un communiqué de presse préparé le lendemain (mais jamais diffusé), au plus fort du Têt, montrait qu'il n'était pas près de se laisser distraire. "L'ennemi essaie de brouiller les pistes. Je soupçonne qu'il essaie également de détourner l'attention de tout le monde de la plus grande zone de menace, la partie nord du I Corps. Permettez-moi d'avertir tout le monde de ne pas être confus." [88] [89]

Peu d'activités (à l'exception des patrouilles) s'étaient déroulées jusqu'à présent pendant la bataille pour les forces spéciales du détachement A-101 et leurs quatre compagnies de Bru CIDG stationnées à Lang Vei. Puis, dans la matinée du 6 février, le PAVN a tiré au mortier sur l'enceinte de Lang Vei, blessant huit soldats de la Camp Strike Force. [90] À 18 h 10, le PAVN a poursuivi son attaque au mortier du matin avec une frappe d'artillerie d'obusiers de 152 mm, tirant 60 obus dans le camp. La frappe a blessé deux autres soldats de la Strike Force et endommagé deux bunkers. [90]

La situation a radicalement changé au petit matin du 7 février. Les Américains avaient prévenu des blindés PAVN dans la région des réfugiés laotiens du camp BV-33. Les équipes de reconnaissance SOG ont également signalé avoir trouvé des traces de chars dans la zone entourant la montagne Co Roc. [91] Bien que le PAVN était connu pour posséder deux régiments blindés, il n'avait pas encore déployé d'unité blindée au Sud-Vietnam, et d'ailleurs, les Américains considéraient qu'il leur était impossible d'en descendre un à Khe Sanh sans qu'il soit repéré par une reconnaissance aérienne . [92]

Cela a quand même été un choc pour les soldats des forces spéciales à Lang Vei lorsque 12 chars ont attaqué leur camp. Les chars amphibies PT-76 de construction soviétique du 203e régiment blindé ont déferlé sur les défenses, soutenus par un assaut d'infanterie du 7e bataillon, du 66e régiment et du 4e bataillon du 24e régiment, tous deux éléments de la 304e division. Les troupes au sol avaient été spécialement équipées pour l'attaque avec des charges explosives, des gaz lacrymogènes et des lance-flammes. Bien que les principales défenses du camp aient été dépassées en seulement 13 minutes, les combats ont duré plusieurs heures, au cours desquelles les hommes des forces spéciales et les Bru CIDG ont réussi à détruire au moins cinq des chars. [93]

Les Marines de Khe Sanh avaient un plan en place pour fournir une force de secours au sol dans une telle éventualité, mais Lownds, craignant une embuscade PAVN, a refusé de le mettre en œuvre. Lownds a également rejeté une proposition de lancer une extraction par hélicoptère des survivants. [94] Lors d'une réunion à Da Nang à 07h00 le lendemain matin, Westmoreland et Cushman ont accepté la décision de Lownds. Le lieutenant-colonel de l'armée Jonathan Ladd (commandant du 5e groupe des forces spéciales), qui venait d'arriver de Khe Sanh, aurait été « étonné que les Marines, qui se targuaient de ne laisser aucun homme derrière eux, soient prêts à radier tous les Green Bérets et ignorer simplement la chute de Lang Vei." [94]

Ladd et le commandant de l'enceinte du SOG (dont les hommes et le camp avaient été intégrés aux défenses du KSCB) ont proposé que, si les Marines fournissaient les hélicoptères, les hommes de reconnaissance du SOG iraient eux-mêmes chercher les survivants. [95] Les Marines ont continué à s'opposer à l'opération jusqu'à ce que Westmoreland doive réellement émettre un ordre à Cushman pour permettre à l'opération de sauvetage de se poursuivre. [96] L'effort de secours n'a été lancé qu'à 15h00, et il a réussi. Sur les 500 soldats du CIDG à Lang Vei, 200 avaient été tués ou étaient portés disparus et 75 autres ont été blessés. Sur les 24 Américains du camp, 10 avaient été tués et 11 blessés. [97] [Note 6]

Lownds a rendu encore plus furieux le personnel des forces spéciales lorsque les survivants indigènes de Lang Vei, leurs familles, les réfugiés civils de la région et les survivants laotiens du camp de Ban Houei Sane sont arrivés à la porte de KSCB. Lownds craignait que les infiltrés du PAVN ne soient mêlés à la foule de plus de 6 000 personnes et ne disposaient pas de ressources suffisantes pour les soutenir. Pendant la nuit, ils ont été déplacés vers une position temporaire à une courte distance du périmètre et de là, certains des Laotiens ont finalement été évacués, bien que la majorité se soit retourné et redescendu la route 9 vers le Laos. [99]

Les troupes laotiennes ont finalement été rapatriées dans leur pays d'origine, mais pas avant que le commandant régional laotien n'ait fait remarquer que son armée devait « considérer les Sud-Vietnamiens comme des ennemis à cause de leur conduite ». [100] Les Bru ont été exclus de l'évacuation des hautes terres par un ordre du commandant du Ier Corps de l'ARVN, qui a statué qu'aucun Bru n'était autorisé à se déplacer dans les basses terres. [101] Ladd, de retour sur les lieux, a rapporté que les Marines ont déclaré : « ils ne pouvaient faire confiance à aucun voyou dans leur foutu camp. [102] Il y avait eu une histoire de méfiance entre le personnel des Forces spéciales et les Marines, et le général Rathvon M. Tompkins, commandant de la 3e Division des Marines, a décrit les soldats des Forces spéciales comme « des misérables. [qui] étaient un loi pour eux-mêmes. » [103] Fin janvier, Tompkins avait ordonné qu'aucune patrouille des Marines ne procède à plus de 500 mètres de la base de combat. [67] Quoi qu'il en soit, les équipes de reconnaissance SOG ont continué à patrouiller, fournissant le seul renseignement humain disponible dans la zone de bataille. Cela n'a cependant pas empêché les chars des Marines dans le périmètre d'entraîner leurs canons sur le camp SOG. [102]

Logistique et tir de soutien Modifier

Lownds a estimé que les besoins logistiques de KSCB étaient de 60 tonnes par jour à la mi-janvier et sont passés à 185 tonnes par jour lorsque les cinq bataillons étaient en place. [104] Les plus grands obstacles à la livraison des fournitures à la base étaient la fermeture de la route 9 et le temps de la mousson d'hiver. Pendant la majeure partie de la bataille, des nuages ​​bas et du brouillard ont encerclé la zone du petit matin jusqu'à environ midi, et la mauvaise visibilité a gravement entravé le ravitaillement aérien. [56]

Pour aggraver les choses pour les défenseurs, tout avion qui a bravé les intempéries et a tenté d'atterrir a été soumis à des tirs antiaériens PAVN sur son chemin pour un atterrissage. Une fois que l'avion a touché le sol, il est devenu la cible d'un certain nombre d'équipages d'artillerie ou de mortier PAVN. L'équipage a ensuite dû faire face à des tirs antiaériens à la sortie. En conséquence, 65% de tous les approvisionnements ont été livrés par des parachutages livrés par des avions C-130, principalement par l'USAF, dont les équipages avaient beaucoup plus d'expérience dans les tactiques de largage que les équipages des Marines. [105] Le système de livraison de fournitures le plus spectaculaire utilisé à Khe Sanh était le système d'extraction de parachute à basse altitude, dans lequel les fournitures palettisées étaient extraites de la soute d'un avion de transport volant à basse altitude au moyen d'un parachute attaché. La palette s'est immobilisée sur la piste d'atterrissage alors que l'avion n'a jamais eu à atterrir. [55] L'USAF a livré 14 356 tonnes de ravitaillement à Khe Sanh par voie aérienne (8 120 tonnes par parachutage). Les dossiers de la 1st Marine Aircraft Wing affirment que l'unité a livré 4 661 tonnes de fret à KSCB. [106]

Le ravitaillement des nombreux avant-postes isolés sur les collines se heurtait aux mêmes difficultés et dangers. Le feu des unités antiaériennes du PAVN a fait des ravages sur les hélicoptères qui ont tenté l'attaque. Les Marines ont trouvé une solution au problème dans le concept "Super Gaggle". Un groupe de 12 chasseurs-bombardiers A-4 Skyhawk a assuré la suppression de la flak pour les vols massifs de 12 à 16 hélicoptères, qui ravitaillaient les collines simultanément. L'adoption de ce concept fin février a marqué un tournant dans l'effort de réapprovisionnement. Après son adoption, les hélicoptères de la Marine ont transporté 465 tonnes de ravitaillement en février. Lorsque le temps s'est éclairci plus tard en mars, la quantité a été portée à 40 tonnes par jour. [107]

Alors que de plus en plus d'unités d'infanterie avaient été affectées à la défense du KSCB, le renforcement de l'artillerie a suivi le rythme. Début janvier, les défenseurs pouvaient compter sur l'appui-feu de 46 pièces d'artillerie de divers calibres, de cinq chars armés de canons de 90 mm et de 92 fusils sans recul de 106 mm simples ou montés sur Ontos. [108] La base pourrait également dépendre de l'appui-feu des canons de 175 mm de l'armée américaine situés à Camp Carroll, à l'est de Khe Sanh. Tout au long de la bataille, les artilleurs de la Marine ont tiré 158 891 obus mixtes. [109] [110] [111] De plus, plus de 100 000 tonnes de bombes ont été larguées jusqu'à la mi-avril par des avions de l'USAF, de l'US Navy et des Marines sur la zone entourant Khe Sanh. [112] Cela équivaut à environ 1 300 tonnes de bombes larguées quotidiennement — 5 tonnes pour chacun des 20 000 soldats PAVN initialement estimés avoir été engagés dans les combats à Khe Sanh. [113] L'analyse marine des tirs d'artillerie PAVN a estimé que les artilleurs PAVN avaient tiré 10 908 obus d'artillerie et de mortier et des roquettes sur les positions des Marines pendant la bataille. [114]

Les communications avec le commandement militaire à l'extérieur de Khe Sanh ont été maintenues par une équipe du Corps des transmissions de l'armée américaine, le 544e Détachement des transmissions de la 337e Compagnie des transmissions, 37e Brigade des transmissions à Danang. La dernière technologie de diffusion micro-ondes/troposphérique leur a permis de maintenir les communications à tout moment. Le site lié à un autre site hyperfréquence/tropo à Hu habité par le 513e Détachement des transmissions. Depuis le site de Huế, le signal de communication a été envoyé au siège de Danang où il pouvait être envoyé n'importe où dans le monde. Le site micro-ondes/tropo était situé dans un bunker souterrain à côté de la piste d'atterrissage. [115]

Attaques avant le soulagement de la base Modifier

Dans la nuit de la chute de Lang Vei, trois compagnies du PAVN 101D Regiment se sont déplacées dans des positions de barrage pour attaquer Alpha-1, un avant-poste juste à l'extérieur de la base de combat tenu par 66 hommes de la compagnie A, 1er peloton, 1/9 Marines. À 04h15 le 8 février sous couvert de brouillard et d'un barrage de mortiers, le PAVN a pénétré le périmètre, dépassant la majeure partie de la position et poussant les 30 défenseurs restants dans la partie sud-ouest des défenses. Pour une raison inconnue, les troupes du PAVN n'ont pas profité de leur avantage et n'ont pas éliminé la poche, lançant à la place un flot constant de grenades sur les Marines. [102] À 7 h 40, une force de secours de la compagnie A, 2e peloton, est partie de la base principale et a attaqué à travers le PAVN, les poussant vers des tirs de chars et d'artillerie de soutien. [116] A 11h00, la bataille est terminée, la compagnie A a perdu 24 morts et 27 blessés, tandis que 150 corps de PAVN sont retrouvés autour de la position, qui est alors abandonnée. [117]

Le 23 février, KSCB a reçu son pire bombardement de toute la bataille. Pendant une période de 8 heures, la base a été secouée par 1 307 obus dont la plupart provenaient de pièces d'artillerie de 130 mm (utilisées pour la première fois sur le champ de bataille) et de 152 mm situées au Laos. [118] Les victimes du bombardement ont été de 10 tués et 51 blessés. Deux jours plus tard, les troupes américaines ont détecté des tranchées PAVN allant plein nord jusqu'à 25 m du périmètre de la base. [119] La majorité d'entre eux se trouvaient autour des coins sud et sud-est du périmètre et faisaient partie d'un système qui serait développé tout au long de la fin février et jusqu'en mars jusqu'à ce qu'ils soient prêts à être utilisés pour lancer une attaque, fournissant une couverture pour que les troupes avancent vers des points de départ proches du périmètre. [55] Ces tactiques rappelaient celles employées contre les Français à Dien Bien Phu en 1954, en particulier en ce qui concerne les tactiques de retranchement et le placement de l'artillerie, et la réalisation a aidé les planificateurs américains dans leurs décisions de ciblage. [120] [121]

Néanmoins, le même jour où les tranchées ont été détectées, le 25 février, le 3e peloton du 1er bataillon de la Compagnie Bravo, 26e Marines, a été pris en embuscade lors d'une courte patrouille à l'extérieur du périmètre de la base pour tester la force du PAVN. Les Marines ont poursuivi trois éclaireurs ennemis, qui les ont conduits dans une embuscade. Le peloton s'est retiré après une bataille de trois heures qui a fait six morts, 24 disparus et un fait prisonnier. [119]

Fin février, des capteurs au sol ont détecté le 66ème Régiment, 304ème Division se préparant à lancer une attaque sur les positions du 37ème Bataillon de Rangers ARVN sur le périmètre est. [122] Dans la nuit du 28 février, la base de combat a déclenché des tirs d'artillerie et des frappes aériennes sur d'éventuelles zones de rassemblement et voies d'avance du PAVN. A 21h30, l'attaque éclate, mais elle est étouffée par les armes légères des Rangers, appuyés par des milliers de tirs d'artillerie et de frappes aériennes. Deux autres attaques plus tard dans la matinée ont été stoppées avant que le PAVN ne se retire finalement. Le PAVN, cependant, n'en avait pas fini avec les troupes de l'ARVN. Cinq autres attaques contre leur secteur ont été lancées en mars. [122]

À la mi-mars, le renseignement maritime a commencé à noter un exode des unités PAVN du secteur de Khe Sanh. [122] Le quartier général divisionnaire du 325C a été le premier à partir, suivi des régiments du 95C et du 101D, qui ont tous déménagé à l'ouest. Dans le même temps, la 304e division se replie vers le sud-ouest. Cela ne signifiait pas pour autant que la bataille était terminée. Le 22 mars, plus de 1 000 obus nord-vietnamiens sont tombés sur la base et, une fois de plus, le dépôt de munitions a explosé. [123]

Le 30 mars, la Compagnie Bravo, 26th Marines, lance une attaque vers l'emplacement de l'embuscade qui avait réclamé tant de leurs camarades le 25 février. Après un barrage roulant tiré par neuf batteries d'artillerie, l'attaque des Marines a avancé à travers deux tranchées PAVN, mais les Marines n'ont pas réussi à localiser les restes des hommes de la patrouille prise en embuscade. Les Marines ont revendiqué 115 PAVN tués, tandis que leurs propres pertes s'élevaient à 10 morts, 100 blessés et deux disparus. [124] À 08:00 le jour suivant, l'Opération Ecosse a été officiellement terminée. Le contrôle opérationnel de la région de Khe Sanh a été remis à la 1ère division de cavalerie aérienne de l'armée américaine pour la durée de l'opération Pegasus. [114]

Les pertes amies cumulées pour l'opération Ecosse, qui a commencé le 1er novembre 1967, étaient : 205 tués au combat, 1 668 blessés et 25 disparus et présumés morts. [17] Ces chiffres n'incluent pas les pertes parmi les troupes des forces spéciales à Lang Vei, les équipages tués ou portés disparus dans la région, ou les remplaçants des Marines tués ou blessés en entrant ou en sortant de la base à bord d'avions. En ce qui concerne les victimes du PAVN, 1 602 corps ont été dénombrés, sept prisonniers ont été faits et deux soldats ont rejoint les forces alliées au cours de l'opération. Les renseignements américains ont estimé qu'entre 10 000 et 15 000 soldats PAVN ont été tués au cours de l'opération, ce qui équivaut à 90 % de la force PAVN attaquante de 17 200 hommes. [114] [17] Le PAVN a reconnu 2 500 hommes tués au combat. [125] Ils ont également signalé 1 436 blessés avant la mi-mars, dont 484 hommes sont retournés dans leurs unités, tandis que 396 ont été envoyés sur la piste Ho Chi Minh vers les hôpitaux du nord. [18]

Le président Johnson ordonne que la base soit tenue à tout prix Modifier

Les combats à Khe Sanh étaient si instables que les chefs interarmées et les commandants du MACV n'étaient pas certains que la base puisse être détenue par les Marines. Aux États-Unis, les médias qui ont suivi la bataille ont fait des comparaisons avec la bataille de Dien Bien Phu de 1954, qui s'est avérée désastreuse pour les Français. [126] [127] Néanmoins, selon Tom Johnson, le président Johnson était "déterminé que Khe Sanh [ne serait pas] un 'American Dien Bien Phu'". Il a ensuite ordonné à l'armée américaine de retenir Khe Sanh à tout prix. En conséquence, "les frappes B-52 Arc Light provenant de Guam, d'Okinawa et de Thaïlande ont bombardé les jungles entourant Khe Sanh dans des champs de chaume" et Khe Sanh est devenu le gros titre de l'actualité en provenance du Vietnam à la fin de mars 1968. [128]

Soulagement et retraite de Khe Sanh Modifier

Opération Pégase (1-14 avril 1968) Modifier

La planification du soulagement terrestre de Khe Sanh avait commencé dès le 25 janvier 1968, lorsque Westmoreland ordonna au général John J. Tolson, commandant de la première division de cavalerie, de préparer un plan d'urgence. La route 9, seule voie terrestre praticable depuis l'est, était impraticable en raison de son mauvais état et de la présence des troupes du PAVN. Tolson n'était pas satisfait de la mission, car il croyait que le meilleur plan d'action, après le Têt, était d'utiliser sa division dans une attaque dans la vallée d'A Shau. Westmoreland, cependant, planifiait déjà à l'avance. Khe Sanh serait relevé puis utilisé comme point de départ pour une "poursuite rapide" des forces ennemies au Laos. [129]

Le 2 mars, Tolson a présenté ce qui est devenu l'opération Pegasus, le plan opérationnel de ce qui allait devenir la plus grande opération lancée par le III MAF jusqu'à présent dans le conflit. Le 2e Bataillon, 1er Régiment de Marines (2/1 Marines) et les 2/3 Marines lanceraient un assaut terrestre à partir de la base de combat de Ca Lu (16 km à l'est de Khe Sanh) et se dirigeraient vers l'ouest sur la route 9 tandis que les 1er, 2e et Les 3e brigades de la 1re division de cavalerie effectueraient des assauts aériens sur les éléments clés du terrain le long de la route 9 pour établir des bases d'appui-feu et couvrir l'avancée des Marines. L'avance serait soutenue par 102 pièces d'artillerie. [130] Les Marines seraient accompagnés de leur 11e bataillon du génie, qui réparerait la route à mesure que l'avance avançait. Plus tard, les Marines 1/1 et la 3e Force opérationnelle aéroportée de l'ARVN (les 3e, 6e et 8e bataillons aéroportés) rejoindraient l'opération. [131]

L'effort de secours prévu par Westmoreland a rendu furieux les Marines, qui n'avaient pas voulu retenir Khe Sanh en premier lieu et qui avaient été vivement critiqués pour ne pas bien le défendre. [132] Les Marines avaient constamment soutenu que, techniquement, Khe Sanh n'avait jamais été assiégé, car il n'avait jamais vraiment été isolé du réapprovisionnement ou du renfort. Cushman a été consterné par "l'implication d'un sauvetage ou d'une rupture du siège par des forces extérieures". [133]

Quoi qu'il en soit, le 1er avril, l'opération Pegasus a commencé. [134] L'opposition des Nord-Vietnamiens était légère et le principal problème qui a entravé l'avancée était la couverture nuageuse matinale continue qui ralentissait le rythme des opérations d'hélicoptères. Au fur et à mesure que la force de secours progressait, les Marines de Khe Sanh quittèrent leurs positions et commencèrent à patrouiller à de plus grandes distances de la base. Les choses se sont réchauffées pour les cavaliers aériens le 6 avril, lorsque la 3e brigade a rencontré une force de blocage PAVN et a combattu un engagement d'une journée. [135]

Le lendemain, la 2e brigade de la 1re cavalerie aérienne a capturé l'ancien fort français près du village de Khe Sanh après une bataille de trois jours. La liaison entre la force de secours et les Marines à KSCB a eu lieu à 08h00 le 8 avril, lorsque le 2e Bataillon, 7e Régiment de cavalerie est entré dans le camp. [136] Le 11th Engineers a proclamé la route 9 ouverte à la circulation le 11 avril. Ce jour-là, Tolson a ordonné à son unité de se préparer immédiatement pour l'opération Delaware, un assaut aérien dans la vallée d'A Shau. [135] À 08h00 le 15 avril, l'opération Pegasus est officiellement terminée. [137] Le total des pertes américaines au cours de l'opération était de 92 tués, 667 blessés et cinq disparus. Trente-trois soldats de l'ARVN ont également été tués et 187 ont été blessés. [138] En raison de la proximité de l'ennemi et de sa forte concentration, des bombardements massifs de B-52, des frappes aériennes tactiques et de la vaste utilisation de l'artillerie, les pertes du PAVN ont été estimées par le MACV entre 10 000 et 15 000 hommes. [139]

Lownds et le 26e Marines ont quitté Khe Sanh, laissant la défense de la base au 1er Régiment de Marines. Il a fait sa dernière apparition dans l'histoire de Khe Sanh le 23 mai, lorsque son sergent-major de régiment et lui se sont présentés devant le président Johnson et ont reçu une Presidential Unit Citation au nom du 26th Marines. [140] [141]

Opération Ecosse II Modifier

Le 15 avril, la 3e division des Marines a repris la responsabilité du KSCB, l'opération Pegasus a pris fin et l'opération Scotland II a commencé avec les Marines cherchant le PAVN dans les environs. [137] L'opération Scotland II se poursuivra jusqu'au 28 février 1969, faisant 435 Marines et 3304 PAVN tués. [142]

L'auteur Peter Brush détaille que " 413 Marines supplémentaires ont été tués pendant Scotland II jusqu'à la fin juin 1968 ". [1] Il poursuit en déclarant que 72 autres ont été tués dans le cadre de l'opération Scotland II pendant le reste de l'année, mais que ces décès ne sont pas inclus dans les listes officielles des victimes américaines de la bataille de Khe Sanh. Vingt-cinq membres du personnel de l'USAF qui ont été tués ne sont pas non plus inclus. [1]

Opération Charlie : évacuation de la base Modifier

L'évacuation de Khe Sanh a commencé le 19 juin 1968 sous le nom d'Opération Charlie. [143] L'équipement utile a été retiré ou détruit et le personnel a été évacué. Une attaque limitée a été menée par une compagnie PAVN le 1er juillet, tombant sur une compagnie du 3e Bataillon, 4e Marines, qui tenait une position à 3 km au sud-est de la base. Les pertes ont été lourdes parmi les attaquants PAVN, qui ont perdu plus de 200 tués, tandis que les Marines en défense ont perdu deux hommes. [144] La fermeture officielle de la base intervient le 5 juillet après des combats qui ont tué cinq autres Marines. Le retrait des derniers Marines sous le couvert de l'obscurité a été entravé par le bombardement d'un pont le long de la route 9, qui a dû être réparé avant que le retrait puisse être achevé. [7]

Après la fermeture de la base, une petite force de Marines est restée autour de la colline 689 pour effectuer des opérations de nettoyage. [7] D'autres combats ont suivi, entraînant la perte de 11 autres Marines et 89 soldats PAVN, avant que les Marines ne se retirent finalement de la région le 11 juillet. [1] Selon Brush, c'était « la seule occasion où les Américains ont abandonné une base de combat majeure en raison de la pression ennemie » et dans la foulée, les Nord-Vietnamiens ont lancé une forte campagne de propagande, cherchant à exploiter le retrait américain et à promouvoir le message que le retrait n'avait pas été volontaire. [1]

Le PAVN affirme avoir commencé à attaquer les Américains qui se retiraient le 26 juin 1968, prolongeant le retrait, tuant 1 300 Américains et abattant 34 avions avant de « libérer » Khe Sanh le 15 juillet. Le PAVN affirme qu'au cours de toute la bataille, ils ont "éliminé" 17 000 soldats ennemis, dont 13 000 Américains et détruit 480 avions. [145]

Quoi qu'il en soit, le PAVN avait pris le contrôle d'une zone stratégiquement importante et ses lignes de communication s'étendaient plus loin dans le sud du Vietnam. [10] Une fois la nouvelle de la fermeture de KSCB annoncée, les médias américains se sont immédiatement interrogés sur les raisons de son abandon. Ils ont demandé ce qui avait changé en six mois pour que les commandants américains soient prêts à abandonner Khe Sanh en juillet. Les explications données par le commandement de Saigon étaient que « l'ennemi avait changé de tactique et réduit ses forces que PAVN avait creusé de nouvelles routes d'infiltration que les Marines disposaient désormais de suffisamment de troupes et d'hélicoptères pour effectuer des opérations mobiles qu'une base fixe n'était plus nécessaire." [146]

Alors que le KSCB a été abandonné, les Marines ont continué à patrouiller sur le plateau de Khe Sanh, notamment en réoccupant la zone avec les forces de l'ARVN du 5 au 19 octobre 1968 avec une opposition minimale. [147] Le 31 décembre 1968, le 3e Bataillon de reconnaissance a été débarqué à l'ouest de Khe Sanh pour commencer l'opération Dawson River West, le 2 janvier 1969, le 9e Marines et le 2e Régiment de l'ARVN ont également été déployés sur le plateau soutenus par les bases d'appui-feu nouvellement créées. Geiger et Smith l'opération de 3 semaines n'a trouvé aucune force ou approvisionnement PAVN significatif dans la région de Khe Sanh. [148] Du 12 juin au 6 juillet 1969, Force opérationnelle Guadalcanal comprenant 1/9 Marines, 1er Bataillon, 5ème Régiment d'Infanterie et 2ème et 3ème Bataillons, 2ème Régiment ARVN ont occupé la région de Khe Sanh dans l'Opération Utah Mesa. [149] Les Marines ont occupé la colline 950 surplombant le plateau de Khe Sanh de 1966 à septembre 1969, lorsque le contrôle a été remis à l'armée qui a utilisé la position comme base d'opérations et de soutien du SOG jusqu'à ce qu'elle soit envahie par le PAVN en juin 1971. [150] [151] Le retrait progressif des forces américaines a commencé en 1969 et l'adoption de la vietnamisation signifiait qu'en 1969, "bien que les offensives tactiques limitées aient abondé, la participation militaire américaine à la guerre serait bientôt reléguée à une position défensive". [152]

Selon l'historien militaire Ronald Spector, enregistrer raisonnablement les combats de Khe Sanh comme une victoire américaine est impossible. [7] Avec l'abandon de la base, selon Thomas Ricks, « Khe Sanh est devenu gravé dans l'esprit de nombreux Américains comme un symbole du sacrifice inutile et des tactiques confuses qui ont imprégné un effort de guerre américain voué à l'échec au Vietnam ». [153] Le correspondant Michael Herr a rendu compte de la bataille et son récit inspirerait la scène surréaliste "Do Long Bridge" dans le film Apocalypse maintenant, qui soulignait l'anarchie de la guerre. [154]

Fin de la ligne McNamara Modifier

À partir de 1966, les États-Unis avaient tenté d'établir un système de barrière à travers la DMZ pour empêcher l'infiltration par les troupes nord-vietnamiennes. Connue sous le nom de ligne McNamara, elle portait initialement le nom de code « Project Nine » avant d'être rebaptisée « Dye Marker » par MACV en septembre 1967. Cela s'est produit juste au moment où le PAVN a commencé la première phase de son offensive en lançant des attaques contre les positions détenues par les Marines à travers la DMZ. Les attaques ont entravé l'avancée de la ligne McNamara et, alors que les combats autour de Khe Sanh s'intensifiaient, des équipements vitaux, notamment des capteurs et d'autres matériels, ont dû être détournés d'ailleurs pour répondre aux besoins de la garnison américaine de Khe Sanh. La construction de la ligne a finalement été abandonnée et les ressources ont ensuite été détournées vers la mise en œuvre d'une stratégie plus mobile. [9]

Évaluation Modifier

La nature précise de l'objectif stratégique de Hanoï à Khe Sanh est considérée comme l'une des questions sans réponse les plus intrigantes de la guerre du Vietnam. Selon Gordon Rottman, même l'histoire officielle nord-vietnamienne, Victoire au Vietnam, est en grande partie silencieux sur la question. [155] La question, connue parmi les historiens américains comme « l'énigme de Khe Sanh », a été résumée par John Prados et Ray Stubbe : « Soit l'offensive du Têt était une diversion destinée à faciliter les préparatifs de PAVN/VC pour une guerre bataille à Khe Sanh, ou Khe Sanh était une diversion pour hypnotiser Westmoreland dans les jours précédant le Têt. » [156] En évaluant les intentions nord-vietnamiennes, Peter Brush cite l'affirmation du commandant du théâtre vietnamien, Võ Nguyên Giáp, « que Khe Sanh lui-même n'était pas important, mais seulement une diversion pour éloigner les forces américaines des zones peuplées du Sud-Vietnam. " [157] Cela a conduit d'autres observateurs à conclure que le siège servait une stratégie PAVN plus large en détournant 30 000 soldats américains des villes qui étaient les principales cibles de l'offensive du Têt. [158]

Que le PAVN ait réellement prévu de capturer Khe Sanh ou que la bataille ait été une tentative de reproduire le triomphe du Việt Minh contre les Français à la bataille de Dien Bien Phu a longtemps été un point de discorde. Westmoreland croyait que ce dernier était le cas, et sa conviction était à la base de son désir de mettre en scène "Dien Bien Phu à l'envers". [159] Ceux qui sont d'accord avec Westmoreland estiment qu'aucune autre explication n'existe pour que Hanoï engage autant de forces dans la région au lieu de les déployer pour l'offensive du Têt. Le fait que les Nord-Vietnamiens n'aient engagé qu'environ la moitié de leurs forces disponibles dans l'offensive (60 à 70 000), dont la plupart étaient des Viet Cong, est cité en faveur de l'argument de Westmoreland. D'autres théories soutenaient que les forces autour de Khe Sanh étaient simplement une mesure défensive localisée dans la zone DMZ ou qu'elles servaient de réserve en cas d'attaque américaine offensive sur le mode de l'invasion américaine à Inchon pendant la guerre de Corée. Cependant, des sources nord-vietnamiennes affirment que les Américains n'ont pas remporté de victoire à Khe Sanh mais ont été contraints de battre en retraite pour éviter la destruction. Le PAVN a affirmé que Khe Sanh était « une défaite cuisante tant du point de vue militaire que politique ». Westmoreland a été remplacé deux mois après la fin de la bataille, et son successeur a expliqué la retraite de différentes manières. [7]

Le général Creighton Abrams a également suggéré que les Nord-Vietnamiens avaient peut-être l'intention d'imiter Dien Bien Phu. Il croyait que cela était prouvé par les actions du PAVN pendant le Têt. [160] Il a cité le fait qu'il aurait fallu plus de temps pour déloger les Nord-Vietnamiens à Hue si le PAVN avait engagé les trois divisions de Khe Sanh dans la bataille au lieu de diviser ses forces. Cependant, le PAVN engagea trois régiments aux combats depuis le secteur de Khe Sanh. [161]

Une autre interprétation était que les Nord-Vietnamiens prévoyaient de travailler les deux côtés contre le milieu, une stratégie connue sous le nom de jeu d'options. Le PAVN essaierait de prendre Khe Sanh, mais s'il ne le pouvait pas, il occuperait autant que possible l'attention des forces américaines et sud-vietnamiennes du I Corps, ce qui faciliterait l'offensive du Têt. [162] Ce point de vue a été soutenu par une étude nord-vietnamienne capturée de la bataille en 1964 qui a déclaré que le PAVN aurait pris Khe Sanh s'il avait pu le faire, mais il y avait une limite au prix qu'il paierait. Ses principaux objectifs étaient d'infliger des pertes aux troupes américaines et de les isoler dans les régions frontalières reculées. [163]

Une autre théorie est que les actions autour de Khe Sanh et les autres batailles à la frontière étaient simplement des feintes et des ruses destinées à attirer l'attention et les forces américaines sur la frontière. Un historien, le général Dave Palmer, a accepté ce raisonnement : « Le général Giap n'a jamais eu l'intention de capturer Khe Sanh. [c'était] une feinte, un effort de diversion. Et il avait accompli son objectif magnifiquement. [164] [Note 7]

Le général de marine Rathvon M. Tompkins, commandant de la 3e division de marine, a souligné que si le PAVN avait réellement eu l'intention de prendre Khe Sanh, les troupes du PAVN auraient pu couper la seule source d'eau de la base, un ruisseau à 500 m à l'extérieur du périmètre de la base. . Si seulement il avait contaminé le ruisseau, le pont aérien n'aurait pas fourni assez d'eau aux Marines. [125] De plus, le lieutenant-général de marine Victor Krulak a appuyé l'idée qu'il n'y avait jamais eu d'intention sérieuse de prendre la base en faisant valoir que ni l'approvisionnement en eau ni les lignes téléphoniques terrestres n'avaient jamais été coupés par le PAVN. [166] [137]

Un argument qui a ensuite été avancé par Westmoreland et a depuis souvent été cité par les historiens de la bataille est que seuls deux régiments de Marines étaient attachés à Khe Sanh, par rapport aux plusieurs divisions PAVN. [167] Lorsque Hanoï a pris la décision de s'installer autour de la base, Khe Sanh n'était détenu que par un ou deux bataillons américains. Que la destruction d'un bataillon aurait pu être l'objectif de deux à quatre divisions PAVN était discutable. Cependant, même si Westmoreland croyait sa déclaration, son argument n'est jamais passé au niveau logique suivant. À la fin de janvier 1968, il avait transféré la moitié de toutes les troupes de combat américaines, soit près de 50 bataillons de manœuvre, au I Corps. [168]

À utiliser pendant l'opération Lam Son 719 Modifier

Le 30 janvier 1971, l'ARVN et les forces américaines ont lancé l'opération Dewey Canyon II, qui impliquait la réouverture de la route 9, la sécurisation de la région de Khe Sanh et la réoccupation de KSCB comme base de ravitaillement avancée pour l'opération Lam Son 719. Le 8 février 1971, le les principales unités de l'ARVN ont marché le long de la route 9 dans le sud du Laos tandis que les forces terrestres et les conseillers américains ont été interdits d'entrer au Laos. Un soutien logistique, aérien et d'artillerie américain a été fourni à l'opération. [169] [170]

Après la défaite de l'ARVN au Laos, le KSCB nouvellement rouvert a été attaqué par les sapeurs et l'artillerie du PAVN et la base a de nouveau été abandonnée le 6 avril 1971. [171] [172]


La première bataille de Khe Sahn

Alors que le sergent Donald E. Harper Jr. menait son escouade jusqu'à une petite montée au cours d'une patrouille de routine juste à l'ouest de la piste d'atterrissage qui desservait le camp de base des Marines à Khe Sanh, 50 réguliers de l'armée nord-vietnamienne ont frappé l'unité avec des tirs d'armes légères, tuant un Américain et en blessant un autre. Harper recula et demanda le soutien de l'artillerie. Après plusieurs barrages d'artillerie et deux assauts au sol, les Marines ont finalement pris de la hauteur avec de violents combats rapprochés. Les Marines, dont les pertes totales pour la journée étaient d'un mort et 11 blessés, ont trouvé neuf corps ennemis, un mortier de 82 mm, des munitions de mortier et du matériel de télémétrie jonchant le monticule.

Cette bataille livrée le 25 février 1967 par l'escouade de Harper - du 2e peloton, Compagnie Bravo, 1er Bataillon, 9e Régiment de Marines, 3e Division de marines - s'est avérée être le signe avant-coureur de batailles encore plus meurtrières.

Le village de Khe Sanh, dans l'ouest de la province de Quang Tri, se trouvait à environ 24 kilomètres en dessous de la zone démilitarisée séparant le nord et le sud du Vietnam. Une base de combat des Marines à environ 1 mile au nord du village se trouvait à cheval sur l'autoroute 9, une route est-ouest menant au Laos. L'ANV était active dans la région, ce qui offrait des voies précieuses pour infiltrer le Sud-Vietnam. Les sentiers traversant les collines et les montagnes basses étaient recouverts d'une canopée de la jungle jusqu'à 60 pieds de haut, tandis que les chemins inférieurs étaient cachés par des fourrés denses d'herbe à éléphant et de bambou. Les trois routes principales vers Khe Sanh étaient dominées par la montagne Dong Tri de 3 330 pieds, le terrain le plus élevé de la région, et les collines 861, 881 nord et 881 sud. Cette zone, au nord-ouest de la base des Marines, était semée de bunkers bien cachés et de positions de combat retranchées que l'ANV utilisait pour protéger les zones de rassemblement des troupes et sécuriser les caches de ravitaillement.

Après les combats de fin février, la 3e division de marines a renforcé ses unités dans la région de Khe Sanh. Le 7 mars, la division renforce la Compagnie Bravo, dirigée par le capitaine Michael W. Sayers, avec des troupes de la Compagnie Echo, 2e Bataillon, 9e Marines, commandée par le capitaine William B. Terrill. Les Marines ont augmenté leurs patrouilles avec un accent particulier sur les collines 861 et 881 alors qu'ils tentaient d'empêcher l'ANV de positionner l'artillerie et les mortiers suffisamment près de la base de Khe Sanh pour la menacer.

Le 16 mars, le 1er peloton en compagnie de Terrill revenait d'une mission de nuit sur la cote 861 après avoir cherché en vain des occasions de tendre une embuscade à l'ANV et a lui-même été pris en embuscade à 10 heures du matin. sentier bordé de bambous. Après un échange de tirs de 15 minutes, les trois escouades du peloton ont repoussé l'ennemi puis sont revenues pour évacuer un mort et cinq blessés. Ils ont de nouveau essuyé des tirs nourris. Cette fois, le nombre de victimes était de six tués, quatre blessés et un disparu.

Au cours de la fusillade, Lord avait appelé des tirs d'artillerie, mais la NVA refusait toujours de se retirer. L'aide est venue à l'unité assiégée de deux escouades du 2e peloton de la compagnie Bravo de Sayers, sous le commandement du 2e lieutenant Gatlin J. Howell, qui avait opéré à environ un demi-mile à l'est de la cote 861. un balayage de jour de la zone lorsque nous avons entendu un échange de tirs éclater au sommet de la colline 861, et nous avons reçu l'ordre de renforcer le peloton dans le combat », se souvient Kenneth Price, un infirmier du 2e peloton.

Des frappes aériennes ont chassé la NVA du sommet de la colline et les deux unités américaines ont occupé le sommet. Ils ont trouvé 11 ennemis morts des combats au canon et des frappes aériennes. Les Marines ont dégagé une zone d'atterrissage au sommet du 861 pour une évacuation par hélicoptère de leurs victimes, mais le harcèlement de l'ennemi s'est poursuivi pendant plusieurs heures. "Après être arrivés au sommet de la colline 861, nous avons subi une lourde attaque au mortier ennemi", a déclaré Price. L'une des attaques a tué le sergent Harper, dont l'escouade avait été la première à engager la NVA quelques semaines plus tôt, a déclaré l'ancien médecin dans un article publié sur la page Web du Vietnam Veterans Memorial pour Harper.

Terrill et le 2e peloton d'Echo ont été transportés vers la zone d'atterrissage par hélicoptère et ont passé les deux jours suivants dans un balayage infructueux de la zone au nord et à l'ouest de la colline. L'ANV s'était éclipsée. L'action du 16 mars a coûté aux Américains 20 tués et 59 blessés, presque tous de la compagnie de Terrill. Les dernières victimes américaines ont finalement été enlevées de la colline 861 le 17 mars.

Dans les semaines qui ont suivi, la base de Khe Sanh, dirigée par Sayers, a reçu des renforts bienvenus sous la forme d'une section de chars, de véhicules de combat blindés Ontos - chacun embarquant six fusils sans recul de 106 mm - et de quelques camions blindés transportant des canons de 40 mm ou 0,50. -mitrailleuses de calibre. L'appui d'artillerie a été fourni par la batterie F, 2e Bataillon, 12e Régiment de Marines, 3e Division de marines, arborant un mélange d'obusiers de 155 mm et de mortiers de 4,2 pouces. Ces gains ont été compensés par le départ de la compagnie de Terrill le 27 mars. Début avril, le commandement de Sayers comptait moins de 1 000 hommes.

Les pertes au combat en février et mars 1967 étaient un prélude à la « Première bataille de Khe Sanh », l'une des batailles les plus dures de la guerre du Vietnam, qui a commencé le 24 avril.

Ce matin-là, le 2e peloton du 2e lieutenant Thomas G. King en compagnie de Sayers s'est déplacé vers la colline 700, un peu au sud de la colline 861, et a positionné des mortiers pour fournir un soutien d'artillerie pour un balayage que les 1er et 3e pelotons menaient au nord de la colline 861 pour voir si les troupes ennemies se trouvaient dans des grottes voisines que le 1er peloton avait trouvées la veille. Cinq hommes de l'équipe de mortiers du 2e peloton se sont rendus sur la cote 861 pour installer un point d'observation au sommet, où ils pouvaient diriger l'artillerie tirée depuis la cote 700. Au cours de la montée, ils ont été pris en embuscade et quatre ont été tués.

Les Marines déposent de la fumée pour guider les frappes aériennes près de Khe Sanh en février 1967, puis se précipitent pour se mettre à couvert. (Photo AP/Joe Holloway)

Les coups de feu sur la colline 861 ont incité King à envoyer une escouade pour prendre contact avec l'équipe d'observation des mortiers. Eux aussi ont subi des tirs sauvages d'armes légères et sont retournés sur la colline 700, où les mortiers de King, ainsi que l'artillerie de la base de Khe Sanh, ont bombardé la NVA sur la colline 861. Les Marines sont ensuite revenus et ont récupéré deux des corps. Les deux autres sont introuvables.

Le capitaine Sayers, qui avait quitté la base de Khe Sanh, accompagné d'un peloton de sécurité, rejoignit King sur la colline 700 et ordonna aux 1er et 3e pelotons de se déplacer vers le sud-est à travers la colline 861 et de frapper l'ANV par l'arrière. Les deux pelotons ont commencé à avancer, mais ont rapidement été touchés par cinq obus de mortier de 82 mm et un feu nourri sur leur droite, les forçant à reculer. Les 1er et 3e pelotons se retranchèrent pour la nuit à la base de la cote 861. Sayers, son peloton de sécurité et le 2e peloton retournèrent au camp de base.

L'action initiale de la bataille de Khe Sanh a coûté aux Marines 12 tués, 17 blessés et deux disparus. Cinq ANV étaient morts.

Les Marines ont supposé des engagements du 24 avril que l'ennemi se positionnait dans les collines pour se préparer à une attaque tous azimuts sur la base de Khe Sanh. Pour contrer l'assaut prévu de l'ANV, le quartier général de la IIIe Marine Amphibious Force à Da Nang a envoyé des éléments du 3e Régiment de Marines, 3e Division de Marines, à Khe Sanh le 25 avril. Le commandant du régiment, le colonel John P. Lanigan, a ordonné au lieutenant-colonel Gary Wilder, chef du 3e bataillon du régiment, pour emmener son unité sur la cote 861 .

L'unité de tête de Wilder, la Kilo Company commandée par le capitaine Bayliss L. Spivey Jr., a déplacé deux pelotons sur la colline. Le 1er Peloton a été frappé par le feu d'une compagnie ANV protégée par des bunkers et appuyée par des mortiers. Une végétation épaisse rendait difficile pour les Marines de repérer et de contrer les tirs ennemis provenant des positions fortifiées savamment cachées.À l'approche de l'obscurité, le 1er peloton n'a avancé que d'environ 200 mètres, tandis que le 2e peloton a également rencontré une résistance féroce et a fait peu de progrès. L'ensemble du commandement de Spivey s'est retranché pour la nuit.

Plus tôt dans la journée, Sayers et le 2e peloton de sa compagnie avaient quitté Khe Sanh en hélicoptère, rejoint les hommes à la base de la cote 861 et tenté d'évacuer les blessés. Mais un brouillard dense et des obus de mortier entrants ont entravé les atterrissages d'hélicoptères et les efforts pour transporter à pied certains des blessés et des morts. La Compagnie Bravo fit peu de progrès et les trois pelotons passèrent une autre nuit sur le terrain.

Le 26 avril, la NVA a matraqué le poste de commandement du bataillon de Wilder sous la colline 861 avec plus de 200 obus de mortier de 82 mm tirés depuis le versant est de la colline 881 sud. L'ennemi a également tiré 100 obus de mortier et de fusil sans recul sur la base de Khe Sanh, bien que la plupart aient touché à l'extérieur de l'enceinte.

Au cours de la matinée, la Kilo Company du capitaine Spivey du 3rd Marines a échoué lors d'une deuxième tentative d'escalade de la colline 861 et a été immobilisée juste en dessous de la colline. Wilder a envoyé le capitaine Jerrald E. Giles nouvellement arrivé et sa compagnie Kilo du 9th Marines pour aider Spivey. Giles a aidé à fournir un feu de couverture qui a permis à Spivey de se retirer.

Pendant ce temps, la compagnie de Sayers, qui tentait de se lier avec Wilder au poste de commandement du bataillon, a été prise en embuscade et a subi tant de pertes qu'elle ne pouvait ni avancer ni reculer. Sayers faisait partie des blessés. Cette nuit-là, son unité risquait d'être envahie et n'a survécu que parce que la batterie F à Khe Sanh avait placé «un anneau d'acier» - comme Sayers l'a décrit - autour de la position de la compagnie, et l'ennemi n'a pas osé tenter de la pénétrer. Les hommes de Giles ont de nouveau été envoyés au secours de leurs collègues Marines et ont aidé Sayers à transporter ce qui restait de sa compagnie meurtrie au poste de Wilder le matin du 27 avril.

Pour fournir plus d'hommes pour la défense de la base de Khe Sanh, le 2e bataillon du lieutenant-colonel Earl R. Delong, 3e Marines, a été transporté par avion d'une zone au nord de la ville de Hue à Khe Sanh, où il est entré dans le camp à l'est du bataillon de Wilder la nuit du 26 avril. De plus, la batterie B, 1er Bataillon, 12e Marines, est arrivée à Khe Sanh le 27. Pendant la majeure partie de la journée et du lendemain, l'artillerie de la marine et de l'armée a déversé 2 070 obus d'artillerie sur la colline 861, tandis que les attaques aériennes ont largué 260 tonnes de munitions pour adoucir l'ennemi sur la hauteur en effaçant ses bunkers solidement construits et dissimulés.

Tard dans l'après-midi du 28 avril, les Marines se préparent à un assaut de deux bataillons sur la colline 861, la colline 881 sud et la colline 881 nord, dans cet ordre.

Le bataillon de Delong chargea Hill 861 avec deux compagnies de front, mais les Marines ne firent face à aucune opposition alors qu'ils gagnaient la crête. Les bombardements aériens et d'artillerie avaient contraint l'ANV à abandonner la position et les 25 bunkers et 400 foxholes qui la défendaient.

Une fois la colline 861 sécurisée, le bataillon de la Mike Company of Wilder s'est déplacé sur le flanc ouest de Delong depuis Khe Sanh. Le lendemain, les hommes de Wilder ont capturé une petite colline à environ un demi-mile au nord-est de la colline 881 Sud. Une attaque de nuit de l'ANV a été interrompue par des tirs d'artillerie.

À l'aube du 30 avril, Wilder se préparait à attaquer la colline 881 sud, tandis que Delong se dirigeait vers la colline 881 nord pour sécuriser le flanc droit de Wilder et trouver un site pour attaquer la colline. Une violente fusillade a éclaté entre le bataillon de la compagnie hôtelière de Delong et deux pelotons de l'ANV retranchés dans un complexe de bunkers près du sommet. Neuf Marines sont morts et 43 ont été blessés au cours des combats rapprochés.

Plus tard dans l'après-midi, après un bombardement intensif d'artillerie américaine suivi d'un combat prolongé d'un assaut terrestre, les Marines ont finalement délogé les soldats de l'ANV de leurs bunkers.

"Il n'y avait aucun moyen de les faire sortir [des bunkers]... à moins que vous ne les ayez traînés après leur mort", a déclaré le sergent-chef. Ruben Santos de Golf Company dans le bataillon de Delong a déclaré à un journaliste après la bataille.

Le bataillon de Wilder a également rencontré un ennemi retranché lors de son attaque le même jour sur la colline 881 Sud. Les McDonnell F-4 Phantom II ont largué des tonnes de bombes sur la colline avant que les Marines ne commencent leur ascension. L'ANV les a frappés avec des tirs d'armes automatiques depuis des bunkers dissimulés et des tireurs d'élite dans les arbres. Incapables d'avancer ou de battre en retraite, à cause des positions de l'ANV contournées en montant, les Marines ont échangé des coups de feu avec l'ennemi pendant plusieurs heures avant de pouvoir redescendre la montagne à l'aide des canons d'un hélicoptère Huey. Ils ont perdu 43 tués et 109 blessés. L'ennemi a subi 163 tués.

Une mitrailleuse M60 sur la colline 881 Nord est tirée sur l'ennemi en mai 1967. (AP Photo)

Au début lumière du 1er mai, les Marines ont plâtré les collines 881 nord et 881 sud avec 325 tonnes de bombes et d'obus d'artillerie. Les barrages et les frappes aériennes ont fait sortir un peloton de l'ANV de ses bunkers, pour ensuite être fauché à ciel ouvert par des avions américains. Environ 140 soldats ennemis ont été tués de cette façon.

Le lendemain, le bataillon de Wilder a facilement pris le contrôle de la colline 881 sud après que la NVA se soit retirée du site, où elle avait construit 250 bunkers couverts de rondins et de terre. Pendant ce temps, les hommes de Delong avançaient sur la colline 881 nord avec la compagnie Golf attaquant par l'est et la compagnie Echo par le sud. La Compagnie Hôtelière était tenue en réserve. Après deux attaques soutenues par l'artillerie, Golf s'est approché du sommet sous un feu nourri de mortiers. Echo se frayait un chemin jusqu'au sommet jusqu'à ce qu'une rafale avec de fortes pluies et des vents de 40 mph forcent Delong à suspendre l'assaut et à se retirer pour la nuit.

Deux compagnies ANV ont contre-attaqué sous le couvert de l'obscurité le matin du 3 mai, frappant le côté nord-est du flanc de Delong sur la colline 881 nord. Au corps à corps, les troupes ennemies pénètrent dans les lignes de la compagnie Echo et réoccupent quelques bunkers au milieu de la position des Marines.

Les Américains, rassemblant des détachements d'ingénieurs et de tirailleurs, bloquent l'attaque avec l'aide d'hélicoptères de combat, d'artillerie et de chasseurs à réaction, mais ne parviennent pas à repousser les intrus hors de leur position. Une deuxième vague de 200 Nord-Vietnamiens semblait se diriger vers Echo par l'ouest, mais a été arrêtée par des tirs de fusils sans recul de 106 mm des hommes de Wilder perchés sur la colline 881 Sud.

Au cours de la matinée du 4 mai, les hommes de Delong ont capturé des bunkers occupés par l'ANV après de violents combats rapprochés qui ont entraîné la mort de 27 Marines et en blessant 84 autres. Les soldats de l'ANV se sont battus jusqu'au dernier homme avec 137 tués et trois prisonniers.

Le 5 mai, les hommes de Delong étaient prêts à prendre le sommet de la colline 881 Nord. Après avoir fait exploser la colline avec des tirs d'artillerie, les compagnies Echo et Foxtrot ont commencé vers 9 heures du matin. Les sociétés Foxtrot et Golf ont attaqué une fois de plus et, ne rencontrant que des tirs de sniper, ont pris le sommet juste avant 15 heures. Avec ce succès, les Marines ont commandé les hauteurs entourant Khe Sanh.

Les corps des combats de colline sont préparés pour le transport le 6 mai 1967. (AP Photo)

Pour le prochain trois jours, les Marines ont eu peu de contacts avec l'ANV et ont alors repéré la division 325C se retirant vers le Nord Vietnam et le Laos. Deux pelotons de la Foxtrot Company du bataillon de Delong se sont mêlés à des tenues d'arrière-garde de la division communiste le 9 mai, alors qu'ils recherchaient la colline 776 à quelques kilomètres au nord-ouest de la colline 881 nord. Echo Company a rejoint le combat, et finalement après un duel de 30 minutes, l'ANV a commencé à battre en retraite. La puissance aérienne et l'artillerie de la marine, déchirant les rangs ennemis, transformèrent une retraite ordonnée en déroute. À la fin du combat, 24 Marines étaient morts et 19 blessés. Trente et un soldats de l'ANV ont perdu la vie.

L'action du 9 mai était la dernière grande rencontre de la première bataille de 16 jours de Khe Sanh. Bien que des assauts terrestres agressifs aient pris les collines dans une bataille conventionnelle qui a opposé les Marines à un ennemi bien retranché, l'artillerie et les armes d'appui aérien ont également été récompensées pour avoir vaincu la résistance ennemie.

Les batailles de colline autour de Khe Sanh ont coûté aux Marines 155 tués et 425 blessés, contre une perte ANV de 940 morts, principalement du 18e régiment de la division 325C. Après la bataille, les Marines basés à Khe Sanh ont patrouillé dans les collines mais n'y ont pas maintenu une présence à temps plein.

À la fin de 1967, l'ANV a recommencé à renforcer ses forces dans les collines de Khe Sanh et a commencé un siège de la base des Marines le 21 janvier 1968. La base est restée assiégée jusqu'au 8 avril, lorsque des renforts ont finalement forcé le Nord Les Vietnamiens se retirent. V

Arnold Blumberg, avocat à Baltimore, a servi dans la Réserve de l'armée de 1968 à 1974, mettant fin à son mandat de sergent-chef dans une entreprise de maintenance. Il écrit sur des sujets militaires pour les publications d'histoire.

Publié pour la première fois en Magazine Vietnam’s Numéro d'août 2016.


Le régiment était composé de trois bataillons d'infanterie et d'une compagnie de quartier général :

Bataillons
Siège social Compagnie 26e Marines
1er Bataillon, 26e Marines (1/26) - Seabrook
2e Bataillon, 26e Marines (2/26)
3e Bataillon, 26e Marines (3/26)

Viêt Nam Modifier

À la mi-mai 1967, après la fin des combats de colline, le 26e Marines a repris la responsabilité de la zone autour de Khe Sanh aux mains du 3e Marines. [1] Le 26e Marines a mené l'opération Ardmore, une mission de recherche et de destruction dans la région de Khe Sanh du 17 juillet au 31 octobre 1967. À la fin de l'opération Ardmore, les Marines ont lancé l'opération Scotland, la défense de la base de combat de Khe Sanh et la recherche et la destruction missions contre l'infiltration de l'Armée populaire du Vietnam (APVN). [1] : 62 Du 21 janvier 1968, les 26th Marines étaient assiégés à Khe Sanh jusqu'à la conclusion de l'opération Pegasus le 14 avril 1968 et ont été remplacés par les 1st Marines le 15 avril 1968. [1] : 289 Les 26th Marines ont été récompensés une citation d'unité présidentielle pour leurs actions pendant la bataille de Khe Sanh, tout comme les Seabees qui les ont soutenus. [2]

Le 3e Bataillon, 26e Marines a participé à l'opération Kingfisher autour de Con Thien du 7 au 11 septembre 1967. [3]

Les 1er et 3e Bataillons, 26e Marines ont participé à l'opération Mameluke Thrust de mai à juin 1968. [1] : 338-44

Le 1er Bataillon, 26e Marines a participé à l'opération Allen Brook du 26 mai au 6 juin 1968. [1] : 339-40

Le 3e Bataillon, 26e Marines a participé à l'opération Oklahoma Hills du 1er mars au 29 mai 1969. [4]

Une citation d'unité ou une mention élogieuse est une récompense décernée à une organisation pour l'action citée. Les membres de l'unité qui ont participé auxdites actions sont autorisés à porter sur leurs uniformes la citation d'unité décernée. Le 26e Régiment de Marines a reçu les récompenses suivantes :


Terre sanctifiée | Khe Sanh, Vietnam

Pour les Américains impliqués dans des opérations terrestres pendant la guerre du Vietnam, le combat avait de nombreux visages. Les missions de recherche et de dégagement à travers les jungles ou les rizières étaient typiques, mais les troupes se sont également engagées dans des batailles conventionnelles, dont la plus importante a eu lieu en 1968 à Khe Sanh.

Dans les hautes terres accidentées de la province occidentale de Quang Tri, à 10 km de la frontière avec le Laos, le village se trouvait juste au sud de la zone démilitarisée entre le Nord-Vietnam communiste soutenu par les Soviétiques et la Chine et la république du Sud-Vietnam soutenue par les États-Unis. La piste Ho Chi Minh, le réseau de voies le long duquel le Nord-Vietnam transportait des fournitures à ses troupes dans le sud, serpentait à travers les montagnes laotiennes à l'ouest. À la fin de 1964, les troupes des forces spéciales américaines ont établi un poste rudimentaire sur le site d'une ancienne piste d'atterrissage française au nord du village.

En 1965, le général William Westmoreland, commandant des forces américaines au Vietnam, a cherché à établir une base de combat à Khe Sanh pour perturber la chaîne d'approvisionnement communiste et fournir une rampe de lancement pour une éventuelle invasion du Laos. D'autres Américains de haut rang ont rétorqué qu'une telle base pourrait devenir dangereusement isolée. Jamais loin de l'esprit des dirigeants américains, la bataille de Dien Bien Phu de 1954, au cours de laquelle les forces du Viet Minh avaient assiégé une garnison isolée dans les montagnes de l'Indochine française d'alors, forçant la France à se retirer du pays après près d'un siècle de domination coloniale.

Westmoreland a prévalu. À la fin de 1966, les Navy Seabees ont amélioré les fortifications et la piste d'atterrissage existante a creusé dans la terre rouge sur un plateau au nord du village de Khe Sanh. Un bataillon de Marines a renforcé la base au début de 1967, arrachant bientôt le contrôle de plusieurs collines au nord de la piste d'atterrissage aux communistes. En janvier 1968, la base de combat de Khe Sanh accueillait 6 000 Marines.

Alors que les forces américaines se consolidaient à Khe Sanh, plusieurs divisions de l'armée nord-vietnamienne ont filtré dans la région et des combats ont éclaté le 20 janvier 1968. Les artilleurs ennemis ont lancé des tirs de mortier et de roquettes sur les positions des Marines, enflammant le dépôt de munitions et entravant gravement les opérations aériennes. Les troupes communistes sont également entrées dans le village de Khe Sanh et ont coupé la route 9 critique à l'est. L'ennemi a encerclé la base, tandis que les gens de chez eux regardaient anxieusement à la télévision.

Les communistes semblaient avoir l'intention d'un siège prolongé comme Dien Bien Phu. Westmoreland prévoyait plutôt de les écraser dans une bataille décisive. Il a déclenché l'opération Niagara - l'une des campagnes de bombardement aérien les plus concentrées de l'histoire - pour briser l'ANV. C'était une année électorale et le président Lyndon Johnson a compris les implications politiques d'une défaite. "Je ne veux pas de Dien Bien Phu !" tonna-t-il.

Mais le Nord-Vietnam avait-il autre chose en tête ? Le 30 janvier, les communistes ont lancé l'offensive du Têt, une vague d'attaques à travers le Sud-Vietnam. La plupart des historiens s'accordent à dire que Khe Sanh était probablement une feinte pour détourner l'attention des États-Unis de l'axe principal de l'attaque du Têt.

Les Marines de Khe Sanh ont subi des bombardements et des assauts terrestres pendant 77 jours. Le soulagement est venu en avril, lorsque des éléments du 1er régiment de marines et de la 1re division de cavalerie de l'armée ont poussé la route 9, bien que les Marines provocants de Khe Sanh aient insisté sur le fait qu'ils n'avaient pas besoin d'être secourus. Les forces américaines avaient réussi à tenir bon contre quelque 30 000 à 40 000 soldats communistes. Quoi qu'il en soit, quelques mois plus tard, les commandants américains ont décidé d'abandonner Khe Sanh.

Aujourd'hui, des milliers d'Américains se rendent au Vietnam, beaucoup sur des sites de guerre. Pour visiter Khe Sanh, il est préférable d'engager une agence de voyage ou d'embaucher un chauffeur. Toutes les voitures de location sont livrées avec un chauffeur, et après avoir vécu le chaos de la circulation vietnamienne, on sera heureux de laisser quelqu'un d'autre conduire. Khe Sanh est une étape vedette des visites de Dong Ha et Hue.


Carrefour stratégique à Khe Sanh

De janvier à avril 1968, la bataille de Khe Sanh, peut-être la plus controversée de la guerre du Vietnam, a fait rage pendant 77 jours. Les deux commandants opposés, les généraux William C. Westmoreland et Vo Nguyen Giap, ont utilisé la base de combat de Khe Sanh et ses environs à leurs propres fins. Pour Westmoreland, Khe Sanh est passé d'une plate-forme de reconnaissance à un point de lancement d'invasion potentiel, à un point de force et, enfin, à un terrain d'abattage. Pour Giap, la base était un terrain d'essai puis un terrain de jeu pour un jeu d'options. Chaque général savait que l'autre avait des plans pour la région, et parfois chacun pensait qu'il manipulait l'autre. Au final, Khe Sanh est devenu le point de convergence de deux stratégies de deux généraux.

Dès 1964, Westmoreland a décrit les possibilités de Khe Sanh : « Khe Sanh pourrait servir de base de patrouille bloquant l'infiltration ennemie du Laos une base pour les opérations SOP pour harceler l'ennemi au Laos une piste d'atterrissage pour la reconnaissance pour surveiller la piste Ho Chi Minh a ancre ouest pour les défenses au sud de la DMZ et un éventuel point de départ pour les opérations au sol visant à couper la piste Ho Chi Minh.

Les perspectives que Westmoreland a vues pour Khe Sanh ont changé au cours de la guerre. Le renseignement avait été la principale raison d'être à Khe Sanh en 1964, au début de la guerre. En fait, les forces de reconnaissance de la base ont été les premières à confirmer que les unités de la force principale ANV opéraient à l'intérieur du Sud-Vietnam. En 1966, Westmoreland avait commencé à considérer Khe Sanh comme faisant partie d'une stratégie plus large. « J'espérais encore un jour obtenir l'approbation d'une route majeure au Laos pour couper la piste Ho Chi Minh », a-t-il déclaré, « auquel cas j'aurais besoin de Khe Sanh comme base pour l'opération. » Lors d'une réunion avec le lieutenant-général Lewis Walt, commandant de la III Marine Amphibious Force (MAF), Westmoreland a déclaré qu'il accordait une grande importance stratégique à Khe Sanh. Il croyait qu'il était absolument essentiel de tenir la base, ce qui explique pourquoi il a ensuite ordonné aux Marines de s'y rendre. En septembre 1966, le MACV commença la planification détaillée d'une invasion au Laos, et un aérodrome fut construit à Khe Sanh en octobre.

En avril 1967, deux options stratégiques ont été proposées au président Lyndon B. Johnson : une par Westmoreland, pour entrer au Laos et une par le conseiller Walt Rostow, pour envahir le Nord-Vietnam juste au-dessus de la DMZ. Bien que les deux aient été rejetés, Westmoreland n'a jamais perdu espoir et, d'août à octobre, il a modernisé l'aérodrome de Khe Sanh afin qu'il puisse servir de base avancée pour une invasion laotienne. Dès que l'aérodrome a rouvert, il a commencé à stocker des fournitures pour l'invasion.

Au milieu de 1967, cependant, le rôle de Khe Sanh a changé. Son rôle principal était toujours stratégique, mais il servait désormais aussi de point d'appui défensif. Lorsque le secrétaire à la Défense Robert McNamara a proposé d'ériger une barrière DMZ en 1966, Khe Sanh en a fait partie, en tant que point le plus à l'ouest de ce que Westmoreland a appelé "le système d'obstacles des points forts". Khe Sanh a été désigné comme l'un des points forts de la Marine au sud. de la DMZ. Selon Westmoreland : « Les Marines ont conçu ces points forts pour servir de postes d'observation, de bases de patrouille et de bases d'appui-feu. Ils étaient destinés à canaliser les mouvements communistes. C'était un effort pour contrer à la fois l'infiltration ennemie et l'invasion directe en augmentant le coût de l'ennemi et en minimisant le nôtre.

Le lieutenant-général Robert Cushman, nouveau commandant du III MAF, a vu Khe Sanh comme faisant partie d'un bouclier sous la DMZ pour la pacification dans la province de Quang Tri. Ainsi, alors que Westmoreland espérait toujours utiliser Khe Sanh à des fins offensives, cela s'inscrivait dans un plan défensif pour le I Corps. Les attaques de Hanoï contre le I Corps en 1966 et 1967, telles que perçues par Westmoreland, ont donné une dimension défensive supplémentaire à Khe Sanh. La base et ses avant-postes adjacents commandaient la principale voie d'approche vers l'est de Quang Tri et, selon le Westmoreland, formaient un bloc solide contre une invasion ennemie ou un ravitaillement motorisé venant de l'ouest. Westmoreland craignait que les deux provinces du nord du I Corps soient la cible d'une invasion.

La conviction extrêmement forte de Westmoreland que le Vietnam du Nord avait l'intention de s'emparer de parties du I Corps est bien documentée. Son chef du renseignement de longue date, le lieutenant-général Phillip Davidson, a commenté dans son livre d'après-guerre Le Vietnam en guerre que la crainte que le VC/NVA s'empare d'une partie du Sud-Vietnam et établisse un gouvernement était une obsession de longue date du général Westmoreland’s.Après avoir observé la situation de l'ennemi au début de 1966, Westmoreland a conclu que les Nord-Vietnamiens avaient l'intention d'ouvrir un nouveau front dans le nord du I Corps et espéraient s'emparer et tenir les régions du nord comme base pour un soi-disant « régime de libération » qui pourrait être transformé en un compromis gagnant dans les négociations futures. Westmoreland a deviné correctement. Au cours de l'offensive du Têt à Hué en 1968, les communistes ont formé un gouvernement révolutionnaire appelé la Nouvelle Alliance pour les forces nationales démocratiques et de paix. Dans une interview d'après-guerre, le brigadier à la retraite. Le général Richard S. Sweet a confirmé l'intention des communistes dans le I Corps. Il a déclaré que pendant le Têt, son unité, le 2e bataillon du 12e de cavalerie, avait capturé un grand groupe à l'extérieur de Hue qui s'est avéré être le gouvernement provisoire censé gouverner cette région du Vietnam une fois capturée par les communistes.

En février 1966, toujours méfiant des intentions de l'ennemi, Westmoreland a déclaré au président Johnson lors de la conférence d'Honolulu : « Si j'étais Giap, je prendrais Hue ». peut-être que sa prédiction se réaliserait. Westmoreland croyait que la capture du camp des forces spéciales était un indice des plans futurs de l'ennemi. Le général considérait toujours les actions de l'ennemi à la lumière de la façon dont elles aidaient l'objectif communiste de s'emparer des provinces du nord. Pour prévenir une invasion, le MACV a lancé l'opération Hastings au sud de la DMZ en juillet 1966. À la fin de 1966, les communistes avaient augmenté leurs bataillons de manœuvre (infanterie, blindés et artillerie) dans le I Corps de 26 à 45, dont la plupart étaient NVA. unités. Pour défendre le I Corps, Westmoreland a déplacé plus d'unités dans la région. À la mi-1967, les forces alliées étaient plus nombreuses que les unités NVA/VC 86 à 54. Mais seuls deux de ces bataillons de manœuvre étaient stationnés à Khe Sanh, car ce n'était qu'un des points forts au sud de la DMZ.

Alors que Westmoreland réfléchissait à l'invasion du Laos au début de 1966, la direction de Hanoi a déterminé que sa stratégie de guerre prolongée utilisant principalement des unités irrégulières était dans l'impasse sur le champ de bataille. Cela a conduit à un changement de stratégie fondamental. Comme le dit Don Oberdorfer dans Têt ! : le tournant de la guerre du Vietnam, pendant la Première Guerre d'Indochine, le Parti Lao Dong avait brillamment coordonné la stratégie militaire et diplomatique pour convaincre les Français que ce serait de la folie de continuer leur lutte. Les dirigeants nord-vietnamiens pensaient en 1966 qu'il était nécessaire de passer à une phase similaire de négociations et de combats simultanés.

En avril 1966, le général de l'ANV Nguyen Van Vinh expliqua aux membres du Bureau central du Sud-Vietnam (COSVN) lors d'une réunion secrète que la situation avait changé. La première étape de la guerre, l'étape des combats, durant laquelle les Américains avaient l'avantage, était en cours. Ensuite, a-t-il dit, pendant la phase de combat tout en négociant et "la phase où les négociations sont conclues et les traités sont signés", les communistes auraient l'avantage sur les Américains, qui n'étaient pas qualifiés pour la guerre diplomatique et politique. L'opération s'appelait « Offensive générale/Insurrection générale » et comprenait des plans pour lancer une offensive contre les villes sud-vietnamiennes, puis amener les citoyens à rejoindre les communistes du Nord dans un soulèvement.

Le général a expliqué : « Les combats se poursuivent jusqu'à l'émergence d'une situation où les deux parties se battent de manière indécise. Une situation où les combats et les négociations sont menés simultanément peut alors émerger. » Les dirigeants communistes à Hanoï ont officiellement déterminé que la phase suivante commencerait. Cette décision a été transmise au Front de libération nationale.

Ba Tra, chef adjoint et chef opérationnel de ce qui était connu sous le nom de "Section de prosélytisme intellectuel" pour Saigon, lors d'une conférence dans la zone de guerre D, a appris que la phase de combat et de négociation de la guerre commencerait à la fin de 1967. En juillet 1967, la résolution 13 a été émise de Hanoi et transmise au Sud, adoptant officiellement cette stratégie. Il a également appelé à une offensive au début de 1968. Giap, cependant, s'est opposé à l'idée d'une offensive contre les forces dirigées par les Américains. Il croyait que la plus grande menace pour le Nord-Vietnam serait une invasion par les États-Unis. Il craignait surtout une invasion juste au nord de la DMZ. Le général Giap pensait qu'une attaque vers le nord n'était que la prochaine étape logique du Westmoreland. Il pensait également que les États-Unis prévoyaient d'envahir le Laos pour couper la piste Ho Chi Minh, soit en conjonction avec une invasion du Nord, soit dans le cadre d'une campagne entièrement distincte. Dans un article publié en septembre 1967, Giap écrivait que sa principale préoccupation était que les États-Unis étendent le conflit au-delà des frontières du Sud-Vietnam et qu'un débarquement américain au Nord-Vietnam pourrait avoir des conséquences désastreuses pour le régime nord-vietnamien. Parce qu'il s'y était initialement opposé, Giap n'avait pas reçu le commandement de l'offensive, mais avec la mort du général Nguyen Chi Thanh, Giap en est devenu l'architecte et le commandant.

Néanmoins, Giap a insisté sur le fait que la défense du Nord-Vietnam était la priorité absolue, indépendamment de toute autre action des forces communistes. Robert Pisor, dans La fin de la ligne : une histoire narrative du siège de Khe Sanh, décrit les préparatifs de Giap pour une invasion alliée du Nord-Vietnam : « Il a préparé son peuple et ses forces armées pour l'invasion. Près de 300 000 soldats de l'Armée populaire étaient chez eux, rangés en profondeur pour recevoir les Américains. Chaque hameau et village avait de nombreux bunkers, tranchées et positions de combat. Même les écolières ont pris un exercice à la baïonnette.’

Les forces nord-vietnamiennes étaient prêtes, mais Giap et Hanoï devaient encore déterminer ce que les Américains prévoyaient de faire. Hanoï avait besoin de savoir comment les États-Unis réagiraient à une accumulation et à une offensive communistes. Si les mouvements communistes déclenchaient une contre-attaque américaine au Nord-Vietnam ou au Laos, alors l'ANV doit être prête à riposter, et Giap serait en mesure de mettre fin à l'offensive générale/au soulèvement général à ce moment-là et de revenir à une position défensive. Il devait tester la réponse de Westmoreland et de Washington. Il a décidé de lancer des attaques près de la DMZ. La réponse américaine à cette phase tactique allait aider Giap à formuler et à développer l'offensive qu'il devait commander.

Les batailles le long de la DMZ près de Cam Lo, Khe Sanh, Con Thien, Camp Carroll, la ville de Quang Tri, le Rockpile et la Route 9, de mars à août 1967, ont servi de test. Pendant ce temps, Giap a placé cinq divisions ANV et trois régiments ANV près ou à Quang Tri. Westmoreland a répondu aux assauts avec plus d'unités et de puissance de feu dans le I Corps. Les soldats de l'ANV ont subi de lourdes pertes, mais lorsque Westmoreland n'a pas envoyé de troupes américaines au Nord-Vietnam ou au Laos, Hanoï a estimé que les États-Unis continueraient à réagir uniquement de manière défensive.

Plus tard en 1967, Giap ordonna le lancement de la campagne hiver-printemps, la phase I devant durer d'octobre à décembre. La campagne comprenait les célèbres batailles frontalières à Loc Ninh (dans le III Corps) et Dak To (dans le II Corps), conçues pour détourner l'attention des États-Unis des provinces vulnérables du nord du I Corps. Ainsi, les batailles de la DMZ et les batailles frontalières ont été menées à des fins entièrement différentes – la première était de tester la réponse américaine, la seconde d'agir comme une diversion. Les assauts communistes en milieu d'année sur la base de Khe Sanh faisaient partie du scénario de test de Vo Nguyen Giap. Les attaques n'étaient pas censées être une diversion, et Giap n'avait pas non plus l'intention que l'action dégénère en une bataille comme Dien Bien Phu.

Les buts et objectifs stratégiques du Vietnam du Nord pour 1968, auxquels Giap a adapté l'offensive, avaient été établis par une série de résolutions. La résolution 13 avait discuté de l'objectif de la nouvelle phase de combat-négociation : « L'objectif stratégique était d'insister sur un gouvernement de coalition. Une fois le succès politique obtenu, un tel gouvernement engagerait des négociations avec les États-Unis pour résoudre les questions politiques et militaires en suspens en cas de victoire.

La résolution a été envoyée aux dirigeants communistes du Sud. En août, la stratégie de combat tout en négociant a été discutée lors du troisième congrès du FLN, qui a adopté un nouveau programme politique, « la création d'un gouvernement de coalition à utiliser comme outil de négociation au cours de la phase suivante. En octobre, Hanoï a précisé ses objectifs pour l'offensive prévue dans la ‘Résolution de Quang Trung’ (Résolution 14) : ‘L'offensive générale/le soulèvement général à venir sera une période, un processus, moyens militaires, politiques et diplomatiques un processus dans lequel nous attaquerons et avancerons continuellement sur l'ennemi, à la fois militairement et politiquement.

Des documents de Hanoï traduits par le capitaine Ronnie E. Ford, un officier du renseignement de l'armée, ont révélé pour la première fois les détails précis des trois phases de l'offensive du Têt. Dans le numéro de février 1995 de Viêt Nam, Ford a résumé les phases. Dans la phase I, d'octobre à décembre 1967, l'ANV/VC masserait des forces et mènerait des batailles le long des régions frontalières des hauts plateaux du centre pour attirer des unités américaines et permettre aux unités VC de s'infiltrer dans les villes pour se préparer et préparer la population du Sud-Vietnam pour le soulèvement général. Au cours de la phase II, de janvier à mars 1968, l'offensive générale/le soulèvement général commenceraient. Le VC lancerait des attaques contre les villes et les bases militaires et appellerait la population du Sud-Vietnam à rejoindre le soulèvement général. Parallèlement, des efforts diplomatiques seraient en cours appelant à la fois à des négociations et à la reconnaissance d'un gouvernement de coalition du Sud. Dans la phase III, la NVA traverserait la DMZ pour attaquer les unités américaines encerclées par le soulèvement. Une deuxième vague de troupes se déplacerait dans les zones de plaine, créant les conditions nécessaires à la victoire. Hanoï détiendrait toutes les puces de négociation alors qu'ils se dirigeaient vers la phase de combat tout en négociant.

La phase III dépendait des résultats de la phase II et de l'objectif et du positionnement de la NVA dans la phase II, car tout aurait un impact sur la situation à Khe Sanh. Sans avoir l'avantage de voir les documents vietnamiens déclassifiés à l'époque, le général Davidson interprète correctement les deux premières phases en Le Vietnam en guerre, mais il pensait que la troisième phase inclurait une bataille sur pied d'œuvre comme grande finale. Les Américains ont prédit que cela se produirait à Khe Sanh et pensaient qu'une seule attaque tous azimuts mettrait la victoire finale avant les pourparlers.

Le Front de la Route 9 (équivalent à un corps de l'armée américaine) était la force la plus importante du plan du Vietnam du Nord. Giap voulait tester une dernière fois les intentions stratégiques de l'Amérique avant que le feu vert ne soit donné pour l'offensive du Têt (Phase II). Giap a décidé de placer le front à la jonction du Laos et du Nord et du Sud Vietnam. Si une présence de la taille d'un corps ne déclenchait pas une invasion américaine du Nord-Vietnam ou du Laos, alors le commandement pourrait être donné pour l'offensive. Dans sa position près de Khe Sanh, le front pourrait lancer une contre-attaque contre une invasion américaine par voie maritime au nord de la DMZ, ou être la force de blocage contre une invasion du Laos.

Le Front de la Route 9 serait également utilisé pour démarrer la deuxième vague de la Phase III. Des documents traduits par le capitaine Ford indiquent que Hanoï voulait utiliser le front de la route 9 pour ouvrir une brèche dans les défenses américaines au sud de la DMZ afin que les réguliers de l'ANV puissent se déverser dans le sud du Vietnam. Un responsable de l'ANV a résumé le rôle du Front de la Route 9 : « Les tâches du Front de la Route 9 étaient d'attirer et d'anéantir les forces ennemies pour permettre à l'ensemble du Vietnam du Sud (VC/NLF) de lancer une offensive générale et un soulèvement, et quand conditions autorisées, pour percer une section de la ligne défensive ennemie, ouvrant ainsi la voie à notre progression vers le sud.’

Le Front de la Route 9 jouerait d'abord le rôle de testeur puis se convertirait à son rôle dans le cadre de la deuxième vague. Si la percée se produisait à Con Thien, Gio Linh ou Quang Tri city, ou même à Khe Sanh pendant l'offensive du Têt, le front avancerait dans la brèche. Ainsi, le front de la Route 9 n'a pas été créé pour capturer Khe Sanh, et Khe Sanh n'a pas figuré dans les plans comme une diversion ou comme la bataille décisive de la guerre. Ceux qui pensaient que le front était une diversion ont commis l'erreur de lier les attaques frontalières avec le dernier assaut de Giap's sur Khe Sanh en janvier 1968. Certains ont également mal compris le mouvement de Westmoreland et le placement de ses forces dans le I Corps. Ils y ont vu un positionnement pour Khe Sanh et le résultat de sa peur de perdre les deux provinces.

Après les batailles frontalières d'octobre et novembre 1967, Giap reporta son attention sur la zone le long de la DMZ, et les deux provinces du nord furent placées sous le commandement de Giap. Parce que c'était la base la plus proche du Laos et du Nord-Vietnam, Khe Sanh est devenu le lieu du test final de Giap. Giap a lancé un assaut le 21 janvier 1968, à peine 10 jours avant le Têt. Lorsque Westmoreland a répondu de la même manière qu'il l'avait fait au cours des deux dernières années, avec plus de puissance de feu et le placement de plus d'unités à l'intérieur du I Corps, Giap savait que les États-Unis ne contre-attaqueraient pas en dehors des frontières sud-vietnamiennes. Le lendemain, l'ordre définitif de commencer la phase II a été émis. L'objectif principal de Khe Sanh avait été rempli, de l'avis de Giap. L'assaut du 21 janvier a donné à Giap la flexibilité d'utiliser ses forces pour le résultat le plus bénéfique. Après l'attaque, Westmoreland croyait toujours que la cible principale était le I Corps. Dans un câble adressé au président des chefs d'état-major interarmées, le général Earl Wheeler, daté du 22 janvier, Westmoreland a déclaré que l'ennemi pourrait lancer une attaque multibataillon contre Hue et Quang Tri, les capitales des deux provinces du nord.

Même si le premier contact entre les Marines et les divisions de l'ANV a eu lieu le 21 décembre 1967, le 27 décembre, Westmoreland a ordonné aux Marines de Khe Sanh de repérer des routes d'assaut au Laos, et il a télégraphié à Washington une proposition détaillée de frappe à travers la frontière. . Jusqu'en décembre, Westmoreland avait deux objectifs : entrer au Laos et défendre le I Corps. Il ne semblait pas croire que l'apparition des forces de l'ANV autour de Khe Sanh était une diversion de Giap. Dans un article qu'il a écrit pour le numéro de février 1993 de Viêt Nam, expliqua Westmoreland, ‘Le cours le plus logique pour l'ennemi, me semblait-il, était de faire un gros effort pour envahir les deux provinces du nord tout en lançant des attaques moins importantes dans tout le pays.’ Renseignements et MACV le personnel était d'accord avec la perception de Westmoreland.

Un document capturé par l'autorité de commandement de la région militaire ennemie 4 indiquait un objectif d'établir une ligne de front qui s'étendait de Khe Sanh à Hai Van Pass avec le potentiel de capturer la province de Quang Tri. Le général Davidson a informé Westmoreland le 29 novembre et a conclu après les jeux de guerre et l'analyse des renseignements disponibles que la meilleure chance de succès de Giap était de bloquer les forces alliées dans les Highlands et de faire son effort principal dans les deux provinces du nord avec quatre ou cinq divisions. À cette époque, Westmoreland avait commencé à associer Khe Sanh à une offensive pour capturer les deux provinces. En 1969, Westmoreland a réfléchi à la façon dont il pensait que Giap aurait utilisé Khe Sanh pour capturer une partie du Sud-Vietnam : la zone démilitarisée et y a mis en place un "gouvernement libéré". Armée vietnamienne. Sa saisie aurait créé une menace sérieuse pour nos forces défendant la zone nord et aurait ouvert la voie à l'avancée de l'ennemi vers la ville de Quang Tri, la région côtière densément peuplée.

Au début de janvier 1968, Westmoreland avait achevé un transfert complexe d'unités américaines et sud-coréennes, portant le nom de code « Checkers », des environs de Saigon et des Highlands vers le I Corps. Le lendemain du premier assaut sur Khe Sanh, il a déplacé la 1re cavalerie et la 101e divisions dans le I Corps. Les deux divisions étaient placées à 10 milles au nord-ouest de Hué, pas près de Khe Sanh. Dans son article de 1993, Westmoreland a écrit que la reconnaissance a révélé que l'ennemi construisait une route dans la vallée d'A Shau en direction de Hue. Le placement des divisions américaines a fourni à Westmoreland plusieurs options. Il pourrait les déplacer pour boucher une percée n'importe où le long de la DMZ, contre-attaquer n'importe quelle ville capturée par le VC, bloquer une attaque surprise de flanc hors de la vallée d'A Shau, soulager une base encerclée ou mener l'assaut tant espéré au Laos. Le MACV considérait le I Corps comme la zone cruciale au Vietnam qui pourrait déterminer le cours de la guerre pour les prochaines années. Et Westmoreland pensait que Khe Sanh était le champ de bataille le plus crucial de la zone. Mais en janvier, Westmoreland a reçu un autre refus pour l'incursion laotienne. Puis, le 2 janvier, cinq officiers de haut rang de l'ANV ont été tués à l'extérieur de la base de combat de Khe Sanh. Westmoreland anticipait maintenant une attaque contre Khe Sanh. Il a de nouveau changé le but de la base, cette fois, il serait transformé en une zone de mise à mort.

« Si les Nord-Vietnamiens voulaient affronter les défenses américaines comme ils l'avaient fait à Dak To et Loc Ninh et bien qu'ils constituent une menace pour les Marines », a déclaré le général Pearson, « c'était une opportunité indéniable de diriger des frappes aériennes concentrées. contre une position ennemie connue sur une base soutenue.’ Westmoreland a accepté. L'année précédente, il avait écrasé une division à Con Thien, où il avait appris qu'une puissance de feu massive est parfois en soi suffisante pour forcer un ennemi assiégeant à renoncer. Comme Neil Sheehan l'a écrit dans Un mensonge brillant et brillant, l'ambition de Hanoï était l'opportunité de Westmoreland d'enterrer les divisions de Hanoï sous une cascade de bombes.

Westmoreland avait étudié la Première Guerre d'Indochine, et il a même rencontré en privé le général français Paul Vanuxem, un vétéran de cette guerre précédente, qui a soutenu le point de vue de Westmoreland sur Giap et lui a conseillé de garder Khe Sanh. Westmoreland croyait que les communistes chercheraient à négocier après avoir pris Quang Tri et Thua Thien, mais il pensait qu'ils chercheraient également une victoire majeure avant les pourparlers. L'erreur dans son raisonnement était que les Français et le Viet Minh avaient accepté de parler avant le début de la bataille, mais les Américains et Hanoï n'avaient même pas accepté d'entamer des pourparlers.

La conviction de Westmoreland qu'une attaque majeure était imminente a été soutenue lorsque, à la bataille de Dak, les Américains ont capturé une directive de commandement du front communiste qui prévoyait des rôles et des missions pour l'offensive hiver-printemps, en particulier pour que les troupes de l'ANV anéantissent un important État américain. element.’ Cependant, le document capturé n'a pas identifié où. En novembre, Westmoreland décida que s'il était Giap, l'offensive serait dirigée contre Khe Sanh.Début janvier, Westmoreland s'est préparé à faire face à l'assaut prévu avec une puissance de feu. Le 5 janvier, il avait conçu et planifié l'opération Niagara, le bombardement par Boeing B-52 de la zone autour de la base de combat de Khe Sanh (voir l'article du site Web de ce numéro, à l'adresse www.historynet.com, commençant le 15 novembre 1999) . Mais Westmoreland prévoyait toujours de défendre le I Corps (en y déplaçant le 1st Cavalry) et à l'avenir de se rendre au Laos.

Simultanément, Giap a commencé à sentir que Khe Sanh semblait valoir bien plus pour les Américains que sa valeur militaire normale. Une augmentation du nombre d'articles de presse axés sur Khe Sanh, qui semblait toujours être surveillé par les communistes, a indiqué que le président Johnson craignait que Khe Sanh ne devienne un autre Dien Bien Phu. En fait, en décembre, Walt Rostow a informé le président de cette même idée. Bien que Giap ait prévu d'utiliser Khe Sanh comme test final, il a reconnu une autre possibilité - peut-être que Khe Sanh pourrait détourner l'attention de Washington, et peut-être que la peur de Johnson pourrait forcer Westmoreland à détourner son attention. Giap est allé jusqu'à utiliser Wilford Burchett, un journaliste communiste australien, pour raconter une histoire selon laquelle le général commandait personnellement à Khe Sanh. Giap a bien joué la carte du détournement, mais le plan n'a été conçu qu'en décembre et n'a été mis en œuvre qu'en janvier.

De nombreux Américains ont réagi de manière excessive, pensant que Khe Sanh serait un autre Dien Bien Phu. Mais le siège de Khe Sanh était différent. Selon Peter Braestrup dans son livre La grande histoire, publié dans les années 1980, « Les principales différences entre Khe Sanh et Dien Bien Phu [qui] étaient observables au Vietnam pendant le siège concernaient la logistique, le matériel, la distance par rapport aux forces amies, les efforts des assiégeants pour prendre du terrain et la puissance de feu relative des deux côtés. Les principales raisons pour lesquelles Khe Sanh n'est jamais devenu un autre Dien Bien Phu étaient la puissance de feu, l'approvisionnement en air et le jeu d'option de Giap.

Lors de la bataille de Dien Bien Phu, les Français avaient rassemblé 100 avions, tandis qu'à Khe Sanh les Américains avaient plus de 2 000 bombardiers et 3 000 hélicoptères d'astreinte. Les Français avaient lancé en moyenne 189 sorties par jour, larguant 175 tonnes de bombes, tandis que la puissance aérienne américaine avait en moyenne 320 sorties délivrant 1 282 tonnes. Les B-52 de l'opération Niagara de Westmoreland ont déclenché 59 542 tonnes de munitions. En 10 semaines, l'Air Force, la Navy et les Marines ont largué 103 500 tonnes dans une zone de cinq milles carrés autour de Khe Sanh. Westmoreland l'a appelé "l'une des démonstrations de puissance de feu les plus lourdes et les plus concentrées de l'histoire de la guerre".

En raison de l'approvisionnement en air du Military Airlift Command, Khe Sanh ne pouvait pas être considéré comme un siège comme Dien Bien Phu, mais comme une bataille dans laquelle les Marines étaient les plus avancés sur les lignes de front. En 1982, le vétéran de Khe Sanh, le capitaine William Dabney, a déclaré : « Dans ma compréhension du terme, nous n'étions certainement pas coupés du monde extérieur. Nous pouvions renforcer, nous pouvions nous retirer, nous pouvions nous réapprovisionner et nous pouvions soutenir. Nous étions dans une position où les renforts terrestres auraient été assez difficiles, mais dans tous les sens nous n'étions pas assiégés en tant que tels. » Les Français ne larguaient que 100 tonnes de ravitaillement en moyenne chaque jour, mais les Américains larguaient 1 200 tonnes par jour à le plus fort de la bataille pendant tout le mois de février.

Après le 31 janvier, alors que l'offensive du Têt commençait, Giap a poursuivi ses opérations à Khe Sanh. De nombreux historiens pensent que son objectif principal était une diversion, citant que Giap n'avait jamais eu l'intention de s'emparer de la base car il n'avait jamais sérieusement attaqué la base. Selon Giap, « Nous avons scrupuleusement suivi ce principe fondamental de la conduite d'une guerre révolutionnaire : frappez pour gagner, ne frappez que lorsque le succès est certain si ce n'est pas le cas, alors ne frappez pas. » Le 22 janvier, le jour après le premier assaut sur Khe Sanh, un transfuge, le soldat Lai Van Minh, après s'être rendu aux Marines à Khe Sanh, a déclaré que son officier politique avait dit aux hommes que si l'attaque initiale sur Khe Sanh échouait, les forces nord-vietnamiennes se retireraient dans Le Laos puis revient pour attaquer à nouveau vers le 3 février. Cela s'est produit, mais deux autres assauts ont échoué. Entre le 7 et le 10 février, trois régiments du Front de la Route 9 s'éclipsent et finissent par combattre le 1st Cavalry à l'extérieur de Hue.

Le général Giap a continué les assauts non pas parce que Khe Sanh était une diversion mais parce que la phase II était au point mort, sauf à Hue, et il espérait la relancer. Il s'est également rendu compte qu'avec la puissance de feu que les Américains avaient rassemblée pour défendre Khe Sanh, il ne pouvait pas prendre la base. Ainsi, il revint à sa doctrine offensive et espérait maintenir la phase II à flot. Lorsqu'il est devenu évident que la phase II avait échoué, il a annulé la deuxième vague de la phase. Westmoreland a effectué le soulagement de Khe Sanh, appelé opération Pegasus, mais seulement après que le I Corps ait été stabilisé et sécurisé. En fait, Westmoreland est également revenu à l'objectif pré-Tet de Khe Sanh comme point de départ pour l'invasion du Laos, qui, jusqu'au 10 mars, pensait qu'il serait approuvé.

La guerre, comme Karl von Clausewitz l'a souligné en 1832, est menée "contre un objet animé qui réagit". Une guerre n'est pas une série parfaite d'événements de cause à effet. Une offensive ou une bataille n'est pas non plus un scénario parfaitement suivi. Les commandants adverses changent constamment, se développent et réagissent les uns aux autres. Cet état de flux rend le déroulement d'une guerre, d'une offensive ou d'une bataille dynamique et imprévisible. Cela s'est produit pendant la guerre du Vietnam entre Giap et Westmoreland. Khe Sanh devient le carrefour des deux généraux. Dans une interview de 1988, Laura Palmer a demandé à Westmoreland s'il pouvait s'asseoir avec l'un des commandants de l'ANV, qui serait-ce et que leur demanderait-il. Le général a répondu "Giap" et a dit qu'il voulait lui demander pourquoi il avait lancé l'offensive du Têt et comment il savait que les Américains n'allaient pas franchir les frontières laotiennes ou cambodgiennes. Mais ces questions ont maintenant reçu une réponse.

Cet article a été écrit par James I. Marino et a été initialement publié dans le numéro de décembre 1999 de Viêt Nam magazine.

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Éclater

Avec le soutien aérien et le réapprovisionnement facilités par l'opération Niagara, les forces américaines ont pu sortir du périmètre de Khe Sanh en avril 1968. La route 9 ne serait rouverte qu'en 1971, lorsque l'armée sud-vietnamienne a utilisé Khe Sanh comme point de départ pour d'autres opérations. en Loas. Khe Sanh a continué à jouer un rôle stratégique important tout au long du retrait américain qui a suivi l'offensive du Têt, ainsi qu'un symbole de la progression de la « vietnamisation » au début des années 1970.


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